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A B C de la ciencia 19 de junio de 1998 Caleidoscopio REGULACIÓN GÉNICA Las diferencias fenotípicas que diferencial en cada una de las caracterizan a las células que se líneas celulares. Los mecanismos observan en los eucariotes que gobiernan la transcripción son superiores se deben, en gran piezas claves para comprender la biología molecular y celular medida, a la expresión génica ci D ESDE hace unos ños tas ¡em presas editorides que pitoticart las revisías cienffficas con peer review es decir, ccm un comié de e eciaiistas Independientes que examinan los trabajos de investigación que se ¡es presenta, han comprobado que la difusión de estos estudie en los mecfios de comunicación general son muy bien aceptados por la opinión pública. Sin embargo, no todas estas revistas tienen un impacto similar y, muclTO menos, semejante prestigia Sorprende cómo una piAücactón antaño prestigiosa, The Lancet en ocssiones incluye easus págíf trabajos de dudoso valor derrtfficÍG. Es el caso de un estudio epi femtd ¡6 gico, publicado días atrás, en el que se afirma que una gripe o un catarro grave puede aum tar not lemente riesgo de padecer un ataque a! c a á zón durante las dos serrinas a guiervtes. ¿Cuál es fe conexión ertre nbas patologías? Exclusivamente estadística. Los autores, como en rrwcííos trabajos epidemiológicos, se limitai a exponer unos datos extrapolados de una muestra más o menos anplia s b establecer una clara reíacíón causaefecto. Sólo se apunta una liíp Mesis; que los procesos inflamatorios provocados por la patología gripd altearían, de alguna manera, a ciertos componentes sanguHieos o determinados tejidos no ideritrficados. No se puede negar que el estudio en cuestión abre LKia línea para invest ar esta misteriosa conexión, pero es necesario matizar que se trata de ma conclusión, cuando menos muy préltmriar, que sin duda h r á caisado fógica preocupación entre algunas personas de edad avanzada muy sensibles a este tipo de patologías, Lamentafolemente no se trscta cte; un episodio aislado, ya que esta reyista; inr, gtesa tía dejado tiace tiempo de publicar la mejor ciencia para ocuparse en muciías ocasiones de anécdotas surgidas- en el devenir científico, y apoyarse en Npótesis que son rmty difíciles de d nostrar o en casos clínicos que se salen fuera de la norma y resultan ilamatfvc pero, en la mayoría de los casos, no son esclarecedores. En este sentido, hay que resaltar que la casi íotaHdad de los estudios e Msmiológicos tienen un gran valor en clínica pero, por el contrario, hay otros que Qnicamente conducen a un buen titular (los divorciados tienen más riesgo de padecer depresiones... J. M. FERNAKDEZ- RUA L A regulación de la expresión génica contempla varias posibilidades de actuación, que incluyen la activación de la estructura génica, la iniciación de la transcripción, la terminación de la elongación de la molécula de RNA primitivo (RNA nuclear, nRNA) el procesamiento del nRNA e RNA mensajero (mRNA) el transporte del mRNA al citoplasma y la estabilidad del mRNA. La cromatina, una estructura densamente empaquetada con un complejo proteico (histonas) muy organizado, bloquea físicamente cualquier respuesta del DNA a los factores de iniciación y de transcripción. Debe activarse para que el DNA, una vez liberado de la opresión cromatínica, pueda expresarse. La cromatina se activa mediante la modificación enzimática (acetilación, metilación) de determi- de reprimir la transcripción. Los factores que controlan la síntesis, la estructura y la estabilidad del RNA son ingredientes importantes en la regulación de la expresión génica; sin embargo, la mayoría de los acontecimientos reguladores ocurren durante el inicio de la transcripción, que depende de la RNA polimerasa (RNA pol) Aunque la RNA pol es la enzima clave en la expresión génica, depende completamente de factores de transcripción (TFs) El complejo RNA pol TFs se denomina aparato basal de transcripción (GTF) u holoenzima RNA pol. El proceso de fabricación del nRNA concluye con el reconocimiento de una secuencia nucleotídica específica de terminación. Por último, la maduración del nRNA a mRNA exige el procesamiento del primero, que incluye la eliminación de se- cuencias intrónicas, y la poliadenilación de un extremo (3 y la incrustación, en el otro extremo (5 de la caperuza. La presencia de una secuencia promotora activa y el acoplamiento a ella del GTF, es todo lo que se requiere para que se inicie la transcripción de un gen. Ello, sin embargo, es poco eficaz; se necesitan factores auxiliares para modificar la tasa de transcripción. Hasta hiace muy poco tiempo se aceptaba que el inicio de la transcripción dependía de la interacción del GTF con elementos potenciadores. Hoy se sabe que los genes que se expresan, constitutivamente, a tasas mínimas, y que su operatividad o su silencio depende de la actuación de un potenciador o de un silenciador, respectivamente. Se conocen con bastante precisión numerosos potenciadores que son reconocidos por sus correspondientes proteínas. Algunos de ellos están presentes en la mayoría de los promotores; otros, denominados elementos de respuesta (REs) son específicos de determinados genes y responden a factores extracelulares. Los potenciadores no interaccionan directamente, físicamente, con la RNA pol sino que actúan a través de proteínas mediadoras que transportan señales desde los activadores a los TFs. El esquema de que los promotores, los potenciadores y los REs se localizan en áreas definidas del gen, está sometido a revisión. Los activadores se encuentran en cualquier lugar del gen, incluso en el RNA transcrito. La novedad se refiere a la represión de la transcripción; los elementos que dirigen un mecanismo represor directo, interfiriendo con el acoplamiento del GTF, se denominan elementos silenciadores. Aquellos que actúan de forma indirecta se llaman elementos de regulación negativa (NREs) y los factores asociados, represores (Biochem J. mayo 98) Pedro GARCÍA BARRENO La cromatina se activa por ciertos gnjpos químicos nados grupos químicos de los aminoácidos de las histonas que la componen. Tales modificaciones disminuyen la afinidad de las histonas por el DNA que se libera del confinamiento cromatínico; por el contrario, la metilación de determinados restos nucleotídicos bloquea la expresión génica al facilitar el acoplamiento de una proteína (MeCP) capaz 8 La cromatina es una estructura densamente compleja empaquetada con un complejo proteico (histonas)