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20 de febrero de 1998 A B C de la ciencia duración del día solar. En condiciones normales, el zeitgeber (o sincronizador horario) más importante del reloj biológico es el ciclo de luzoscuridad. Hasta fechas recientes se había venido pensando que en los mamíferos los fotorreceptores encargados de mediar la sincronización horaria se encontraban en la retina, aunque se sospechaba que se trataba de estructuras distintas de las que intervienen en la visión. Así, la estimulación lumínica suprime la secreción de melatonina (hormona que desempeña un papel en la oi ganización de los ritmos biológicos) en personas ciegas, pese a que carecen de visión consciente y de reflejos pupilares. DE confirmarse por otros estudios, es N Sin embargo, dos conocidos investigadores norteamericanos, Scott Campbell y Patricia Murphy, de la Universidad de Cornell en Nueva York, han demostrado recientemente que es posible actuar sobre el reloj biológico por mecanismos de fototransducción extraocular. Para ello sometieron a 15 individuos sanos, en un experimento meticulosamente diseñado, a 33 sesiones de 4 días consecutivos de duración separadas por El reloj circadiano tiene un periodo intrínseco de 25 horas diez días entre sí. En cada una de estas sesiones se realizó tica entre la hora de la admiun tratamiento lumínistración de la terapia lumínico en un ángulo de nica y la magnitud y dirección fase diferente del cidel cambio de fase circadiano. Es decir, se establecía O obstante, la mayor fuente clo circadiano, con el una clásica curva de fase- resde evidencia sobre el fun- fin de poder estudiar puesta, similar a la ya conocionamiento del núcleo su- en diferentes mocida cuando la terapia lumípraquiasmático como oscilador mentos del ciclo la nica es administrada por vía circadiano proviene de estudios en respuesta de los ritocular. Los resultados obtenilos que elnúcleo supraquiasmático mos circadianos de dos en este estudio contradiobtenido a partir del tejido fetal ce- temperatura corporal cen la creencia previa de que rebral de ratón era trasplantado a y melatonina salivar a el reloj circadiano de los maotros ratones, en los que previa- la estimulación lumímíferos sólo podía ser influenmente había sido abolida toda rit- nica. El experimento ciado mediante estímulos lumicidad circadlana al lesionar el h -fue realizado de tal mínicos transmitidos por vía potálamo. Tras realizar el trans- manera que durante ocular. plante, los ratones receptores, las sesiones de tres previamente arrítmicos, recobra- horas de aplicación ban la actividad circadlana. Otros de un estímulo lumíUNQUE en algunos inestudios permitieron demostrar la nico, el sujeto no puvertebrados se han loexistencia de un reloj biológico en diera percibir si las calizado fotorrecepel sistema nervioso central, hasta bombillas halógenas tores directamente en el cereel punto de que hoy día es un fenó- estaban realmente bro, no existe evidencia conmeno comúnmente aceptado por encendidas, con lo vincente de que esto tenga lucual resultaba impola comunidad científica. gar en mamíferos. De hecho, sible diferenciar la recientemente se ha propuesto Por otro lado, se ha producido a condición de tratala posible existencia de un melo largo de los últimos años un miento activo de la canismo de fototransducción gran avance en el conocimiento de de control. Como luhumoral que actuaría principalalgunos de los genes implicados gar de aplicación exmente en la vasculatura de la en la regulación circadiana. Así, se traocular del estímulo retina. Según este modelo, ha podido detectar en diferentes lumínico se eligió la propuesto por el norteameripartes de organismo de la mosca región poplítea, sicano Oren, un estímulo de sufide la fruta la existencia de proteítuada en la zona posciente intensidad que actúe nas transcritas por un gen relacioterior de la articulasobre una superficie suficientenado con la regulación circadiana, ción de la rodilla, ya mente vascularizada pondría abriendo con ello la posibilidad de que se trata de una en marcha un proceso en el que también en otras especies eszona de la anatomía que gases neuroactivos (tales tos genes pudieran estar actuando Dos investigadores de EE. UU. han humana con abuncomo el monóxido de carbono extracerebralmente. demostrado que es posible actuar dante vascularizao el óxido nítrico, -NO- actuaEl reloj circadiano tiene un pe- ción. Se pudo comsobre el reloj biológico por rían como intermediarios en el riodo intrínseco de aproximada- probar que existía mecanismos de fototransducción cerebro estimulando a las vías mente 25 horas, por lo que debe una relación sistemáextraocuiar neuronales capaces de sincrode sincronizarse a las 24 horas de sobre el ritmo de vigilia- sueño, Desde entonces se ha acumulado una gran cantidad de información experimental sobre la existencia de un reloj circadiano en el cerebro. Así, la estimulación eléctrica de esta área produce desplazamientos (desviaciones del ángulo de fase) de algunos ciclos biológicos que son de naturaleza similar a aquellos producidos por la luz solar. Por otro lado, el aislamiento del núcleo supraquiasmático del resto del cerebro hacía que en esta zona continuase existiendo actividad circadiana, mientras que el resto del cerebro carecía de toda ritmicidad. posible que el hallazgo de Campbell y Murphy permita desarrollar formas más selectivas de tratamiento de las alteraciones de los ritmos circadianos A 55