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6 de febrero de 1998 A B C de la ciencia EL ORIGEN DE LOS PRIMEROS ANIMALES Dos estudios publicados, ayer y iioy en la aparición de los primeros animales Natura y Science anuncian el multicelulares. Estos trabajos descubrimiento de esponjas y algas convergen con el último estudio molecular del español Francisco J. fosilizadas de hace 580 millones de Ayala, publicado en Proceedings años, un hallazgo que arroja luz sobre ASALTO FINAL A LA ELEFANTIASIS PARASITUtlA Organización Mundial de Salud (QMS) un inL Alapor desterrar delenplaneta tento una patología desfigurante llamada Filariasis linfática o elefantiasis, ha aceptado la colaboración de una compañía británica que distribuirá de forma gratuita a una quinta parte de la población mundial, durante cinco años, una droga antiparasitaria. El objetivo de la OMS es eliminar en el plazo de veinte años esta patología infecciosa tropical, que afecta a ciento veinte millones de personas. La elefantiasis es causada por gusanos transmitidos por mosquitos que dañan la red de venas que forman el sistema linfático del organismo. Hace varios años, los investigadores descubrieron que una única dosis anual de una combinación de fármacos era suficiente para curar esta enfermedad. Es más, los epidemiólogos creen ahora que si una población es tratada así durante cinco años, la cadena de trasmisión de esta patología podría quebrarse, desterrando la enfermedad. La droga que será administrada fue desarrollada por investigadores en los años 70 para tratar infecciones producidas por gusanos en el intestino humano. Actualmente no está sujeta a patente, siendo SB el principal productor mundial. La explosión zoológica del cámbrico I Hace 580 millones de años 4 Precátnbrico Hace millones de años Hace miles de millones de años Expfosión Fuente: New York Times L OS restos fosilizados más antiguos conocidos datan de liace 580 millones de años, pero la mayoría de los investigadores parece de acuerdo con la hipótesis de que los primeros y complejos organismos multicelulares aparecieron 150 millones de años antes. En 1996, el investigador Gregory Wray, de la Universidad Estatal de Nueva York, lanzó un jaque al consenso científico. En un trabajo publicado en Science Wray y sus colaboradores aseguraron que los animales aparecieron en la Tierra hace entre 1.000 y 1.200 millones de años, tras analizar el grado de mutación de ocho genes que comparten los animales y otros seres vivos. Como el resto de la comunidad científica, el investigador Francisco José Ayala, un experto en biología molecular y evolución de la Universidad de Pennsylvania, quedó sorprendido por la datación de Wray y decidió investigar la cuestión. Tras hallar fallos estadísticos en el trabajo publicado en Science formó un equipo con Andrey Rzhetsky, de la Universidad de Columpia, y su padre, el acreditado genetista español Francisco José Ayala, de la Universidad de California y hasta hace poco tiempo presidente de la Asociación Americana para el Avance de la Ciencia (AAAS) Este trío de científicos estimó entonces el ritmo de evolución de dos especies, mediante la comparación de sus secuencias de DNA. Se trata de una técnica habitual para averiguar el momento temporal en el que divergieron dos o más especies. Sin embargo, en lugar de examinar ocho genes, Ayala y su hijo utilizaron un total de dieciocho. Además, eliminaron de su análisis las especies que evolucionaron muy deprisa o muy despacio, con el fin de que el cálculo medio fuera lo más preciso. El resultado del estudio indica que los animales aparecieron hace 670 millones de años, 300 millones de años más tarde de lo que propuso Gregory Wray en 1996, La hipótesis de Ayala coincide con un estudio publicado ayer en Nature donde científicos de las Universidades de Harvard y Pekín informan del espectacular descubrimiento de tejidos de plantas y embriones de animales en rocas que datan de hace 570 millones de años. Entre los fósiles figuran algas del pre- Cámbrico y óvulos fertilizados de dos, cuatro y ocho células que corresponden a animales similares a esponjas o medusas. Este hallazgo apoya, desde la paleontología, que la aparición de los primeros animales multicelulares tuvo lugar antes del Cámbrico. Science recoge hoy el trabajo de otros investigadores chinos, que han descubierto en el mismo yacimiento chino esponjas fosilizadas con 580 millones de años de antigüedad. UNA VISITA DE DOS HORAS AL PLANETA TIERRA A nave Near de espacial norteamericana, se Laproximado durantela Agencia ha dos horas a la Tierra y ha adquirido el impulso gravitatorio necesario para explorar el 10 de enero de 1999 el asteroide 433 Eres Esta aproximación programada por la NASA ha permitido comprobar que todos los sistemas de la nave funcionan correctamente, así como la obtención de imágenes de gran belleza de Asia, África y de la Antártida. Aunque los datos están todavía, pendientes de proceso informático, los responsables de esta misión espacial creen que el punto en el que la nave estuvo más cerca de nuestro planeta se sitúa en el sur de Irán. La NASA alertó a los astrónomos aficionados de todo el mundo para que pudieran ver durante unos se- Imágenes tomadas por la nave sobre África y la Antártida gundos el reflejo del Sol sobre los paneles de la nave. El primer avistamiento fue comunicado por un astrónomo francés, que detectó la sonda con un telescopio de 0,9 metros, cuando este pequeño explorador de asteroides sobrevoló el Medio Oriente. 57