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IDOS duendes de la camapilla I (Primer capitulo del episodio nacional que se pone á la venta mnilanal J E D I O siglo era por filo... poco menos. Co rría Noviembre de 1850. Lugar de referencia: Madrid, en una de sus más pobres y feas calles, la llamada de Rodas, q ie sube y baja entre Embajadores y el K. a. stro. La mañana había sido glacial, destemplada, y brumosa la tarde; entró la noche con tinieblas y lluvia, un gotear lento, menudo, sin tregua, como el llanto de las aflicciones que no tienen ni esperanza remota de consuelo. A las diez, la embocadura de la calle de Rodas por la de Embajadores era temerosa, siniestro el espacio que la obscuridad permitía ver entre las dos filas de casas negras, gibosas, mal encaradas. El farol de la esquina dormía en descuidada lobreguez; el inmediato pestañeaba con resplandor agónico; sólo brillaba, despierto 3 acechante, como bandido plantado en la encrucijada, el que al promedio de la calle alumbra el paso á una mísera vía descendente: la Peña de Francia. Animas del Purgatorio andarían de fijo por allí; las vivientes y visibles eran: un ciego que entró en la calle apaleando el suelo; el sereno, -cuya presencia en la bajada al Rastro se ad -irtió por la temblorosa linterna que hacía eses de tina en otra puerta, hasta eclipsarse en el despacho de vinos; una mendiga seguida de un perro, al cual se agregó otro can, y siguieron los tres calle abajo... En el momento de mayor soledad, una mujer dobló con decidido paso la esquina de Embajadores, y puso cara y pecho á la siniestra calle, sin vacilación ni recelo, metiéndose por la obscuridad, afrontando animosa las molestias y peligros del suelo, que no eran pocos, pues donde no había charco, había resbaladizas piedras, y aquí y allá objetos abandonados, como cestos rotos ó montones de virutas, dispersos bultos que figuraban en la obscuridad perros dormidos ó gatos en acecho. Que la mujer era joven se revelaba en la viveza de su marcha y en la gracia exquisita de aquel paso de baile con que sus pies ligeros sabían evitar las mojaduras y asentar en los puntos más sólidos. Tan pronto se arrimaba á las casas de la derecha como á las de la izquierda, con pericia de práctico navegante. Las gotas de lluvia bailaban en los charcos, produciendo un punteado luminoso: era la única claridad que permitía discernir los contornos de aquel archipiélago precisar sus sirtes engañosas ó el seguro de sus islotes. La moza, que tal era sin duda, pues no hay disfraz que disimule la juventud, iba totalmente vestida de negro, falda y pañuelo de manta del color de la noche, lo mismo que el pañuelo de la cabeza. Sólo llevaba color chillón en los pies, calzados con zapatos ó borceguíes rojos, de un tono vivo de púrpura, como la sotana de los monagos. Esto era en verdad singularísimo, y cuando se levantaba la faldamenta, no tanto para evitar el lodo, como para tener mayor desembarazo en sus ondulaciones coreográficas, el paso de la consabida mujer hacía pensar en artes y travesuras de brujería... En la pendiente de la calle estaba ya, donde los baches y pedruscos entorpecían más el perverso camino, cuando vio sombrajos de personas que subían del Rastro. El recelo y la curiosidad la detuvieron; se metió detrás de un esquinazo para observar. Su actitud habría podido trasladarse al lenguaje común sin más literatura que esta sencilla interrogación: ¿Serán... Parecía que se tranquilizaba oyendo y reconociendo sus voces; y cuando les vio escurrirse por la Peña de Francia, descender á prisa dando tumbos por lo que más parecía torrente que calle, y sumirse por un agujer como alimañas que habitan en los cimientos de los edificios, la moza recobró completamente su ti anquilidad. Los chapines rojos, que eran lo único de ella que en aquel silencioso navegar hablaba, dijeron claramente, brincando de guijarro en guijarro: No hay cuidado; son... A poco de esto, empujaba una puerta, en la acera derecha, y se metía en un antro... El cual no era otra cosa que un vasto depósito de puertas, ventanas, balcones, rejas y persianas, despojo de casas derribadas; todo ello, por obra de la obscuridad de aquella noche tristísima, convertido en aglomeración de formas durmientes. Dormían las filas de puertas ordenadas por tamaños, como inmensos tomos de interminables enciclopedias; dormían los que fueron balcones y ya parecían jaulas, dormían las rejas, que j- a eran como descomunales parrillas para el asado de bueyes enteros. Peor estaban aquellos pisos que los d é l a calle, porque junto á la entrada se había formado una laguna de riberas lejanas desconocidas. Pero la viajera de los rojos escarpines, que ya dominaba la orografía de aquellos lugares, se escabulló lindamente con viradas ó quiebros oportunos, hasta que arribó al puerto. Vio luz, entró bajo techo, y una mujer ó señora, que esto no podía definirse aún, le tocó la ropa y con lástima cariñosa le dijo: Vienes caladita. Vete á la cocina y sécate, y come alguna cosa, mujer. La de los zapatos colorados respondió con una fórmula de gratitud, añadiendo que no podía entretenerse Fácilmente se comprendía que una mayor querencia que el secarse y comer solicitaba con i