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ABC VIERNES, 4 DE MARZO DE 2016 abc. es conocer SOCIEDAD 43 procidad es similar en todos las personas añaden. Según los investigadores de Zúrich, de su trabajo se deduce también que la ayuda a los demás que surge de la empatía es un comportamiento más primitivo que la reciprocidad. Y, curiosamente, las personas egoístas tienen más facilidad para hacer cosas por los demás cuando se ponen en su pellejo O sea, que es la empatía la Las neuronas espejo hacen posible la empatía ENTREVISTA Giacomo Rizzolatti Premio Príncipe de Asturias PILAR QUIJADA MADRID La base de la cultura Hace 100.000 años nuestra especie empezó a usar herramientas, el fuego o refugios cuando el cerebro ya tenía el tamaño actual. Así surgió la cultura, la capacidad de transmitir conocimento de una generación a otra Si invento algo y nadie puede reproducirlo, desaparecerá conmigo y no habrá progreso. Aprender por imitación es la base de la cultura. Para Ramachandran las neuronas espejo son el ladrillo sobre el que se construye la cultura. Cree que una modificación en el número de estas neuronas hizo posible el aprendizaje por imitación en nuestra especie y el surgimiento de ese hecho fundamental que es la cultura humana explica Rizzollatti. que les mueve a hacer cosas en beneficio del prójimo. El egoísta es más sensible a la empatía porque esta, por definición, te hace sentir como el otro. De alguna forma, lo vive como si le pasara a él. Y precisamente por eso, porque siente como si le pasara a él, su respuesta es a la vez altruista y egoísta. La reciprocidad, en cambio, implica reconocer al otro, y parece que ahí los egoístas, que se reconocen solo a ellos, fallan a la hora de ser altruistas explica Francisco Claro Izaguirre, profesor de Psicología de la UNED. Promover la empatía Para llegar a estas conclusiones, los participantes se dividieron en dos grupos. En uno observaban cómo otra persona recibía descargas eléctricas dolorosas, provocando con ello una respuesta empática en el participante (empatía) En el otro grupo, los participantes veían cómo otra persona daba parte de su dinero para salvarle de recibir el calambre, lo que suscitaba un deseo de devolverle el favor (grupo reciprocidad) Este estudio podría tener una aplicación en los casos de comportamiento antisocial, resaltan los psicólogos Sebastian Fluth y Laura Fontanesi, de la Universidad de Basilea, que analizan el estudio en otro artículo de Science Y permitiría decidir si se deben promover la empatía o la reciprocidad para mejorar los comportamientos altruistas en las personas con pocas habilidades prosociales. Hace dos décadas Giacomo Rizzolatti descubrió en monos unas neuronas con cualidades especiales. Además de activarse cuando el animal hacía un movimiento para coger comida, también se activaban cuando veía al experimentador hacer lo mismo. Su cerebro parecía estar reflejando la acción que veían. Este mecanismo espejo tiene un importante papel en la esfera social. Su descubrimiento mereció el premio Príncipe de Asturias de investigación en 2011. Rizzolatti visitó Madrid para participar en un diálogo público en la Fundación Tatiana Pérez de Guzmán el Bueno, coordinado por Carmen Cavada, directora de la cátedra de Neurociencia de la Universidad Autónoma de Madrid y la Fundación. ¿Hay diferencia entre nuestro sistema de espejo y el de los monos? -Nuestro sistema es algo más complejo y nos permite aprender por imitación. Esto no es válido para otros animales, incluidos los monos. Pueden imitar un gesto, pero no pueden aprender por imitación. -Este mecanismo está ligado a la vista. ¿Qué pasa en las personas ciegas? -Nos basamos sobre todo en la vista para movernos en nuestro entorno y reconocer objetos, caras o acciones. Pero también somos muy buenos con nuestro sistema auditivo. Podemos identificar el sonido de unos pasos o un papel que se rompe, sin verlo. Y las personas ciegas tienen este sentido más sofisticado y puede utilizarlo para reconocer las acciones de los demás. -Una cosa es imitar, y otra saber lo que siente el otro. ¿Son las neuronas espejo responsables de la empatía? -Este es el punto crucial, por su importancia social. Cuando vemos un gesto de dolor o asco en alguien, en nuestro cerebro se activan las mismas zonas que si lo sintiéramos nosotros mismos. Esto nos permite ponernos en la piel de los otros. Y esta empatía está ligada con el sistema especular. -Las habilidades sociales fallan en el autismo. ¿Está implicado el mecanismo espejo? -Los trastornos del espectro autista son muy complejos, con una gran variabilidad, Autismo Hay un periodo crítico para mejorar el mecanismo espejo y las habilidades sociales que va desde personas con funcionamiento cognitivo muy elevado, que pueden ser físicos o matemáticos, a otras con un cociente intelectual muy bajo. Pero todos tienen en común las dificultades en las relaciones sociales. Y nosotros creemos que una de las razones es un déficit en el mecanismo especular. Ramachandran escribió un artículo fantástico sobre el espejo roto pero el sistema especular nunca está roto del todo, siempre se puede mejorar si el diagnóstico es temprano. Pero me preocupa hablar de este tema, porque luego se exagera. ¿Cómo se puede intervenir? -Se han obtenido buenos resultados, sobre todo en los casos de altas capacidades. La psicóloga Sally Rogers, de Denver, es una de las defensoras más fuertes del diagnóstico y la intervención temprana, en el primer año de vida, porque hay un periodo crítico. He visto vídeos de niños que tras un año de entrenamiento pudieron mejorar su imitación y ser más sociables. Al mejorar su sistema motor, entienden mejor las intenciones de los demás. -Su descubrimiento también se utiliza en rehabilitación. ¿Qué resultados se han obtenido? -Sí, es muy interesante lo que ocurre. Un ejemplo: cuando una persona se rompe una pierna y lleva una escayola dos meses, al quitársela no camina de forma normal al principio, porque durante la inmovilización aprendió a moverse de forma inadecuada. Pero en su cerebro tiene el patrón correcto para andar. Y si le mostramos una película en la que camina de forma normal, este patrón de movimiento correcto se activa y permite que se acelere mucho la recuperación. ¿Y en neurorrehabilitación? -En Alemania han trabajado con la misma técnica en personas con parálisis, pero los resultados no son tan positivos, porque sigue habiendo un daño en el sistema nervioso. En Bolonia (Italia) tenemos un centro fantástico que está desarrollando vídeos para ayudar a activar estos patrones de movimientos olvidados. Este campo puede mejorarse mucho. Mi sueño es explorar mejor la técnicas de rehabilitación, que están en una etapa inicial. -Ramachandran cree que las neuronas espejo son tan importantes para la Psicología como el ADN para la Biología... -Es un poco exagerado. Es un descubrimiento muy importante, pero no tanto.