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ABC SÁBADO, 11 DE DICIEMBRE DE 2010 abc. es sociedad SOCIEDAD 51 Sus condiciones geofísicas se asemejan a Marte y ha sido elegido como campo de pruebas para buscar formas de vida impensables hasta ahora: es Riotinto (Huelva) MIGUEL BERROCAL Titán y Marte, en el punto de mira de los astrobiólogos La NASA ha anunciado que el descubrimiento de una forma de vida diferente la bacteria GFAJ- 1, abriría nuevos caminos en la forma de buscar algo que respire en otros planetas. Pero, ¿en qué lugar del Sistema Solar puede existir vida basada en el arsénico? Jesús Martínez Frías, geólogo planetario del Centro de Astrobiología del CSIC- INTA, apunta tres posibles dianas: el Planeta rojo, Titán (satélite de Saturno) y Europa (luna de Júpiter) En estos mundos, se podría cocinar esta posibilidad en sistemas hidrotermales ricos en arsénico a 80 ó 100 grados bajo cero, asociados a actividad volcánica en el pasado Hace poco, científicos anunciaban el hallazgo de una especie de oásis marciano que podía haber sido habitable. Titán tiene intrigantes lagos y ríos de metano, y Europa puede contener un gigantesco oceáno bajo su superficie. Científicos españoles buscarán bacterias parecidas en Riotinto Han logrado algo revolucionario. Desde que salió a la luz, seguro que muchos científicos no han dormido poniendo en marcha experimentos El microbiólogo Ricardo Amils es amigo personal de Felisa Wolfe- Simon, la descubridora de la bacteria con alma de arsénico. El investigador español se deshace en elogios hacia el trabajo de su colega de la NASA, un estudio que, según explica, su autora tiene interés en ampliar en colaboración con los expertos que, como él, trabajan en Riotinto. Es lógico, porque en esta zona sacada del averno, muy parecida a Marte, hay hongos acidófilos capaces de resistir condiciones mucho más elevadas de arsénico que las del lago Mono; claro que nunca hemos mirado su ADN o sus proteínas admite Amils. Obviamente, ahora lo vamos a averiguar Un ser excepcional podría vivir aquí. POLÉMICA seco y latente, para comprobar su reacción a condiciones extremas de radiación e ingravidez. Todos ellos son seres extremófilos y uno de los mejores ejemplos de su comportamiento lo tenemos muy cerca, en la ácida cuenca del río Tinto (Huelva) un sistema que parece ser muy similar al marciano y donde también hay grandes cantidades de arsénico. Los científicos han sometido unas bacterias abundantes allí a todo tipo de pruebas sádicas para comprobar si resisten las condiciones del Planeta rojo: presiones de 7 milibares, temperaturas marcianas de- 40 C, altas dosis de rayos UV. Los niveles de supervivencia fueron altos, especialmente cuando las bacterias se encontraban bajo el subsuelo. Organismos asombrosamente resistentes se encuentran en otros puntos del planeta, en zonas donde jamás se hubiera sospechado la existencia de vida. Cada tormento, cada ambiente extremo, tiene sus propios héroes invulnerables. Claro que hay algunos que son especialmente llamativos. En el caso del pH ácido, por ejemplo, el campeón está en una mina en California llamada Iron Mountain, donde microorganismos arqueas crecen en PH negativo, unas condiciones de acidez insoportables explica el microbiólogo Ricardo Amils, catedrático de la Universidad Autónoma de Madrid y director del departamento de Planetología y Habitabilidad del Centro de Astrobiología del CSICINTA. Si hablamos de bajas temperaturas, en el Vostok, un lago subglacial en la Antártida, a 4.000 metros bajo la superficie de la placa de hielo, se han encontrado, por difícil que pueda parecer, microorganismos toda- El descubrimiento de la NASA, en tela de juicio para algunos científicos V. PÉREZ MADRID Campeones de resistencia vía sin identificar que viven sin problemas a- 35 C. El caso contrario: en lugares con actividad volcánica, como Yellowstone, se han descubierto seres microscópicos que pueden crecer a 113 C En simas oceánicas de hasta diez kilómetros de profundidad, donde existen volcanes submarinos, también ha aparecido vida a pesar de la inaguantable presión; y en los desiertos o en altas cumbres, microorganismos toman altas dosis de radiación. Entre todas estas súper criaturas, quizás los más prolíficos sean los tar- dígrados, conocidos como osos de agua por su aspecto y su peculiar manera de caminar. La característica que los hace fascinantes es su capacidad de deshidratarse para quedar como muertos durante cientos de años. También han resistido en el espacio. A juicio de Amils, esto demuestra que, en realidad, la vida es mucho más resistente de lo que creíamos MÁS INFORMACIÓN SOBRE EL DESCUBRIMIENTO DE LA NASA EN: abc. es ciencia El anuncio de la NASA del descubrimiento de un microorganismo único en el mundo que cambiaría por completo la forma en que buscamos seres vivientes fuera de la Tierra no ha convencido a toda la comunidad científica. Algunos investigadores han alzado la voz en blogs y medios de comunicación al considerar el anuncio como precipitado Los críticos no ponen en duda la capacidad de la bacteria para sobrevivir a altas concentraciones de arsénico, pero no están de acuerdo en que el estudio haya demostrado que pueda pasar a depender absolutamente del arsénico. Uno de los primeros discrepantes ha sido Rosie Redfield, microbióloga de la Universidad Británica de Columbia que calificó el estudio como fraude y aseguró en su blog que los autores de la investigación eran malos científicos. A raíz de sus comentarios, otros se han unido a este coro. Ninguno de los argumentos son muy convincentes por sí mismos asegura Forest Rohwer, un microbiólogo de la Universidad de San Diego que busca nuevas especies de bacterias y virus en arrecifes de coral. Las críticas se centran en la toma del ADN de las bacterias, que, según los detractores del anuncio de la NASA, debería haberse realizado con más precaución para eliminar cualquier resto de otras moléculas y apuntan a la posible contaminación de las muestras.