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ABC SÁBADO 28 s 6 s 2008 CIENCIAyFUTURO 95 Los análisis muestran que el suelo de Marte es apto para la vida Un científico de la NASA afirma que podrían plantarse espárragos S. BASCO MADRID. Los primeros análisis químicos efectuados por la sonda Phoenix sobre muestras de suelo marciano arrojan un resultado claro: la tierra del Planeta Rojo reúne condiciones muy propicias para el desarrollo de la vida. Si a esto se añade que los científicos encargados de la misión se muestran exultantes, sin duda se hace necesaria una explicación. Para ello cabe primero decir que los instrumentos de la sonda no están diseñados para detectar microorganismos. No es su finalidad. Las muestras de contento de los investigadores se apoyan en que el suelo de Marte contiene, según sus propias palabras, una cantidad razonable de nutrientes, es decir, de elementos y sustancias químicas esenciales para la vida Se trata de cloruros, magnesio, potasio y sodio. Y se han hallado trazas de CO 2 y vapor de agua al someter las muestras a elevadas temperaturas. No hay nada en el suelo de Marte que impida el desarrollo de la vida, sino que por el contrario parece ser muy propicio, sin nada de tóxico declaraba Samuel Kounaves, responsable del laboratorio de química húmeda conocido como TEGA (Analizador de Gas Termal y Desarrollado) Nada hay de extraño en las muestras analizadas. Es un suelo como el que podríamos encontrar en nuestro jardín, en el que plantar espárragos perfectamente precisaba Kounaves. Las sales halladas, en forma de cloruros, y los contenidos en magnesio, potasio o sodio no son nutrientes orgánicos, sino minerales. Michael Hetch, responsable de otro de los instrumentos de la sonda, el laboratorio MECA (Analizador de Microscopía, Electroquímica y Conductividad) precisaba que el suelo marciano analizado bajo estos parámetros presenta un carácter alcalino, con un pH básico de entre 8 y 9 (el pH neutro es igual a 7) Este tipo de suelos con un cierto grado de basicidad puede encontrarse en la Tierra. En concreto, Hetch pre- La primera muestra de suelo marciano analizada por la sonda Phoenix, junto a la pala robótica cisó que grados de pH entre 8 y 9 son bastante comunes en los suelos de los valles secos del interior de la Antártida. Entre los datos más significativos encontrados por el analizador TEGA cabe señalar la presencia de trazas de dióxido de carbono y de vapor de agua, aunque en proporciones muy pequeñas. Este laboratorio permite hornear las muestras de tierra a temperaturas muy elevadas, de hasta mil grados centígrados. El analizador rastrea los vapores emitidos por las muestras de suelo en distintos rangos de temperaturas, al ser calentadas progresivamente en cada uno de los ocho pequeños hornos del TEGA. Estas muestras de suelo proceden de la superficie, lo cual explica que no hayan aparecido rastros de hielo, que sí se encontraría a algunos centímetros bajo el suelo. Al calentar ligeramente las muestras desprendieron CO 2, mientras que a más elevadas temperaturas eran perceptibles trazas de vapor de agua entre los gases liberados. NASA Un pH alcalino de 8 o 9 Elementos esenciales A pesar de la pequeña proporción de estos dos gases, su presencia tiene especial trascendencia porque supone que en Marte existen los dos elementos esenciales para el desarrollo de la química orgánica característica de la vida, es decir, el carbono y el agua, la base de las moléculas orgánicas complejas y el disolvente necesario para combinarlas. Los resultados de estos aná- lisis preliminares permiten interpretar, afirmaba Kounaves, con toda certeza que el agua líquida ha estado presente en el planeta en algún momento En la actualidad, Marte es demasiado frío como para que el agua permanezca en estado líquido, pero sin duda alberga masas heladas en su subsuelo. En las próximas semanas, los instrumentos de la Phoenix afinarán estos análisis preliminares y, sobre todo, una vez extraídos fragmentos de hielo bajo la superficie, su análisis detallado proporcionará respuestas sobre el pasado y el presente climáticos de Marte. Más información de la misión Phoenix: http: www. nasa. gov phoenix http: phoenix. lpl. arizona. edu