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ABC VIERNES 9- -5- -2008 CIENCIAyFUTURO www. abc. es cienciayfuturo 95 Dos zonas cerebrales para resolver dilemas éticos Investigadores norteamericanos localizan las regiones cerebrales implicadas en la toma de decisiones justas o eficaces JOSÉ MANUEL NIEVES MADRID. El sentimiento de estar haciendo (o no) lo correcto cuando se toma una decisión que implica un dilema ético es algo que afecta no sólo a los individuos, sino a las sociedades al completo. Por ejemplo, en la manera de distribuir recursos entre quienes los necesitan. Ahora, un grupo de investigadores de la Universidad de Illinois y del Instituto Tecnológico de California ha conseguido identificar cuáles son exactamente las partes del cerebro que se ponen en funcionamiento cuando las personas se enfrentan a este tipo de dilemas. Imaginemos, dicen los investigadores en un estudio que hoy publica Science, que conducimos un camión con cien kilos de alimentos a una región castigada por el hambre. El tiempo que se tardaría en llevar una ración de comida a cada uno de los afectados supondría que una parte del total (20 kg) se echara a perder. Pero si se distribuyeran los alimentos sólo entre la mitad de la población, apenas se perderían 5 kg. de los cien. ¿Qué hacer ante esta situación? ¿Alimentar sólo a la mitad de la población afectada, pero con una mayor cantidad de comida, o dejar que una parte de las raciones se estropeen y distribuir menos cantidad entre mucha más gente? Combinando la distribución de las distintas elecciones con imágenes de resonancia magnética funcional (IRMf) -se afirma en el estudio- -hemos conseguido investigar el problema central de la justicia distributiva: el equilibrio entre la equidad y la eficiencia Los científicos, encabezados por Ming Hsu, del Instituto Beckman de Ciencias Avanzadas de la Universidad de Illinois, han hallado que una región cerebral muy concreta, llamada el putamen, ya conocida por participar en el procesamiento de las señales de recompensa, participa en las decisiones que favorecen la eficacia. Asimismo, una región diferente, llamada insula, que conecta con los sistemas de procesamiento de las emociones, participa activamente en la toma de aquellas decisiones que favorecen la equidad. Mientras que una tercera región, la caudalseptal, está implicada en ambos tipos de decisiones. Los investigadores escanearon los cerebros de personas a las que se había colocado frente a complejas decisiones sobre cómo repartir donativos entre niños de un orfanato de Uganda. La moralidad- -afirma Hsu- -es una cuestión de gran interés. Qué es lo que nos hace morales y cómo manejamos eso en situaciones difíciles El investigador asegura que para los sujetos sobre los que se realizó el estudio no fue una experiencia agradable: Un buen número de ellos aseguraba que nunca querrían volver a participar en una cosa así Los sujetos fueron puestos ante una situación hipotética en la que cada niño comenzaba con el equivalente en dinero a 24 raciones de comida. Un número indeterminado de estas raciones, sin embargo, serían quitadas a cada niño según cuál fuera la reacción de cada sujeto ante los dilemas que se les planteaban. En cada decisión se contraponían la eficacia y la equidad. Los participantes podían elegir entre dar 15 raciones a un único niño o 13 raciones a un niño y cinco a otro. En la primera opción, más eficiente el número total de raciones perdidas sería menor, pero uno de los niños se quedaría sin nada. En la segunda, más niños tendrían acceso a las raciones, pero se perdería comida. Equidad a costa de eficiencia. Los sujetos veían ante sí una animación de ordenador en la que una bola se movía de derecha a izquierda hasta una palanca que la dirigía a una de las dos opciones. Moviendo la palanca, se decidía a quién había que dar el alimento. UN DILEMA MORAL -13- 15 -5 A- Monitor El experimento, minuto a minuto A. Pantalla. Una bola empieza a moverse en pantalla, de derecha a izquierda, en dirección a los dos grupos de niños. El número de raciones que cada niño puede perder (a partir de las 24 iniciales) aparece bajo la foto de cada niño. La posición de la palanca en el centro de la pantalla indica cuál será, por defecto, el grupo de niños que perderá sus raciones. B. Cruce. Cuando la bola cruza la raya de puntos, el sujeto puede activar la palanca para dirigir la bola hacia el otro grupo de niños. Solo puede hacerlo una vez, y tiene 3,5 segundos para ello. C. Palanca. Cuando la bola golpea la palanca, el sujeto ya no puede hacer nada más que mirar cómo llega hasta el grupo de niños elegido. D. Impacto. La bola toca la foto con los niños, que cambia de color y queda resaltada. E. Feedback. Sigue una pantalla en blanco de duración variable. 7,5 segundos -13- 15 3,5 segundos -5 B- Cruce Si acciona la palanca Si no acciona la palanca -13- 15 6,6 segundos -5 -13- 15 -5 C- Palanca 3,5 segundos -13- 15 -5 -13- 15 -5 D- Impacto 2 segundos (Pantalla en blanco) Equidad y eficacia Si elige esta opción Joshua- 15 raciones Dick Enoch 0 raciones 0 raciones Si elige esta opción Dick Enoch Joshua- 13 raciones- 5 raciones 0 raciones E- Feedback Más información: hhttp: www. sciencexpress. org El investigador Ming Hsu, de la Universidad de Illinois, investigador principal del estudio L. BRIAN STAUFFER ABC ¿Es mejor dar más comida a menos niños o repartir una cantidad menor de alimentos entre más niños? 2 segundos