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ABC SÁBADO 5- -4- -2008 83 La memoria de las células Recordamos lo que sucedió en el pasado porque dejó una marca en nuestra células. Esa marca no es genética, no produjo una alteración en la secuencia de ADN. Es epigenética- -añade o quita grupos químicos- -y permite rememorar lo que ocurrió años atrás, explica Manel Esteller. Estas marcas sobreescritas en el ADN hacen más flexible al genoma y permiten que el entorno deje en él una huella duradera a nivel psicológico incluso. En la Universidad de Montreal experimentos con ratas demostraron que los cuidados maternos, como lamer o mamar, eran necesarios para eliminar los grupos metilo que mantenían inactivo un gen antiestrés. Cuando está activo, amortigua las reacciones de miedo. Así los cuidados maternos marcan la respuesta de las crías al estrés. cho hasta ahora: Pensamos que si hay una alteración en el genoma podemos intentar curarla. Pero la terapia génica tiene muchas limitaciones. Lo que tienen de bueno las alteraciones epigenéticas es que son un poquito más reversibles que las genéticas. Ya hay fármacos para recuperar los patrones epigenéticos normales. Están aprobados para ciertas formas de cáncer y en el futuro quizás se usen en enfermedades neurológicas, cardiovasculares y autoinmunes Cuatro fármacos epigenéticos se han unido al arsenal terapéutico para combatir el cáncer. Y están dando resultados satisfactorios: No se han observado efectos perjudiciales importantes. Al contrario, se han mostrado eficaces en enfermedades como el síndrome mielodisplásico, para el que no había tratamiento Los escasos efectos secundarios se deben a que los grupos metilo del ADN son buenas dianas terapéuticas porque, a diferencia de las células sanas, las tumorales son adictas a la metilación alterada diaria. Y si no la reciben se mueren. Estos fármacos suprimen la dosis diaria de metilación e impiden a las células malignas dividirse y acaban muriendo Además, la epigenética tiene otras dos aplicaciones importantes: Se puede utilizar como un marcador de cáncer, y también para predecir el comportamiento de los tumores y saber qué quimioterapia será más eficaz En el cáncer de próstata y los tumores cerebrales, estas aplicaciones están más avanzadas. Y serán útiles también en el cáncer de colon, en el que Esteller ha identificado las mutaciones epigenéticas que contribuyen a su aparición y desarrollo. Esta importante labor de investigación hasta ahora la ha desarrollado Esteller desde el Centro Nacional de Investigaciones Oncológicas (CNIO) de Madrid. Ahora quiere aplicarla más directamente a los pacientes: No quiero limitarme sólo a conocer, quiero darle una aplicación práctica Y esa será su labor a partir de septiembre en el Instituto Catalán de Oncología, que trata al 70 por ciento de los pacientes de Cataluña y donde trabajaremos en colaboración con oncólogos y patólogos. Este programa de Epigenética y Biología del Cáncer hará de puente entre la investigación básica puntera y la práctica clínica BIOLOGÍA DEL DESARROLLO Células adictas El pez cebra se puede cultivar en grandes cantidades y a un precio razonable EFE Nosotros empezamos en células tumorales porque se sabe mucho de la biología molecular y celular de los procesos malignos. Pero sólo es la punta de lanza. Evidentemente las alteraciones epigenéticas también están detrás de las enfermedades mentales y cardiovasculares. Sabemos que en el alzhéimer y en el trastorno bipolar hay alteraciones en la metilación explica Esteller. La esquizofrenia es otra patología que se beneficiará de esta nueva forma de interpretar el mensaje genético. Sin embargo, matiza el investigador, mientras que las alteraciones epigenéticas del cáncer se estudian desde los años 80, en las enfermedades neurológicas se trabaja desde este punto de vista desde hace sólo cinco años. Datos que también serán útiles en el tratamiento de las enfermedades cardiovasculares: La formación de la placa ateromatosa, esas bolas que obstruyen los vasos sanguíneos, no sólo se debe a una dieta rica en grasas, ni a una dotación genética que dificulta su absorción. Además hay una alteración epigenética- -una metilación- -que reprime la expresión de genes necesarios para metabolizar la grasa. Hay una combinación de los tres factores, genéticos, ambientales y epigenéticos explica Esteller. Incluir la epigenética en el puzzle del genoma da pie para abordar las enfermedades de forma distinta a como se ha he- Peces cebra en busca de fármacos para enfermedades humanas Aportan luz sobre el cáncer de colon, la diabetes y la sordera A. A. L. MADRID. Aunque no lo parezca a simple vista el pez cebra tiene algunas similitudes con el ser humano. Entre otras cosas, comparte más del 80 por ciento de su genoma con el hombre, lo que permite que los resultados de investigación de los fármacos probados en estos animales sean potencialmente extrapolables al ser humano. Por eso su estudio resulta revelador para conocer la base genética de algunas enfermedades humanas, lo que ha llevado a la creación de la Plataforma de Genómica Funcional, la mayor instalación de peces cebra en el mundo y que fue inaugurada ayer en Sevilla. La nueva instalación científica se ubica en el Centro Andaluz de Biología del Desarrollo (centro mixto del CSIC, la Universidad Pablo de Olavide y la Junta de Andalucía) y alberga 3.000 peceras con una temperatura controlada, que permitirán la cría y el estudio de todas las variantes de peces cebra transgénicos. Los investigadores del CSIC que dirigen el proyecto de investigación, José Luis Gómez Skarmeta y Fernando Casares, señalaron la importancia del pez cebra en biología del desarrollo no sólo por su similitud genética con el hombre, sino también porque los embriones de estos animales son transparentes, por lo que se pueden observar sus órganos internos en formación, proceso que se realiza en 24 horas. Además, se pueden manipular genéticamente con cierta facilidad. El conocimiento de cómo los genes (22.100 en el pez cebra y alrededor de 23.800 en el hombre) activan el crecimiento celular y su diferenciación en células especializadas que crean cada órgano de un vertebrado es de gran trascendencia, pues muchas enfermedades tienen su base en el comportamiento anómalo de alguno o varios de dichos genes. Esas regiones reguladoras son las que instruyen a las células para utilizar o no una información genética determinada y están controladas por la expresión del gen de la proteína fluorescente verde en distintos tejidos y órganos, que permite realizar el seguimiento visual del animal. Aunque la investigación actual se centra en el estudio de cuatro enfermedades humanas- -un tipo de sordera, enfermedades neuronales, diabetes y ciertos tipos de cáncer de colon- lo cierto es estos estudios facilitarán el diagnóstico de muchas enfermedades hereditarias. El pez cebra también resulta adecuado para esta investigación porque se puede cultivar en grandes cantidades y a un coste razonable. El presidente del CSIC, Carlos Martínez, destacó durante la inauguración que este centro podría servir de modelo para futuras instalaciones científicas en nuestro país. En su opinión, la nueva instalación es también singular por la juventud de sus investigadores, el carácter transversal de sus trabajos y por su vocación de desarrollar proyectos ambiciosos, de cooperación con la comunidad científica informa Efe. Manipulación genética Combinación de tres factores Más información sobre epigenética: http: www. cancerepigenetics. com http: epigenome. eu es Estos animales comparten más del 80 por ciento de su genoma con el ser humano ABC. es Vea cómo es la Plataforma de Genómica Funcional en www. videos. abc. es