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ABC SÁBADO 8- -3- -2008 CIENCIAyFUTURO www. abc. es cienciayfuturo Módulo sin presurización Motores de posición Bodega de carga 87 CARGUERO JULIO VERNE El vehículo automático de transporte Julio Verne llevará víveres, combustible y equipos a la Estación Espacial Internacional Vehículo de lanzamiento El ATV será lanzado la próxima madrugada por un cohete Ariane 5, y una vez en órbita será guiado de forma automática hasta la ISS Marte tuvo lagos habitables en el pasado Científicos de la Universidad de Arizona han identificado un cráter en Marte con aparentes huellas de haber sido un plácido lago que, en su momento, hubiera resultado habitable. Se trata del cráter Holden, con una base rodeada interiormente por anillos formados por capas de sedimentos que forman las orillas de lo que fue un longevo y calmado lago en el marte primitivo según los investigadores encargados del Experimento Científico de Imágenes en Alta Resolución (HiRISE) El lago alberga sedimentos de arcilla que sólo se forman en presencia de agua y marcan ambientes potencialmente habitables. Este lugar sería excelente para enviar un vehículo robot: el Holden es uno de los seis candidatos para recibir el Laboratorio Científico Marciano, misión de la Nasa prevista para 2009. ATV Sistema de trasvase de combustible Sistema de atraque automático Módulo Zvezda de la ISS Módulo presurizado Tanques de combustible Paneles solares Atraque automático Emisor láser Haz del láser Reflector del láser ABC C. Aguilera 1 El ATV mide la distancia y se orienta con un láser Corrige su posición con los motores 2 3 Se acopla a la ISS con un margen de error de 1,5 cm e Estación Espacial i Internacional Módulo ruso Zvezda El camión espacial sin chófer La próxima madrugada, a las 04.59 hora española, despegará rumbo a la Estación Espacial Internacional el primer carguero no tripulado construido por la ESA: el Vehículo de Transferencia Automática (ATV) Julio Verne, concebido para un único viaje POR S. BASCO MADRID. Un poderoso cohete Ariane 5, rediseñado y reforzado, despegará esta próxima madrugada de la base aeroespacial europea de Kourou, en la Guayana francesa, si el tiempo no lo impide. Jamás habrá levantado tanta carga- -19.360 kilos- ya que transportará en su bodega el primer Vehículo de Transferencia Automática (ATV Automated Transfer Ve, hicle) diseñado y construido por la Agencia Espacial Europea (ESA) el Julio Verne. Se trata del más sofisticado e imponente carguero espacial no tripulado construido jamás. Trabajará, en su viaje de ida, como camión de abastecimiento para la Estación Espacial Internacional (ISS) Pero no hará un viaje de vuelta hasta la Tierra, ya que la segunda fase de su tarea, tras permanecer un máximo de seis meses acoplado a la ISS, será ejercer como camión de la basura, cargando los desechos de la estación rumbo hacia el suicidio se desintegrará junto con su carga al reingresar en la atmósfera. Consiste, pues, en un camión espacial monouso pese a su generoso presupuesto de casi 1.300 millones de euros. sólida, repartida entre comida para los astronautas, repuestos para la estación y material para experimentos. Lo más extraordinario del ATV es su sistema de guía y navegación, totalmente automatizado. El Ariane 5 lo soltará, 70 minutos después del lanzamiento, en una órbita circular a 260 kilómetros de altitud. A partir de ahí, el Julio Verne se las arreglará solo. Será como lanzar una cabeza de alfiler a un estadio de fútbol y esperar que se acople a una lenteja que sobrevuela un anfiteatro. Durante diez días, el ATV orbitará guiado por su sistema de posicionamiento GPS y su navegador de estrellas aproximándose a la ISS. A casi 40 kilómetros de la estación, y en una órbita 5 kilómetros más baja, permanecerá entre dos y cuatro días a las órdenes del Centro de Control del ATV de Toulouse (Francia) ejecutando diversas maniobras de pruebas. Luego seguirá su camino en busca de la estación. Los últimos 3,6 kilómetros los hará guiado por GPS, y cuando se halle a 248 metros de la ISS empezará la fase definiti- Ficha del ATV Longitud: 9,79 metros Diámetro: 4,48 m Paneles solares: 22,28 m de envergadura Peso en vacío: 10.400 kilos Capacidad de carga: 7.500 kg Carga de desechos: 6.300 kg Módulo habitable: 4 m de longitud, y ampliable. El proyecto ha sido desarrollado por 1.500 ingenieros en 15 años de trabajo. Más de 40 empresas, una decena de ellas españolas, han intervenido en su diseño y construcción. Unidades previstas: entre cinco y siete. Periodicidad de lanzamiento: de 17 a 24 meses. Presupuesto: 1.300 millones de euros. va, la más delicada. El ATV emitirá un haz de rayos láser que serán recogidos y reflejados por el módulo de servicio ruso de la estación, el Zvezda, a cuyo puerto de atraque se acoplará finalmente. El Julio Verne progresará 7 centímetros por segundo- -las cosas allí van despacio- guiado por ese láser (videometría de enlace de proximidad, se le llama) hasta encajar perfectamente en su lugar de atraque con un margen de error inferior a 1,5 centímetros. Informática, robótica, automática... Asombroso. Junto con el módulo de investigación Columbus, puesto en servicio en la ISS hace apenas tres semanas, el ATV es la mayor contribución europea a la aventura espacial. Los próximos retos, una vez probada su tecnología de navegación, serán lograr un sistema que permita su regreso a la Tierra y su reutilización; adaptarlo para transportar también astronautas, y rediseñarlo para misiones más lejanas, con la mente puesta en la Luna y tal vez en Marte. Los próximos retos El primero de la serie El Julio Verne, primer vehículo de la serie ATV- -está previsto construir entre cinco y siete; el resto saldrán más baratos ya que la tecnología está desarrollada- transportará a la ISS 850 litros de agua, cien kilos de oxígeno y nitrógeno, 900 kilos de combustibles de distintos tipos y 5.500 kilos de carga Permanecerá un máximo de seis meses acoplado a la ISS, y se desintegrará al volver a la atmósfera Más información sobre el ATV: http: www. esa. int http: www. nasa. gov