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88 CIENCIAyFUTURO VIERNES 8 s 2 s 2008 ABC El módulo europeo Columbus vuela por fin rumbo a la Estación Espacial Internacional El transbordador Atlantis despega de Cabo Cañaveral tras dos meses de retrasos por una avería en el tanque de combustible S. BASCO MADRID. Los servicios meteorológicos de la NASA en Cabo Cañaveral no auguraban ayer muchas posibilidades para el despegue del Atlantis. Las condiciones atmosféricas predecían tormenta y espesas nubes sobre Florida, hasta el punto de que las posibilidades de lanzar el transbordador se evaluaban en apenas un 30 por ciento. No obstante, la Agencia Espacial estadounidense, sus técnicos y sus astronautas efectuaron cada paso previsto durante la jornada con precisión cronológica a la décima de segundo, como si nada sucediese sobre sus cabezas. A las 20.45, hora española, debía despegar. Y así fue. Casi milagrosamente, las nubes se rasgaron sobre la base aérea una hora antes y el transbordador se coló por la brecha bramando con sus 2.051 toneladas a cuestas. Un minuto después ascendía a 6.000 kilómetros por hora. El módulo científico europeo Columbus volaba por fin rumbo a la Estación Espacial Internacional (ISS) después de años de retrasos y problemas. Presupuestado en 1.320 millones de euros, su proyecto se remonta a 1982, aunque su construcción empezó diez años después. Debía quedar acoplado a la ISS en 2004, pero el accidente del Columbia en 2003, que costó la vida a siete astronautas, atornilló al suelo a todos los transbordadores de la NASA durante dos años. Su partida quedó finalmente fijada para comienzos de diciembre, pero fue anulada tras dos intentos fallidos por una avería en los indicadores de combustible- -hidrógeno líquido- -del tanque externo, que ha tardado dos meses en ser subsanada. La misión- -la STS- 122- -actual, llevada a cabo por siete astronautas- -cinco estadounidenses, un francés y un alemán- -tiene por objeto acoplar a la ISS el módulo Columbus, la joya de la industria aeronáutica europea. Para ello, los tripulantes deberán realizar tres paseos espaciales de seis horas y media de duración cada uno de ellos en una órbita a 342,7 kilómetros sobre el nivel del mar. La llegada a la Estación Espacial Internacional está prevista para mañana, y los trabajos exteriores se realizarán el cuarto, el sexto y el octavo día de una misión que debe durar 10 días, 19 horas y 12 minutos. El regreso, por lo tanto, se realizará el lunes 18 de febrero, a las 15.57 hora española, en el Centro Espacial Kennedy, en Cabo Cañaveral, si nada lo impide. Veintiséis años de andadura MISIÓN STS- 122 DEL TRANSBORDADOR ATLANTIS ElAtlantis despegó anoche del Centro Espacial Kennedy (Florida) con el módulo científico europeo Columbus a bordo. Después de dos intentos de lanzamiento fallidos en diciembre, por una avería en los sensores del tanque de combustible externo, el transbordador espacial ha iniciado su misión STS- 122 rumbo a la Estación Espacial Internacional (ISS) Plataforma de carga externa: Observatorio SOLAR La UE, el tercer socio Módulo Columbus Laboratorio de 10,3 toneladas, construido por la Agencia Espacial Europea. Tiene un volumen de 70 m 3 y una vida operativa estimada de 10 años Cuenta con instalaciones internas y externas para realizar experimentos que estudiarán la reacción humana a la microgravedad y el efecto de la ingravidez en varios fluidos y objetos Instalación tecnológica europea para exposición (EuTEF) Sistema de reloj atómico (ACES) Longitud: 7 m Diámetro: 4,5 m Presupuesto: 880 millones de euros Hasta ahora, sólo EE. UU. y Rusia contaban con laboratorios en la ISS, pero con la llegada del Columbus la Unión Europea se convierte en el tercer socio de la estación, considerada esencial para los experimentos que harán posible la exploración humana hacia Marte y un mejor conocimiento de la vida y del comportamiento de materiales en microgravedad. El módulo europeo tiene la forma de un cilindro de 7 metros de longitud por 4,5 de diámetro. Su peso supera las diez Monitor interactivo de atmósfera espacial 4 10 9 7 3 1 6 8 11 14 12 2 Un lugar para la Ciencia en el espacio Los primeros experimentos a realizar en el Columbus serán de biología (microorganismos, cultivos, plantas, insectos... y mecánica de fluidos, en un ambiente de casi ingravidez para soslayar los fenómenos de convección, sedimentación y presión que se dan en la Tierra. Después llegará el turno a la plataforma Solar, con sus tres instrumentos para estudiar la radiación solar. Luego le tocará a la plataforma EuTEF, que llevará a cabo siete experimentos sobre la reacción de diversas muestras, a corto y largo plazo, ante los rayos ultravioleta. Los propios astronautas serán utilizados como cobayas para estudiar el comportamiento del cuerpo humano en estado de microgravedad y su respuesta ante vuelos espaciales de larga duración. 5 13 Transbordador: Atlantis Duración: 10 días, 19 horas Carga principal: laboratorio Columbus Paseos espaciales: Tres Aterrizaje: 18 de febrero TRIPULACIÓN Com. Steve Frick Piloto: Alan Poindexter Leland Melvin Rex Walheim Hans Schlegel Stanley Love Leopold Eyharts DATOS DEL ATLANTIS Distancia: 144.090.611 km Vuelos: 28 Tripulantes: 174 Días de vuelo: 257,83 a diciembre de 2006 1998 2000 2001 1 Módulo de control Zarya, 20 noviembre 2 Nodo Unity, 4 de diciembre 3 Módulo Zvezda, 12 de julio 4 P 6 y paneles solares, 30 de noviembre 5 Laboratorio Destiny, 7 de febrero 2002 6 Estructura S 0, 8 de abril 7 Estructura P 1, 23 de noviembre 8 Estructura S 1, 7 de octubre 9 Estructura P 3 P 4, 27 de agosto 10 Estructura P 5, 9 de diciembre 2007 11 Estructura S 3 S 4, 6 de julio 12 Estructura S 5, 7 de agosto 13 Nodo Harmony, 23 de octubre 14 Columbus 2006 2008 ABC Fuente: Reuters- ESA- NASA Cronología