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84 CIENCIAyFUTURO Colección Bichos MIÉRCOLES 30 s 1 s 2008 ABC Los insectos nos pueden enseñar mucho para entender al hombre Xavier Bellés s Entomólogo. Profesor de Investigación del IBMB- CSIC Lo suyo, como ocurre con muchos científicos, es mirar muy de cerca para avistar el futuro. Xavier Bellés se dedica a estudiar los insectos para conocerlos mejor, pero también para conocernos mejor. Y aún tiene tiempo para dedicarse a la literatura POR JANOT GUIL FOTO YOLANDA CARDO BARCELONA. Xavier Bellés (Barcelona, 1952) es químico y biólogo. Actualmente es Jefe del Departamento de Fisiología y Biodiversidad Molecular del Instituto de Biología Molecular de Barcelona- Consejo Superior de Investigaciones Científicas (IBMB- CSIC) Los bichos son su vocación mudada en trabajo, pero también fuente de inspiración. En 2003, ganó el VIII Premio de Literatura Científica de la Fundación Catalana para la Investigación por su libro El teatro de los insectos -De pequeño hacía colecciones de insectos en cajas de zapatos. Luego, de adolescente, a partir de otra de mis aficiones, la espeleología, comencé a interesarme también por los pequeños insectos que viven en las cuevas. Primero hice la carrera de Química y empecé a trabajar en el CSIC haciendo síntesis de hormonas reguladoras del crecimiento de insectos, como las que inhiben la metamorfosis, el paso de oruga mariposa o de gusano a escarabajo. Eso tenía un interés a la hora de elaborar insecticidas más eficaces y respetuosos con el medio ambiente, para el control de plagas. Al poco, no obstante, me di cuenta de que para mi trabajo era necesario conocer mejor la fisiología de los insectos y estudié Biología. mecanismos como la metamorfosis tiene un gran interés académico, para saber más de la evolución de la vida. Si hablamos de aplicaciones más utilitarias, en última instancia nuestras investigaciones nos servirán para hallar dianas para diseñar insecticidas muy específicos, más eficaces. De esta manera, podremos mejorar el control de plagas. En el campo biosanitario, puede servirnos para controlar plagas de insectos transmisores de enfermedades, como el mosquito de la malaria. Por otra parte, también es bueno avanzar en el conocimiento de los insectos útiles, como las abejas. -España ha sido y sigue siendo un país que cuenta en la entomología sistemática, la descriptiva, junto a países que siempre han sido referencia, como Francia, Alemania, Italia, Reino Unido y algún país nórdico. Nuestro país organizó uno de los últimos congresos internacionales de entomología que se hicieron antes de la Guerra Civil, en 1934, en Madrid. Desde el punto de vista más fisiológico, en nuestro país también hay una escuela importantísima de estudio del desarrollo a través de modelos de insectos. -Sí, hay crisis de vocaciones, pero ocurre en todas las Ciencias. En general, las personas que se animan a dedicarse a una carrera investigadora en entomología son personas que tienen un cierto espíritu entre idealista y naturalista, y no hay muchas hoy en día. Es más fácil dedicarse al sida o al cáncer, si quieres tener trabajo. ¿Qué nivel hay en entomología en España? Los insectos pueden ser modelos de estudio fáciles porque tienen un ciclo de reproducción rápido, y tienes muchas generaciones en pocas semanas, por lo que ves muy rápidamente los efectos de factores que regulan el ciclo vital. Sabemos que tenemos sólo un 5 por ciento de genes divergentes respecto a un chimpancé, pero es que si nos comparamos con la mosca tampoco hay tanta diferencia; tenemos muchos genes en común y, entre ellos, algunos de los claves, como los reguladores de procesos clave del desarrollo. Es decir: que los insectos nos pueden enseñar mucho para entender al hombre. ¿En nuestro país hay crisis de vocaciones en la entomología? ¿Cómo llegó a la entomología? ¿Conocer mejor a los insectos ayuda a conocer mejor a los hombres? -Sí. Por ejemplo: la famosa Drosophila melanogaster la llamada mosca del vinagre o mosca de la fruta, de la que ya se conoce su genoma entero, es el insecto modelo por excelencia para los estudios de genética. Se utiliza como modelo para estudios sobre el cáncer o sobre células madre, por ejemplo. El entomólogo Xavier Bellés, en su despacho de Barcelona Más información sobre el tema: http: www. ibmb. csic. es Bichos conocer la naturaleza para aprender a conservarla Viven en la Tierra desde hace 360 millones de años y no hancambiado apenas su aspecto. En este tiempo han colonizado prácticamente todos los rincones del planeta y ahora ABC los pone a su alcance para que aprenda todo sobre ellos, desde cuáles son los que tienen los venenos más letales hasta los mitos y leyendas que rodean a algunos de estos insectos, arácnidos y otros bichos. Los insectos y arácnidos de Bichos forman parte de una fabulosa colección avalada por el Museo de Historia Natural de Londres, que alberga la colección de historia natural ¿En qué trabaja ahora? -Me dedico más a ahondar en la investigación de procesos como la metamorfosis, la reproducción, etc. y a todos los niveles, desde la escala morfológica a la molecular, la genética. ¿Qué insecto utiliza para sus investigaciones? -Trabajamos con un modelo un poco asqueroso, la cucaracha doméstica, la que está en todos los bares (sonríe) la Blattella germanica -De entrada, conocer mejor ¿Qué aplicaciones prácticas tiene este estudio? Una de las páginas sobre escorpiones ABC más numerosa del mundo, con más de setenta millones de especímenes, y por el Museo Nacional de Ciencias Naturales de Madrid, uno de los más prestigiosos en la materia. A través de las entregas de Bichos -que ABC pone a su disposición cada domingo- entretenidas y llenas de color, nuestros lectores podrán explorar el mundo a su alrededor con otros ojos, para disfrutarlo y protegerlo. Niños y adultos podrán conocer de primera mano el medio natural, que es sin duda el primer paso que hay que dar para conservarlo. Todo ello sin alterar su medio natural, pues todos los ejemplares proceden de granjas donde se preservan especies que más tarde pueden ser reintroducidas en aquellos lugares donde ya han desaparecido.