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ABC MARTES 15 s 1 s 2008 CIENCIAyFUTURO 89 MESSENGER, UN VIAJE DE 7.800 MILLONES DE KILÓMETROS Ayer, la sonda Messenger de la NASA sobrevoló Mercurio a unos 200 km de altitud, tomó 1.300 fotos en alta resolución y analizó a fondo su atmósfera y sus campos magnético y gravitatorio INFOGRAFÍA: JAVIER AGUILERA REUTERS MERCURIO Los hombres de Colón trajeron la sífilis a Europa desde el Nuevo Mundo ABC MADRID. Un estudio de la Universidad de Emory en Atlanta (Estados Unidos) apoya la teoría de que Cristóbal Colón trajo a Europa la sífilis desde el Nuevo Mundo. Los investigadores, que publican los resultados de su trabajo de investigación en la revista PLoS Neglected Tropical Diseases han realizado un análisis genético comparativo en la familia de bacterias que causa la sífilis y otras enfermedades tropicales, los treponemas, que apoya la llamada teoría de Colón sobre los orígenes de la sífilis. Los científicos utilizaron la filogenética, el estudio de las relaciones evolutivas entre los organismos, para estudiar 26 cepas de distintas localizaciones geográficas de treponemas, informa Ep. Las cepas que causan la sífilis venérea que se originaron de forma más reciente y sus formas más similares eran cepas recogidas en América del Sur que causan una enfermedad tropical denominada mal de Pinto que afecta a la piel. Según explica Kristin Harper, esto apoya la hipótesis de que la sífilis, o alguna enfermedad progenitora, procede del Nuevo Mundo Aunque existe un consenso general sobre que el primer registro de sífilis epidémica que se produjo en Europa fue en 1495, la controversia se basa en el origen del patógeno. La mayoría de las evidencias en años recientes proceden de huesos de civilizaciones pasadas localizadas tanto en el Nuevo como en el Viejo Mundo, ya que la sífilis crónica causa lesiones en el esqueleto. En muchos casos, sin embargo, los análisis del esqueleto no conducen a conclusiones claras debido a problemas con la datación de los huesos. Además, la investigación se ve dificultada porque la familia de las treponemas causa diferentes enfermedades que comparten algunos síntomas, pero que tienen diferentes modos de transmisión. La sífilis se transmite por vía sexual, pero tanto el mal de pinto como la sífilis endémica son enfermedades tropicales que se contagian a través de contactos orales o a través de la piel. Una de las hipótesis es que una de las subespecies de treponemas del clima húmedo templado del Nuevo Mundo tropical mutara en las subespecies venéreas causantes de la sífilis para sobrevivir en climas más fríos y más limpios de Europa. 6 7 2 4 8 1 5 3 CRONOLOGÍA 1- Sistema de imagen dual 2- Espectrómetro de rayos gamma y neutrones 3- Magnetómetro 4- Altímetro laser 5- Espectrómetro de atmósfera y superficie 6- Espectrómetro de plasma 7- Paneles solares 8- Escudo solar Hace 35 años, la sonda soviética Mariner 10 consiguió orbitar Mercurio, y hacer fotografias de su superficie y analizar su atmósfera y campo magnético 2 Agosto 2004 lanzamiento 1 Agosto 2005 24 oct. 2006 6 junio 2007 circunvala la Tierra circunvala Venus circunvala Venus 14 enero 2008 circunvala Mercurio 2009 6 oct. 2008 circunvala Mercurio 30 sep. 2009 circunvala Mercurio 2010 2011 18 marzo 2011 orbitará Mercurio 2004 2005 2006 2007 2008 Primera cita con Mercurio La sonda Messenger, de la NASA, circunvaló ayer el planeta a 200 kilómetros de altitud, tomó 1.300 imágenes y estudió sus campos magnético y gravitatorio Es el primero de sus tres encuentros, hasta que en 2011 se quede orbitando Mercurio POR S. BASCO MADRID. Desde que los astrónomos expulsaran a Plutón de este selecto club, Mercurio, el planeta más cercano a nuestra estrella, es también el más pequeño del Sistema Solar. Sin noticias nuestras desde 1973, cuando la sonda rusa Mariner 10 emprendió el camino para realizar tres pasadas sobre él tomando las primeras imágenes y mediciones, si bien rudimentarias, de su atmósfera y campo magnético, ayer volvió a recibir la visita de un emisario de nuestra civilización. Se trata de la sonda Messenger (MErcury, Surface, Space ENvironment, GEochemistry, and Ranging) la primera misión enviada desde entonces rumbo al enano de nuestro sistema estelar. A las ocho y cuatro minutos de la tarde de ayer, hora española, la Messenger circunvalaba Mercurio a sólo 200 kilómetros de altitud. No ha ido para quedarse, todavía. Sólo fue de paso: se trata de la primera de sus tres citas rápidas, antes de que en marzo de 2011 se acerque a Mercurio con intención de orbitar a su alrededor durante más de un año. Entonces hará el grueso de sus experimentos y mediciones. ¿Qué verá la Messenger? En unos días tendremos la respuesta- -afirmó Alan Stern, administrador adjunto de esta misión científica de la NASA- En cualquier caso, tendremos bonitas sorpresas Durante estas horas de sobrevuelo a baja cota, entre el domingo y el martes, empezaremos a recrear la imagen del hemisferio de Mercurio que nunca ha sido visto, con una resolución muy superior a la que consiguió la Mariner 10- -dijo Sean C. Solomon, investigador jefe de la misión- las imágenes se tomarán con filtros de diferentes longitudes de onda que nos aportarán una idea clara de la composición mineral y química de la superficie. El resto de los instrumentos estudiarán sus campos magnético y gravitatorio, lo que nos revelará importantes detalles sobre su estructura interna y también del tamaño de su núcleo El sobrevuelo de la Messenger permitirá una primera aproximación para estudiar en profundidad otros aspectos del planeta, en concreto permitirá conocer con exactitud la tenue atmósfera de Mercurio por medio de observaciones en el rango del ultravioleta; así como documentará el plasma y las partículas energéticas de su magnetosfera. Aportará mediciones muy precisas de las partículas y el plasma de la cola magnética del planeta. Lanzada el 2 de agosto de 2004, la Messenger ha efectuado ya más de la mitad del camino que recorrerá en su largo periplo: 7.800 millones de kilómetros. Ha circunvalado la Tierra una vez, y Venus dos veces, utilizándolos como palanca para tomar impulso y dirección en su viaje gracias a sus campos gravitatorios. Así, utilizará también el impulso recibido en esta primera cita con Mercurio y en las otras dos previstas, en octubre próximo y en septiembre de 2009, para finalmente acercarse de nuevo el 18 de marzo de 2011. Entonces se quedará orbitando el planeta, atrapado por su gravedad, y nunca más saldrá de allí. Una misión suicida en la que enviará preciosos datos. Consenso general Sus instrumentos han estudiado la atmósfera, la superficie y el núcleo del planeta enano del Sistema Solar Misión suicida El misterioso y gigantesco cráter Caloris Un paraje de proporciones gigantescas y de gran interés para la Ciencia es la Cuenca Caloris, un inmenso cráter de impacto de unos 1.300 kilómetros de diámetro, uno de los mayores detectados hasta ahora en los ocho planetas que integran el Sistema Solar. Caloris es enorme, como un cuarto del diámetro de Mercurio- -tiene aproximadamente un tercio del terrestre- con anillos montañosos en su interior formados por picos de más de 3.200 metros de altura explicó Louise Prockter, técnico de instrumentos del sistema dual de captura de imágenes de Mercurio (Mercury Dual Imaging System) en el laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins, en Laurel, uno de los científicos encargados de recibir y descifrar los datos de la Messenger. La Mariner 10 vio algo menos de la mitad del cráter. Durante este primer vuelo veremos la otra parte dijo Prockter. Más información sobre la misión: http: www. nasa. gov mission page s messenger mercury flyby. html