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96 CIENCIAyFUTURO VIERNES 21 s 12 s 2007 ABC MEDIO AMBIENTE Un ejemplar de Platerodrylus, un escarabajo neoténico SCIENCE Los escarabajos del Jurásico Un estudio elaborado por el Museo de Historia Natural de Londres, en el que han participado científicos españoles, adelanta en varios millones de años la aparición de esta familia de insectos ANTONIO VILLARREAL MADRID. Ya Aristóteles bautizó en su precario estudio entomológico a la familia de los escarabajos como coleópteros por el revestimiento sólido que rodeaba sus alas (del griego koleo, funda, y pteros, ala) Lo que tanto el filósofo como la mayoría de expertos de nuestra era desconocían es que la presencia de estos seres sobre la Tierra se remonta a una etapa muy anterior a la Griega clásica, e incluso, al periodo Cretácico, según el estudio que publica Science en su último número. Toby Hunt y Alfried Vogler, miembros del Departamento de Entomología del Museo de Historia Natural de Londres, han pasado casi una década dirigiendo estas investigaciones, en las que también han participado dos científicos españoles: Ignacio Ribera, del Museo Nacional de Ciencias Naturales, y Jesús Gómez- Zurita, del Centro de Investigación y Desarrollo Pascual Vila de Barcelona. En los trabajos que han llevado a desarrollar el estudio, el más exhaustivo en su clase realizado hasta la fecha, se utilizaron procedimientos de secuenciación del ADN- -en los que se compararon secuencias de material genético de 1.880 especies de escarabajos, lo que representa el 80 de las familias en que se divide el grupo- -así como labores de registro de fósiles, para enlazar y agrupar especies procedentes de un ancestro común, y estudiar así de un modo más riguroso el triunfo evolutivo de estos coleópteros, que con más de 350.000 especies representan la cuarta parte de todas las conocidas sobre el planeta, aunque el número real de especies- -incluyendo las que todavía se descono- Escarabajo alado luminiscente de la especie Pterotus cen- -podría oscilar entre uno y cinco millones. Por tanto, la importancia real de este estudio filogenético, para el que se utilizaron novedosas técnicas de biología computacional, reside en trazar las relaciones entre las diferentes líneas evolutivas de los escarabajos a lo largo de la historia. También fueron escrutados los patrones de diversidad de estos coleópteros, determinando que el origen jurásico de muchos de los linajes modernos, así como su alta tasa de supervivencia y adaptación a diferentes nichos ecológicos contribuían a la extrema diversidad de esta especie. Ignacio Ribera, uno de los dos españoles implicados en el proyecto, señala a este respecto que el éxito de los escarabajos se debe a que mientras que grupos como los dinosaurios se extinguieron al final del Cretácico, ellos superaron la crisis que afectó a muchos grupos y siguieron divertificándose hasta ahora Antes de la aparición de este estudio, el éxito en la supervivencia del escarabajo se justifica- SCIENCE Escarabajos antes que flores AFP Encuentro fatal en un zoo taiwanés El antebrazo que este cocodrilo del zoológico de Kaohsiung, ciudad situada al sur de Taiwan, sostiene entre sus fauces pertenece a Chang Po- yu, el veterinario del centro, que aparece en la imagen de la derecha sometiéndose ayer a terapia física, después de ser intervenido quirúrgicamente para reimplantarle el miembro. ba, debido al carácter herbívoro de la especie, con la aparición de las angiospermas (plantas con flores) en el período Cretácico, que empezó hace 140 millones de años. Sin embargo, los nuevos datos que aporta este árbol genealógico adelantan la aparición de muchos de estos linajes, que han subsistido hasta nuestros días, a una época anterior a la de la aparición de las flores sobre los campos terrestres. Este hecho, según resume el estudio publicado por Science aportaría a esta especie una amplia variedad de ambientes y recursos para su diversificación. De acuerdo con sus autores, el estudio no sólo afecta a la evolución de estos coleópteros, sino que contribuye a comprender un poco mejor el mundo natural: Formando los escarabajos tal proporción de todas las especies conocidas- -indica Alfried Vogler- aprender sobre sus relaciones y evolución nos aporta nuevas formas de comprender el origen de la biodiversidad, y el cómo los escarabajos han triunfado sobre un recorrido de cerca de 300 millones de años El estudio señala asimismo la incidencia sobre el ser humano de la diversidad propia de la especie, que permite encontrar estos insectos en lugares tan dispares como una cueva helada, un hormiguero o la piel de un castor. Bien como agentes para la lucha contra las plagas o como alimento para aves, esta especie jurásica hace su humilde contribución al desarrollo económico. Más información sobre la investigación: http: www. eurekalert. org jrnls sci emb scipak pdf hunt. pdf