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94 CIENCIAyFUTURO www. abc. es cienciayfuturo VIERNES 21- -12- -2007 ABC EL LARGO VIAJE DE LOS RAYOS CÓSMICOS Galaxias con agujeros negros supermasivos en su centro ¿De dónde vienen? Al parecer, su origen serían los núcleos galácticos activos. Estos núcleos capturan gas, polvo y materia y a su vez emiten enormes cantidades de radiación ¿Qué son? Los rayos cósmicos, las partículas más energéticas que existen, son protones y núcleos atómicos que surcan el Universo con una velocidad similar a la de la luz. Incluso después de recorrer 200 millones de años luz, la enorme energía de estas partículas permite determinar su origen Las diez avances científicos del año Desde las variaciones genéticas que nos hacen únicos e irrepetibles a la técnica que nos abre la puerta a la creación de órganos y tejidos de recambio sin destruir embriones... He aquí las investigaciones más importantes de 2007. Palabra de Science POR N. R. C. Choque con la atmósfera Cuando estos rayos inciden en la atmósfera convierten su energía en múltiples partículas secundarias formando una avalancha de partículas o chubasco atmosférico ¿Cuanta energía tienen? Estas partículas alcanzan una energía 100 millones de veces mayor que la del acelerador de partículas más grande del mundo Avalancha de partículas Observatorio Pierre Auger Antena GPS Hay 1.600 detectores de partículas en distintos países y 25 telescopios que detectan la luz de los chubascos atmosféricos Panel solar Este 2007 que ahora acaba ha sido el año en que los investigadores han adquirido plena conciencia de la enorme variedad del genoma humano. Y de las puertas que abre de par en par al conocimiento de numerosas enfermedades y de los rasgos propios, intransferibles, de cada individuo. Durante años hemos divagado sobre cómo y cuánto se parece una persona a otra, sobre nuestro grado de semejanza con los grandes simios- -dice Robert Coontz, subdirector de Science y encargado de la selección de temas científicos- Ahora somos conscientes de las grandes diferencias en el ADN de cada hombre, y es un salto conceptual enorme que cambiará nuestra percepción sobre cómo tratan los médicos la enfermedad, sobre cómo nos vemos a nosotros mismos y cómo protegemos nuestra privacidad Se ha secuenciado ya el ge- ABC Carlos Aguilera 1 La diversidad genética de la especie humana noma completo de numerosas personas, y se ha descubierto que dentro de las miles de millones de bases del ADN, muchas se pueden perder, añadir o copiar de forma que alteran la estructura genética de las siguientes generaciones. La importancia práctica de las investigaciones efectuadas estriba en que ahora sabemos mucho sobre las pequeñas variantes genéticas que subyacen en la génesis de numerosas enfermedades. 2 La técnica que reprograma las células Los editores de la revista Science seguro que dudaron antes de relegar al segundo puesto uno de los avances científicos más destacados, el que a finales de noviembre encontró un hueco en la portada de la mayoría de los medios de comunicación: la reprogramación celular, llevada a cabo por equipos científicos japoneses y estadounidenses. La tecnología que permite dar la vuelta al desarrollo biológico y conseguir que una célula de la piel se comporte como si fuera una célula embrionaria. Esa nueva célula madre pluripotente inducida (iPS) o reprogramada, podría transformarse en una neurona, una célula muscular, cardiaca... o en cualquiera de los más de 220 tipos celulares distintos que integran un organismo humano. Un avance crucial que relega la polémica clonación terapéutica y abre la puerta a la creación de órganos de recambio. Listos para trasplante, sin rechazo inmunológico ni reparos éticos. Para muchos científicos es el Santo Grial de la medicina regenerativa, el paso con el que soñaban muchos grupos de investigación. Como aprender a convertir el plomo en oro. La técnica aún debe sortear obstáculos que permitan utilizarla en humanos. Pero apenas una semana después de que se conociera la técnica, otros investigadores demostraron que podía curar una grave forma de anemia. Al menos, en ratones. Antena de comunicaciones Interior de un detector Equipo electrónico Baterías 3 Tubos fotomultiplicadores de 9 pulgadas Depósito con 12 toneladas de agua Durante décadas, generaciones enteras de investigadores han intentado averiguar el origen de los rayos cósmicos, las partículas de materia más energéticas de 3 El misterio de los rayos cósmicos todo el Universo. Son tan potentes que cuando llegan a la Tierra, tras cruzar la inmensidad del espacio durante millones de años casi a la velocidad de la luz, llevan aún una carga de energía que supera en cien millones de veces la que son capaces de conseguir los científicos en sus aceleradores de partículas más potentes. Un consorcio de 370 investigadores de diecisiete países, entre ellos varios españoles del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) averiguaron que los rayos cósmicos proceden de los núcleos de ciertos tipos de galaxias muy activas y relativamente cercanas. Galaxias que giran alrede- dor de enormes agujeros negros en torno a los que emanan inmensos chorros de energía capaces de arrasar todo a su paso. El conocimiento de la estructura de un receptor de la adrenalina que regula los sistemas internos podría mejorar los tratamientos de numerosas enfermedades. El receptor beta 2- adrenérgico es el encargado de regular varios sistemas con la transmisión de mensajes de hormonas, serotonina y otras moléculas. Familias de 4 La estructura de una diana clave