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ABC LUNES 10- -12- -2007 CIENCIAyFUTURO www. abc. es cienciayfuturo 73 Bisexualidad de ida y vuelta por un gen Neurobiólogos de Estados Unidos y Francia identifican un gen unisex que controla la orientación sexual. Al manipularlo, los machos se aparean con otros machos como si fueran hembras POR N. RAMÍREZ DE CASTRO MADRID. ¿Nace o se hace un homosexual? La neurobiología moderna se ha introducido en ese terreno resbaladizo para encontrar las bases biológicas de la orientación sexual humana. En la revista Nature Neuroscience investigadores de la Universidad de Chicago, en colaboración con la Universidad de Borgoña (Francia) y el Centro de Genómica de Lausana (Suiza) ofrecen ahora una nueva pista sobre cómo los genes predeterminan nuestro comportamiento sexual. El último hallazgo: la identificación de un gen que transforma a un macho en bisexual. Bautizado como unisex el gen se puede manipular a voluntad para cambiar el compor- El transbordador Atlantis y el laboratorio Columbus se quedan en tierra hasta enero Sexualidad animal Muchos de los animales son bisexuales, aunque algunos son exclusivamente homosexuales. Una de cada cinco parejas de pingüinos reales en cautividad es del mismo sexo. Los machos de las morsas copulan con otros machos y con las hembras en la temporada de apareamiento. Los animales que viven en manadas, como lobos, leones o primates, se alían entre sí para obtener protección de manera recíproca, lo que los une en relaciones homosexuales. tamiento sexual en apenas unas horas. Al menos, en moscas macho del género Drosophila uno de los mejores amigos de la experimentación En el laboratorio, los neurobiólogos norteamericanos desactivaron el gen con fármacos y técnicas de manipulación genética. La alteración lograba que las moscas macho no distinguieran el género de sus parejas o contrincantes durante el cortejo. Tal era su confusión que los machos intentaban copular con otros compañeros de género. Lo más llamativo es que los investigadores lograban activar y desactivar su homosexualidad en cuestión de horas. Fue increíble. Siempre supuse que la orientación sexual era una conexión más firme cuenta David Featherstone, director del estudio. El gen unisex o GB (por sus siglas en inglés) tiene como misión llevar el neurotransmisor glutamato por las células gliales, el entramado que da soporte a las neuronas. El experimento con las moscas drosophila permite atisbar nuevas funciones en el sistema glial. Las células gliales parecen ser algo más que un mero apoyo mecánico de las neuronas; actúan en el circuito cerebral que subyace en el reconocimiento y elección de la pareja. La ausencia de ese transportador de glutamato es lo que confunde a los machos. En su ausencia, cortejaban a otros machos con el mismo interés que el empleado con las hembras. Quizá porque afecta a su percepción olfativa de las feromonas, apuntan los autores en el estudio. Más información sobre la investigación: http: www. nature. com neuro La NASA retrasa hasta enero el lanzamiento del Atlantis ABC CABO CAÑAVERAL. El Atlantis y sus siete tripulantes se quedan en tierra como mínimo hasta el 2 de enero, fecha fijada por la NASA para abrir una nueva ventana de lanzamiento para el transbordador. Los ingenieros de la Agencia Espacial estadounidense no han solventado la avería en los sensores de carga de combustible del tanque exterior de la lanzadera. La primera ventana fijada para su salida, del pasado jueves (día 6) hasta el jueves próximo (13 de diciembre) no podrá ser utilizada. La avería de tres de los cuatro sensores es un riesgo demasiado grande como para asumirlo, con la tragedia del Columbia y sus siete tripulantes muertos cuando reingresaban en la atmósfera, el 1 de febrero de 2003, fresca aún en el recuerdo. Conocer con exactitud y en todo momento la carga de combustible- -hidrógeno y oxígeno líquidos- -del tanque externo es fundamental en el lanzamiento. Sus más de dos millones de litros de combustible deben proporcionar, durante 8 minutos y 30 segundos, el empuje necesario para superar la gravedad terrestre y el rozamiento de la atmósfera. Si el combustible se agota antes de ese tiempo, el transbordador no alcanzaría su órbita; y si los sensores no avisan correctamente de que el combustible se agota, los tres motores no se cortarían a tiempo y trabajarían en vacío explotando de inmediato. Si la avería es reparada, en enero el laboratorio europeo Columbus quedará acoplado a la Estación Espacial. Más datos sobre la misión: http: www. nasa. gov mission pages shuttle REUTERS