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88 CIENCIAyFUTURO JUEVES 29 s 11 s 2007 ABC Crónica de Venus, el modelo a evitar Los datos aportados por la sonda Venus Express, de la Agencia Espacial Europea, revelan la evolución de este planeta gemelo de la Tierra, cuya agua se evaporó por el efecto combinado de las altas temperaturas y el aumento del CO 2 en su atmósfera POR S. BASCO MADRID. En el pasado lejano del Sistema Solar, hace más de 3.000 millones de años, la superficie de Venus debió estar cubierta por océanos de una composición no muy diferente de los que anegaban la Tierra. Pero en lugar de engendrar la vida en su seno, este planeta gemelo del que nos alberga degeneró hasta convertirse en un horno, con temperaturas medias superficiales que rondan los 482 grados centígrados y una atmósfera compuesta en un 96,5 por ciento por dióxido de carbono. Quedan en ella trazas de vapor de agua, y de nitrógeno, pero resulta irrespirable para cualquier ser vivo que pueda imaginar la Ciencia. Gemela de nuestro Planeta Azul porque su masa y su tamaño no difieren gran cosa, la Estrella de la Mañana está situada a unos 108 millones de kilómetros del Sol, lo que la sitúa en el límite interior de lo que los astrofísicos consideran la zona de habitabilidad en la que es posible la vida- -la Tierra está a 149 millones de nuestra estrella- Precisamente por esa cercanía Venus ha degenerado hasta lo que hoy es. Este proceso ha sido estudiado con detalle a partir de los datos ofrecidos por la sonda Venus Express, de la Agencia Espacial Europea (ESA) La Venus Express empezó su misión en noviembre de 2005 y está previsto que continúe hasta 2009, aunque dispone de combustible hasta 2013. Los científicos adscritos a la ESA publican esta semana hasta nueve artículos de fondo en la revista Nature toda una batería de información actualizada sobre el segundo planeta del Sistema Solar. Hakan Svedhem, investigador de la ESA y firmante de uno de los artículos, considera que el agua líquida presente en Venus en el pasado sencillamente se evaporó La prueba de que existió una gran cantidad de agua allí son las numerosas trazas de agua pesada (D 2O, formada por deuterio y oxígeno) en la atmósfera venusiana, detectadas por la Venus Express. Una atmósfera que siempre fue más caliente que la nuestra, por lo tanto tuvo más vapor de agua, cuyo efecto sierra es más severo que el del CO 2 Como ocurre con la Tierra y con Marte, la atmósfera de Venus fue originada por las emanaciones de gases de los volcanes, compuestas fundamentalmente de vapor de agua y dióxido de carbono. Mientras que en nuestro planeta ese CO 2 quedó en su mayor parte atrapado en la litosfera y en los océanos, en Venus, mientras el agua se evaporaba, la concentración de dióxido de carbono en la atmósfera creció de tal forma que el efecto sierra se disparó. Puede que el agua sobre la Tierra siga el mismo camino manifestó ayer, agorero, David Grinspoon, coautor de uno de los estudios. No estaremos aquí para comprobarlo. Si fuese así, la crónica de Venus sería un modelo a evitar por la Tierra, es decir, por el hombre, que debería tomarse más en se- Colaboración española en la investigación Entre los científicos que analizan los datos aportados por la Venus Express se encuentra el equipo de Agustín Sánchez- Lavega, de la Universidad del País Vasco, y Miguel A. López, del Instituto de Astrofísica de Andalucía en Granada. Ambos han analizado los análisis realizados con la cámara espectral VIRTIS, que toma imágenes en luz visible e infrarroja a la vez que obtiene espectros de alta resolución. Permite el estudio en detalle de la atmósfera de Venus, su meteorología, sus extrañas nubes de ácido sulfúrico y la evolución de su clima. Con la comparación de las atmósferas de Venus y la Tierra, los investigadores esperan aprender más del efecto invernadero, de la formación y química de las nubes, así como de la formación de vórtices (remolinos) en las atmósferas polares de los planetas. Combustible hasta 2013 rio la emisión de CO 2 a la atmósfera. Venus nos muestra el camino. Explorada ya por una treintena de sondas espaciales desde 1962, Venus no ha revelado aún todos sus secretos. Hasta que llegó la Venus Express, una densa capa de nubes de ácido sulfúrico, también de origen volcánico, había impedido capturar buenas imágenes de su atmósfera y su superficie. Svedhem asegura que las prestaciones de la sonda de la ESA permiten el trazado de mapas tridimensionales que nos ofrecen datos muy precisos sobre la meteorología y la circulación atmosférica Se ha podido comprobar que, a 70 kilómetros sobre la superficie, los vientos huracanados triplican las velocidades de la Tierra, lo que reparte uniformemente la temperatura e impide la existencia de estaciones. Un misterio por desvelar todavía son los relámpagos venusianos, que no pueden ser explicados en nubes tan radicalmente distintas a las terrestres. Pero existen, como atestiguan las ondas electromagnéticas de baja frecuencia y de apenas un segundo de duración detectadas, que sólo pueden deberse a descargas eléctricas. También son difíciles de comprender los gradientes de temperatura registrados en el seno de dichas nubes, tal vez debidos a corrientes ascendentes y descendentes de corte terrestre Más información sobre la Venus Express: http: sci. esa. int science- e Misterios por desvelar Misión Venus Express Es la primera misión de la Agencia Espacial Europea al planeta Venus. La sonda hereda el diseño de la Mars Express Tiene el objetivo de investigar a fondo la hostil atmósfera venusiana. La misión comenzó en noviembre de 2005 y seguirá hasta 2009, aunque la sonda tiene combustible hasta 2013 Paneles solares Puede que el agua sobre la Tierra siga el mismo camino opina David Grinspoon, investigador de la ESA Comparación: Venus- Tierra Es hermano gemelo de la Tierra, con tamaño y masa similares pero con una atmósfera drásticamente distinta, que posee una alta concentración de dióxido de carbono, nubes de ácido sulfúrico y vapor de agua, temperaturas a nivel de tierra extremadamente altas y vientos huracanados que dan vueltas al planeta Sensores Motores de posición Así es la sonda Dimensiones: 1,5 x 8 metros x 1,4 m Peso al lanzamiento 1.250 Kg Combustible: 570 Kg Carga útil 90 Kg Empuje del motor principal: 400 N 8 toberas de maniobra de 10 N de empuje cada una Paneles Solares, con un área de casi 5 m 2 Potencia eléctrica de 1.450 W (en Venus) 3 Baterías de Ion- Litio con 24 Ah cada una Tasa de transferencia diaria de datos: 500 a 4.300 Mbits Venus 6.051,8 5,25 108.200,000 224,701 8,87 482 C Dióxido de carbono 96,5 Otros gases 3,5 4,86 x 1024 Tierra ABC CARLOS AGUILERA Masa (kg) Radio ecuatorial (km) Densidad media (gr cm 3) Distancia media desde el Sol (km) Periodo orbital (días) Gravedad superficial en el ecuador (m seg 2) Temperatura superficial media Composición atmosférica 5,97 x 1024 6.378,14 5,515 149.600.000 365,256 9,78 15 C Nitrógeno 77 oxígeno 21 otros 2