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88 CIENCIAyFUTURO VIERNES 2 s 11 s 2007 ABC Encuentran una gran cantidad de agua helada en el ecuador de Marte Los datos indican que podría haber más hielo que en el Polo Sur marciano J. M. NIEVES MADRID. El planeta rojo vuelve a ser noticia. Y de nuevo por el hallazgo de agua, aunque esta vez no sea en sus casquetes polares o en forma de huellas minerales que revelan la existencia de antiguos mares desaparecidos hace millones de años. Las imágenes de radar obtenidas por la sonda Mars Express de una zona ecuatorial, rodeada de colinas y conocida como Medusa Fossae, han revelado la existencia de enormes depósitos de agua helada. La existencia de agua en el pasado remoto de Marte es un hecho ya conocido, y fue confirmado hace ya tres años por los vehículos exploradores Spirit y Opportunity de la NASA. Ulteriores análisis del planeta también han mostrado la existencia de agua en grandes cantidades en sus polos. Pero hasta ahora nadie se había atrevido a sospechar que el preciado líquido podía encontrarse también en el ecuador. Los datos obtenidos por científicos de la Universidad de Kansas y el Instituto Tecnológico de California sugieren, además, que el agua está presente en esta región en una cantidad igual, si no superior, a la que contienen los grandes depósitos del polo sur marciano, los mayores conocidos hasta ahora en el planeta. El hallazgo se publica hoy en la revista Science. La formación Medusa Fossae es una amplia región en la zona ecuatorial del planeta rojo, muy cerca del Monte Olimpo, la montaña más alta de todo el Sistema Solar. En ella abundan las colinas y hasta ahora se pensaba que estaba compuesta fundamentalmente por cenizas volcánicas y otros sedimentos transportados por los fuertes vientos que barren continuamente la región. Un equipo de investigadores, dirigido por Thomas R. Watters, ha enfocado por primera vez sobre esta zona el Radar de Subsuelo con el que está equipada la sonda Mars Express. Y el eco de ese radar, tras pasar a través de los sedimentos, ha resultado tener las mismas El hallazgo se ha producido en la formación Medusa Fossae, cerca del Monte Olimpo características que proporcionan los ecos procedentes de depósitos de agua congelada. Los investigadores, sin embargo, advierten en su artículo que no pueden determinar con certeza la cantidad (y especialmente la densidad) del hielo que los instrumentos han detectado. Y que existe la posibilidad de que los sedimentos estén formados por materiales de baja densidad, que contendrían un volumen de hielo más escaso de lo que los datos indican. De lo que no cabe duda es de que, a partir de este momento, Medusa Fossae ha entrado a formar parte de las regiones marcianas consideradas de máximo interés Más información: http: www. sciencexpress. org Imagen de la región analizada por los instrumentos de la Mars Express NASA Ecos de radar Muere la chimpancé Washoe, el único animal que aprendió el lenguaje de los signos ABC WASHINGTON. La chimpancé Washoe, el único animal del mundo que ha logrado hasta la fecha aprender el lenguaje de los signos, ha muerto por causas naturales tras vivir casi cuarenta años en cautividad. Fuentes de la universidad de Ellensburg, en el estado de Washington, donde residía desde 1980, comunicaron ayer que Washoe falleció en la noche del martes. La chimpancé había nacido en África alrededor de 1965 y, según sus cuidadores, conocía 250 palabras del lenguaje de signos americano. Washoe era un emisario que nos trajo un mensaje de respeto a la naturaleza dijo la doctora Mary Lee res sólo se comunicaban con ella en el lenguaje de los signos reduciendo al mínimo las palabras habladas. Washoe aprendió 250 términos e, incluso, enseñó el lenguaje de los signos a tres chimpancés más jóvenes que hoy tienen unos 30 años. Según sus cuidadores, Washoe era capaz, por ejemplo, de entrar en su baño y hacer el signo correspondiente al cepillo de dientes si veía uno. Sin embargo, algunos científicos creen que los primates no pueden desarrollar capacidades lingüísticas y se limitan a imitar los signos de los humanos. Los amigos de Washoe se despiden de ella en la web Lensvold, miembro de la dirección del Instituto para las Comunicaciones de Humanos y Chimpancés de la Universidad ABC de Ellensburg. La chimpancé fue educada en un entorno lo más parecido posible al de un niño sordomudo y sus cuidado- Más información sobre esta chimpancé: http: www. friendsofwashoe. org