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ABC VIERNES 26- -10- -2007 CIENCIAyFUTURO www. abc. es cienciayfuturo 87 El estudio de un gen revela que algunos neandertales eran pelirrojos Investigadores españoles consiguen secuenciar un fragmento del gen MCR 1 JOSÉ MANUEL NIEVES MADRID. Hace cerca de cuarenta mil años, cuando los primeros miembros de nuestra especie (Homo sapiens) llegaron a Europa, se encontraron con que el Viejo Continente estaba poblado por otra clase humana diferente, los hombres de Neandertal. Llevaban allí casi medio millón de años. Eran más corpulentos y achaparrados, su frente era huidiza, carecían de mentón y estaban mejor adaptados que nosotros a los fríos inviernos europeos. Tenían la tez clara y, según el trabajo que hoy publican en la revista Science el paleogenetista Carles Lalueza y el paleontólogo Antonio Rosas, algunos eran rubios o pelirrojos. Los investigadores, de la Universidad de Barcelona y del Museo Nacional de Ciencias Naturales, del CSIC, han podido llegar a esta extraordinaria conclusión tras haber aislado y secuenciado un fragmento del gen MCR 1 de un hueso de neandertal de 43.000 años de antigüedad, procedente del yacimiento asturiano de El Sidrón. Este gen es precisamente el encargado de regular la pigmentación en los vertebrados, incluidos los seres humanos. Desde hace cuatro años, este grupo de investigadores españoles, en colaboración con el Instituto Max Planck, de Leipzig, está cosechando éxitos en una labor en la que otros han fracasado: extraer material genético viable de los restos fósiles de neandertales. El objetivo final es obtener el genoma completo de esta especie humana, que antes de desaparecer convivió con la nuestra durante más de diez mil años. Nuestra línea de investigación- -explica a ABC Antonio Rosas- -tiene tres grandes fases. La primera, que conseguimos hace ya tres años, era la de recuperar ADN mitocondrial (que se encuentra en las mitocondrias, y no en el núcleo celular) Ese reto está superado. La segunda fase, que se enmarca dentro del proyecto Genoma de neandertal consiste en obtener todo el material genético posible de los restos de neandertales, aunque de forma indiscriminada. Es decir, secuenciar masivamente todo el material que se pueda. Y la tercera fase, en la que estamos ahora mismo, tiene como fin algo mucho más complejo y delicado: recuperar genes específicos y concretos El equipo de El Sidrón lo ha conseguido ya dos veces. El primer resultado se publicó hace una semana y hacía referencia al gen FOXP 2, relacionado con la capacidad de hablar. Y ahora le ha tocado el turno al MCR 1. Cuando empezamos a recuperar genes concretos- -afirma Antonio Rosas- -nos planteamos buscar genes o fragmentos que estuvieran muy bien estudiados en nuestra propia especie, y que además tuvieran algo que decir desde el punto de vista evolutivo. Y elegimos el FOXP 2 y el MCR 1 El descubrimiento se resume en el hecho de que queda demostrado que entre los neandertales, igual que sucede entre los Homo sapiens, había individuos pelirrojos y con pieles claras. Cuando las poblaciones que viven en los trópicos salen de ellos, evolucionan y dejan de ser negros explica Rosas. Y no importa que sean de una especie o de otra. A partir de una base genética diferente, las dos especies, los neandertales y nosotros, hemos llegado al mismo sitio. Ambos tenemos individuos pelirrojos. Se trata de un caso de evolución paralela Existen dos posibles interpretaciones para explicar este hecho. La primera parte de la base de que las poblaciones tropicales necesitan melanina en su piel para protegerse del sol. Por eso, todos nuestros antepasados, que proceden de África, Dos genes específicos La pigmentación de neandertales y sapiens evolucionó de forma paralela eran de coloración oscura. Pero al abandonar el continente negro la melanina dejó de ser necesaria y la evolución permitió mutaciones de individuos con la piel clara. La segunda explicación parte del supuesto de que en las zonas frías del norte, la piel clara es importante para favorecer la síntesis de la vitamina D, que es necesaria para el crecimiento y que evita el raquitismo. Al haber menos sol, estas poblaciones necesitan quitarse la coraza de la melanina para aprovechar al máximo la luz solar. Los resultados se contrastaron con muestras de otro neandertal de hace 50.000 años, de la cueva italiana de Monte Lessini, en Verona, que también resultó llevar la misma mutación en el MCR 1. Es decir, que también era pelirrojo. SCIENCE Genoma de neandertal Antonio Rosas Investigador Museo de Cc. Naturales, CSIC EL COLOR DE LA CULTURA L Más información: http: neanderthalis. blogspot. com 2006 03 cmo- eran- lo s- neandertales. html os humanos modernos, de cuerpo esbelto propio de poblaciones tropicales, llegaron a Europa hace unos 40.000 años procedentes del continente africano. Y en Europa se encontraron con gentes nativas de cuerpos más rechonchos y caras prominentes: los neandertales. Hoy sabemos que Homo neanderthalensis tuvo su origen en una especie que habitaba Europa y tierras aledañas desde hace al menos medio millón de años. Durante este tiem- po el planeta Tierra estuvo sometido a episodios glaciales e intensas fluctuaciones del clima. En este marco, el linaje de los neandertales evolucionó su anatomía y su físico, desarrollando aspectos en su esqueleto que les hace únicos e inconfundibles. Y desde hoy también sabemos que entre los neandertales había individuos de piel clara y pelo entre rubio y rojo. Qué curiosa circunstancia. Unos humanos anatómicamente modernos- -Homo sapiens- -venidos de África con su piel y su cabello probablemente oscuro, portadores de una cultura sofisticada y con ese atributo considerado superior que es el arte, llegan a un continente habitado por seres antaño vistos como primitivos y de supuestas capacidades intelectuales inferiores a la nuestra; pero eso sí, de piel clara y cabellos rojizos. Qué paradoja para quienes confundan color con cultura.