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78 CIENCIAyFUTURO JUEVES 9 s 8 s 2007 ABC Resucitan microorganismos de ocho millones de años, congelados en el hielo de la Antártida Científicos de EE. UU. descongelan virus y bacterias y logran que vivan y crezcan en el laboratorio s El calentamiento global podría liberar antiguos microorganismos N. RAMIREZ DE CASTRO MADRID. Los hielos más puros y antiguos de la Tierra se conservan en la Antártida, un continente que circunda el Polo Sur. De sus desiertos helados, un equipo de científicos de la Universidad de Rutgers (EE. UU. ha extraído virus y bacterias de entre 100.000 y 8 millones de años de antigüedad que han sido devueltos a la vida tras un delicado proceso de descongelación en laboratorio. El trabajo estadounidense demuestra la capacidad de resistencia de la vida. Pero también plantea la posibilidad de que el calentamiento global del planeta pueda liberar bacterias y virus extinguidos. Los detalles de esta investigación se publican en la revista Proceedings Allí el equipo de la Universidad de Rutgers cuenta cómo extrajeron bloques helados de un glaciar de uno de sus intrincados valles, el de Beacon. A medida que el hielo envejece se dirige hacia los valles, por lo que la expedición estadounidense no tuvo que profundizar mucho- -entre 3 y 5 metros- -para obtener muestras de hace miles, incluso millones, de años. En el laboratorio, el hielo se derritió con lentitud y se protegió de la posible contaminación de los microorganismos 100.000 años, habían crecido y multiplicado con rapidez. Las muestras más antiguas también crecieron, pero lo hicieron a un ritmo más pausado. Bacterias de 8 millones de años de antigüedad también revivieron, aunque su recuperación fue más lenta. Creció en los cultivos, pero tardó 70 días en duplicarse. Los autores concluyen que el ADN de las bacterias se deteriora después de 1,1 millones de años, lo que podría explicar por qué los microorganismos más antiguos tardan más en reproducirse. Otro motivo para la degradación es la acción de los rayos cósmicos, que inciden particularmente fuerte en los polos. Todo el proceso se realizó de forma controlada en laboratorio, aunque este proceso podría repetirse naturalmente si el aumento de las temperaturas favorece el deshielo de los polos. Paul Falkowski, uno de los autores del estudio, no ve en los virus y bacterias congelados una nueva amenaza para la salud humana. Los virus y bacterias marinas son menos dañinos que los terrestres. Además tampoco sería una novedad, el hielo de la Antártida llega al mar de forma constante y ese flujo continuado de microorganismos no ha supuesto un mayor riesgo para la aparición de enfermedades e infecciones hasta la fecha. Los hallazgos de la Universidad de Rutgers podrían convertirse en el último récord sobre el ADN más antiguo congelado. El mes pasado otros investigadores de la Universidad de MICROORGANISMOS CONGELADOS Mar de Weddel Atlántico Sur Zonas de muestreo ANTÁRTIDA Polo Sur Mar de Ross Pacífico Sur 1 Valle Beacon 23 4 5 7 6 Bacterias No representa una amenaza Muestras de hielo extraídas de la Antártida actuales que pululan en el medio ambiente. Con los nutrientes y la temperatura adecuada, virus y bacterias reanudaron su actividad tras permanecer miles de años dormidos en el hielo. En una semana, los microorganismos más jóvenes, de Los científicos de la Universidad de Rutger extrajeron bloques cuadrados de hielo del glaciar del valle de Beacon. Para extraer hielo de más de cien mil años de antigüedad apenas tuvieron que profundizar más de cinco metros en siete puntos diferentes del glaciar. Abajo, a la izquierda, una bacteria de ocho millones de años recuperada en la Antártida vista con un microscopio electrónico 0 Km 2 ABC N Copenhage anunciaron la recuperación de ADN de hielo de más de 800.000 años. Nada comparable a las bacterias de ocho millones de años. El estudio estadounidense presenta además conclusiones desafiantes para futuras investigaciones. La resurrección de formas de vida, después de millones de años, abre la esperanza a que en el futuro se pueda hacer lo mismo si se encuentran vestigios de vida en otros Un tesoro congelado El ADN de virus y bacterias se empieza a degradar y a dañar después de 1,1 millones de años planetas. Como por ejemplo en Marte, donde se sabe que hay hielo formado por agua. El territorio helado de la Antártida es un tesoro para la ciencia. En él se han hecho descubrimientos sobre el comportamiento de los virus en un entorno puro. Es el único continente a donde no se ha atrevido a llegar la polución. Más información sobre la investigación: http: www. pnas. org Desaparece el delfín de agua dulce, el primer mamífero que se extingue en 50 años EFE LONDRES. Científicos de la Sociedad Zoológica de Londres (ZSL) consideran que un delfín chino de agua dulce, conocido como baiji está prácticamente extinguido. Los investigadores, que ayer publicaron su estudio en la Royal Society Biology Letters aseguran que no pudieron localizar a ningún delfín baiji en el río Yangtze, su hábitat natural, durante una exhaustiva investigación que duró seis semanas. Según los expertos, este delfín es el primer mamífero que se extingue desde hace medio siglo. Su pariente cercano, el delfín morro de botella, también está en situación crítica. En los años 50 del siglo XX, la población de este delfín, una especie única del Yangtze, era de miles, pero disminuyó con los años, mientras China se modernizaba y empezaba a utilizar el río para la pesca, el transporte y la generación de electricidad. Sam Turvey, del ZSL y uno de los autores del mencionado estudio, calificó la extinción de trágica pues representa la desaparición de una rama completa del árbol de la evolución de la vida Un ejemplar del primer cetáceo que desaparece de la Tierra por culpa del hombre