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ABC LUNES 30- -7- -2007 España logra dos bronces y una mención de honor en la Olimpiada Matemática 77 NUESTROS ENVIADOS EN MARTE Actualmente orbitan el planeta tres satélites activos, además de los que ya murieron El último de éstos fue la Mars Global Surveyor que dejó de funcionar en noviembre de 2006. En la superficie del planeta permanecen en operación los exploradores gemelos Opportunity y Spirit Perdió su fase terrestre (Beagle 2) pero la sonda orbital descubrió hielo en los polos El vuelo del Phoenix Salida 3 8 2007 Órbita de la Tierra Órbita de Marte MARS EXPRESS (ESA) Tierra 680 19 6 m illo ne Sol sd eK m Llegada 25 5 2008 mil lon MARS RECONNAISSANCE ORBITER (NASA) Su cámara de alta resolución distingue objetos del tamaño de una mesa de comedor Phoenix se posará en una región donde la capa de hielo (una mezcla de agua y CO 2) alternará con un permafrost de tierra congelada HIELO Su antena UHF rebota hacia la Tierra las señales de los rovers MARS ODYSSEY (NASA) de Km Marte Trayectoria del Phoenix es La MRO ha detectado escudos térmicos, paracaídas y robots de misiones anteriores, desde las Viking hasta el rover de la misión Mars Pathfinder RESTOS ESCUDOS TÉRMICOS PARACAÍDAS PATHFINDER CARLOS AGUILERA La nueva misión tocará suelo marciano entre mayo y junio de 2008. Aunque no posee ruedas, su situación le permitirá analizar el hielo polar y detectar posibles moléculas orgánicas PHOENIX SPIRIT OPPORTUNITY Los rovers gemelos han superado más de 12 veces su periodo de garantía primera en otro aspecto. La aventura del ave resucitada inaugura el programa Scout de la NASA, que abre las puertas del selecto club de la agencia a espontáneos cualificados en el diseño de proyectos espaciales. La premisa que anima esta modalidad es confeccionar misiones de escasa parafernalia y bajo coste, siempre hablando en términos astronómicos- -la MRO costó 720 millones de dólares hace dos años, frente a los 420 de Phoenix En esta primera ocasión, la Universidad de Arizona ha dado forma a la misión: una estación fija, reciclada del primer prototipo de la MGS, anterior a la cancelación de su fase de aterrizaje. La instrumentación es una versión mejorada de la que equipó la MPL: brazo robótico con perforadora para catar suelos a medio metro de profundidad, horno para evaporar sustancias volátiles, estación meteorológica, microscopio, analizadores, y cámara estereoscópica en su mástil de 2 metros. Phoenix alcanzará todo lo que se ubique a su alrededor en un radio de 2,35 metros, la longitud de su única extremidad móvil. Casi parece ridículo viajar 680 millones de kilómetros para muestrear un terreno del tamaño de un salón. El próximo aparato que disfrutará de la libertad de unas simples ruedas será el Mars Science Laboratory cuya cita con el espacio está fijada para 2009. En realidad, Phoenix no requiere grandes paseos para cumplir su misión. Además de los habituales datos sobre la geología, el clima y la atmósfera, el objetivo de la misión estará justo bajo su panza: el hielo. En su latitud de 68 grados, lo más cercano al polo norte marciano que ha llegado un ingenio made in la Tierra, sus patas deberían pisar hielo, o un permafrost de roca embebida en una mezcla de agua y dióxido de carbono congelados que sigue una dinámica estacional de evaporación y solidificación. Allí, en ese cóctel primordial, podría esconderse algo que evocara lejanamente la presencia de vida. Esperanza de vida El análisis de los compuestos disueltos en la sopa gélida podría insinuar alguna pista. Entre el H 2O y el CO 2 se reparten Una versión mejorada La alteración de un gen multiplica el riesgo de esclerosis múltiple ABC MADRID. Investigadores del Centro Duke de Genética Humana han identificado un nuevo gen cuya variante eleva un 30 por ciento el riesgo de padecer esclerosis múltiple, enfermedad provocada por el desgaste de la mielina que rodea a los axones- -debilidad muscular, discapacidad cognitiva... según un estudio publicado en Nature Genetics y New England Journal of Medicine La enfermedad está asociada a un fuerte soporte genético, aunque sólo se la había relacionado con genes del cromosoma 6. Este hallazgo demuestra cómo la variante funcional del gen en el cromosoma 5 también está asociada con una mayor susceptibilidad a la enfermedad. Utilizando una técnica de convergencia genómica, los investigadores comprobaron que la variante del gen localizada en el cromosoma 5 se relaciona con la producción del receptor de interleuquina 7 (IL 7 R) un receptor crítico del desarrollo y crecimiento de las células clave en el sistema inmune. los átomos esenciales que se unen para prender la chispa de la vida: de la unión del carbono y el hidrógeno nació la química orgánica, y de ella, todo lo que llena la enciclopedia de la biología terrestre. La atmósfera de Marte es muy oxidante, y los frustrantes empeños de las Viking en 1976 ya invitaron a sospechar que toda molécula orgánica se quemó en un ancianísimo pasado para generar agua y dióxido de carbono- -con la excepción del metano atmosférico, cuyo origen desconcierta a los científicos- Si Phoenix detectase cualquier compuesto de carbono e hidrógeno, estaríamos más cerca de los marcianos de lo que hemos estado nunca. De todo ello tendremos cumplidas noticias el 3 de agosto, día que se abrirá la ventana de despegue, y sobre todo a partir del 25 de mayo de 2008, la fecha más temprana en la que, maldiciones aparte, Phoenix se posará en su destino. Información sobre misiones a Marte: http: www. nasa. gov