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96 CIENCIAyFUTURO DOMINGO 20 s 5 s 2007 ABC El precio de un óvulo Una joven bien parecida que estudie en Harvard o en otra universidad de prestigio puede tener su futuro resuelto si está dispuesta a vender sus óvulos a una clínica de reproducción asistida. En Estados Unidos los óvulos con pedigrí es decir, los que proceden de chicas guapas y sanas con un buen expediente académico se donan por sumas que no bajan de los 4.000 dólares y pueden llegar a alcanzar los 60.000 en casos muy especiales. La demanda de óvulos de mujeres jóvenes es cada vez mayor y los precios se disparan sin control. En la revista científica Fertility and Sterility se ha publicado un informe donde se recogen las cantidades medias que los centros están dispuestos a pagar. La media nacional está en 4.217 dólares por donación, según este estudio. Aunque si se le pregunta a algún experto en reproducción estadounidense todos han oído casos por los que se ha llegado a pagar entre 50.000 y 60.000 dólares. A diferencia de la legislación española, la estadounidense no establece un límite por donación; sólo se exige una justificación a los centros que excedan los 10.000 dólares. Recreación de un sistema binario integrado por una estrella y un agujero negro, que absorbe cantidades ingentes de gas de la estrella NASA ¿Cuánto pesa un agujero negro? Dos astrofísicos del Centro de Vuelo Espacial Goddard logran medir la masa de estos fenómenos celestes mediante un nuevo método basado en la distancia entre el agujero y el disco de acreción que lo rodea, formado por los gases que serán absorbidos POR S. BASCO MADRID. Ni materia oscura ni agujeros negros son ya tan misteriosos para la Astrofísica como sus nombres pudieran sugerir al profano. Desde que el geólogo inglés John Michell describiera teóricamente en 1783 un cuerpo celeste tan denso que ni siquiera la luz pudiese escapar de él hasta que el también británico Stephen Hawking probara en 1967 que los agujeros negros- -término acuñado por John Weeler- -son soluciones a las ecuaciones de Einstein, fenómenos que se originan a partir de colapsos estelares y que poseen una entropía gravitacional propia, los científicos han acumulado una ingente cantidad de conocimientos sobre los agujeros negros. Son, esencialmente, una región finita del espacio- tiempo provocada por una gran concentración de masa en su interior, con una enorme densidad, lo que origina un campo gravitatorio de tal magnitud que ninguna particula material, ni siquiera la luz, puede escapar de su interior. Existen agujeros negros de tres tipos- -primordiales, supermasivos y de masa solar- dependiendo de la época en que se formaron- -en los orígenes del Universo o en un tiempo posterior- -y de la masa que alcanzan. Se sabe, desde que el neozelandés Roy Kerr lo probase en 1963, que los agujeros negros tienen una geometría cuasi- esférica determinada por tres parámetros: su masa, su carga eléctrica y su momento angular. Hasta la fecha, la masa de estos fenómenos celestes se ha medido observando los efectos gravitacionales que provocan sobre los cuerpos que los rodean- -los movimientos de bamboleo del momento angular o la velocidad de las estrellas cercanas, o de las nubes de gas que orbitan en torno a ellos- u observando las longitudes de onda de las radiaciones emitidas por el gas absorbido, pero cualquiera de estos métodos es sólo aproximativo. Nikolai Shaposhnikov y Lev Titarchuk, astrofísicos del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt (Maryland) han descubierto un nuevo método, más exacto y fiable, para medir la masa de los agujeros negros (en una escala en la que la unidad es la masa del Sol) Con él han logrado determinar que el agujero negro del sistema binario conocido como Cygnus X- 1- -el primer candidato serio a agujero negro, descubierto en 1971- -contiene una masa de 8,7 soles, con un margen de error de sólo 0,8 masas solares, algo menos del 10 por ciento. El Cygnus X- 1 consta de una estrella azul supergigante y una masiva pero invisible compañera. Las observaciones ópticas de la oscilación (bamboleo) de la estrella sugerían que dicho objeto era un agujero negro que debía tener unas diez veces la masa solar. Después de nueve años de trabajo en esta línea, Titarchuk y Shaposhnikov han determinado que la distancia de un agujero negro al punto de congestión de su disco de acreción es directamente proporcional a la masa del agujero negro. El gas que el agujero negro absorbe de la estrella cercana cae en espiral y forma un disco a la manera de un anillo de Saturno, en el que se forma un punto de congestión a modo de tapón de tráfico, cuya distancia al agujero negro es fácil de medir. Trabajando de forma independiente, Tod Strohmayer y Richard Mushotzky, también de Goddard, han usado esta técnica para estimar que una fuente emisora de rayos X ultraluminosos en la pequeña y cercana galaxia NGC 5408 aloja un agujero negro supermasivo (los hay que alcanzan miles de millones de masas solares) con una masa de unos 2.000 soles. Shaposhnikov y Titarchuk han aplicado su método a tres agujeros negros localizados en nuestra Vía Láctea, y demuestran que las masas coinciden con las medidas tomadas antes usando otras técnicas. El artículo que muestra sus resultados está programado para aparecer el 1 de julio en la revista Astrophysical Journal (Viene de la página 94) De hecho, no faltan especialistas que insisten en que estas técnicas deberían reservarse únicamente para enfermas de cáncer o investigaciones médicas. Como ha explicado el profesor Marc Fritz, de la Universidad de Carolina del Norte, el peligro es que se empiece a asumir que es fácil concebir hijos a partir de los cuarenta años y que se ha encontrado una alternativa tan eficaz como fiable. Con todo, las probabilidades de obtener mejores resultados pasan por utilizar clínicas reputadas, y por realizar donaciones al poco de cumplir los treinta años de edad. Lo cual implica un grado de premeditación bastante idílico para la llamada generación de Sexo en Nueva York por la famosa serie de televisión que mostraba las aventuras de jóvenes y atractivas profesionales urbanas entre cuyos planes a corto y medio plazo jamás figuraba, precisamente, la posibilidad de tener hijos. Más información sobre esta técnica: http: www. ivi. es pacientes ovocit os. htm El sistema binario Cygnus X- 1 Mejores resultados Efectos gravitacionales El gas absorbido de la estrella cercana cae en el agujero en forma de espiral, formando un disco de acreción Tienen una geometría cuasi- esférica fijada por tres parámetros: masa, carga eléctrica y momento angular Más información sobre la investigación: www. nasa. gov centers goddard ne ws topstory 2007 blackhole weight www. esa. int esaCP SEMDMAV 681 F index 0. html