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ABC MIÉRCOLES 25- -4- -2007 El ADN no permitirá recuperar especies prehistóricas extinguidas como el mamut 95 Pedro Amado Investigador del Instituto de Astrofísica de Andalucía (CSIC) UN HALLAZGO EXCITANTE l descubrimiento de un exoplaneta en la llamada zona habitable de una estrella, donde el agua de la superficie del planeta podría encontrarse en estado líquido, es el comienzo de una serie de descubrimientos como resultado del esfuerzo que están haciendo científicos de todo el mundo en la búsqueda de estos objetos. La técnica de las velocidades radiales puede detectar planetas del tipo Tierra en la zona habitable sólo en estrellas mu- E cho más pequeñas y más frías que el Sol. Sin embargo, esta técnica no es la única que existe en esta competición para encontrar la otra Tierra La misión espacial COROT, liderada por Francia y en la que España participa a través de un consorcio coordinado por el Instituto de Astrofísica de AndalucíaCSIC, utiliza la técnica de los tránsitos, es decir, pequeñas disminuciones de luz de la estrella al pasar el exoplaneta por delante de su disco visible. COROT podrá detectar planetas de pocas veces el tamaño de la Tierra en órbita alrededor de estrellas del tipo de nuestro Sol, entre otras, y mucho más lejanas. Posteriormente, se podrán efectuar medidas espectroscópicas para intentar determinar la composición de sus atmósferas. Así que debemos estar atentos en estos próximos tres años, ya que podemos ser testigos de nuevos y excitantes descubrimientos en este sentido. Hallada en una mina serbia la mítica kriptonita de Superman La jaradita es un nuevo mineral cuya composición coincide con la descripción del talón de Aquiles del superhéroe EMILI J. BLASCO. CORRESPONSAL LONDRES. Los cómics y películas de Superman no andaban errados. La kriptonita existe, aunque no es un mineral de cristales verdes y fluorescentes, ni tampoco tiene un poder radiactivo que pueda sustraer la fuerza del superhéroe norteamericano, sino que es blanca, arenosa e inofensiva. Lo que en la ficción es definido como hidróxido de silicato, sodio, litio y boro ha sido encontrado por primera vez en una mina de Serbia. El hallazgo de los geólogos de la mina, explotada por Río Tinto, ha sido analizado por Chris Stanley, experto en minerales del Museo de Historia Natural de Londres. Stanley se sorprendió de que la composición química del nuevo mineral coincidiera, cuando hizo una búsqueda en internet, no con la descripción de alguna revista científica, sino con la facilitada en El regreso de Superman Se trata de la misma composición que la atribuida en la película a la roca que Lex Luthor roba de un museo para aniquilar los poderes de Clark Kent. No contiene flúor, pero ante la luz ultravioleta reacciona adquiriendo un fluorescente color entre naranja y rosa. Al mineral no se le dará el nombre de criptonita, ni siquiera como una concesión a la literatura fantástica, pues no tiene nada que ver con el kriptón, un elemento de la tabla periódica que figura en la columna de los gases nobles. Finalmente recibirá la denominación de jaradita, en alusión a la región serbia de Jadar, donde está ubicada la mina en la que el mineral ha sido hallado. Hacia el final de mi investigación busqué en la web utilizando la fórmula química, y quedé asombrado al descubrir que estaba escrita en algo que tenía que ver con Superman ha declarado Stanley. Setenta años después de la aparición del primer cómic del superhéroe, la ciencia finalmente ha dado con lo que era una invención: la ficción por delante de la realidad. Cada año se descubren en el mundo entre treinta y cuarenta nuevas clases de minerales, normalmente en la forma de pequeños granos, sólo visibles al microscopio. Es inusual hallar un nuevo mineral en forma de piedra de varios centímetros, como ha ocurrido ahora con la mítica kriptonita, con la posibilidad además de que la mina de Jadar contenga mayores cantidades, que podrían tener interés para su explotación comercial, sobre todo por su contenido en boro y litio. Antes de clasificar como nuevo un mineral, sus propiedades químicas deben ser chequeadas, incluyendo las estructuras de sus cristales. Como los cristales del material encontrado eran demasiado pequeños fueron enviados al Consejo de Investigación Nacional de Canadá, que posee unas sofisticadas instalaciones para este tipo de examen. Yvon le Page, científico de ese centro, ha indicado que las verificaciones demostraron que se trata de un material único, cuya composición es exactamente igual a la inventada para la ficticia kriptonita Examen en Canadá cuentra exactamente entre las órbitas de Venus y Marte. Lugar que ocupa nuestro propio mundo, la Tierra. El segundo factor que se tiene en cuenta es el tamaño y la masa del planeta candidato. Los mundos con menos de la mitad de la masa terrestre no tienen gravedad suficiente para retener una atmósfera bajo cuyo abrigo pueda desarrollarse la vida, como sucede, una vez más, con Marte. Y al otro extremo, los planetas con una masa superior a diez veces la de la Tierra tienen gravedad suficiente para seguir atrayendo gases y elementos abundantes en el espacio, como hidrógeno y helio, y terminan por convertirse en gigantes gaseosos, como es el caso, en nuestro sistema, de Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno. gura por su parte Xavier Delfosse, del Observatorio de Grenoble, en Francia, y también miembro del equipo- -el agua líquida es crítica para la vida. Y a causa de la temperatura y de su relativa proximidad, este planeta se convertirá probablemente en un importante objetivo para futuras misiones espaciales dedicadas a la búsqueda de vida extraterrestre. En el mapa del tesoro del Universo, uno estaría tentado de marcar este mundo con una X Pero la Súper Tierra descubierta alrededor de Gliese 581 cumple ambos requisitos: está en la zona habitable de su estrella y no tiene más de cinco masas terrestres. Estimamos- -afirma Stéphane Udry, del Observatorio de Ginebra y coautor del descubrimiento- -que la temperatura en esta Súper Tierra debe oscilar entre los 0 y los 40 grados, con lo que el agua debería ser líquida. Además- -añade- -su radio es 1,5 veces el de la Tierra, y los modelos existentes predicen que el planeta debería ser rocoso, como nuestra Tierra, o cubierto por océanos Por lo que sabemos- -ase- Entre 0 y 40 grados Gliese 581 se encuentra entre las cien estrellas más cercanas a la Tierra. Se trata de una enana roja la clase de estrellas más abundantes en nuestra galaxia, pequeñas y relativamente frías (con temperaturas superficiales que rondan los 3.500 grados, la mitad que el Sol) Las enanas rojas- -dice Xavier Bonfill, otro de los autores del estudio, de la Universidad de Lisboa- -son los objetivos ideales para buscar planetas de baja masa en los que pueda haber agua en estado líquido. Debido a que emiten menos luz, las zonas habitables de estas estrellas están mucho más cerca de ellas de lo que sucede en el Sol El descubrimiento se ha realizado gracias al espectrógrafo HARPS, en el telescopio de 3,6 metros en La Silla, en Chile. Las más abundantes El mineral contiene hidróxido de silicato, sodio, litio y boro. A la luz ultravioleta se torna anaranjado Más información sobre este mineral: http: www. nhm. ac. uk about- us ne ws 2007 april news 11392. html Más información sobre este planeta: http: www. eso. org outreach press- rel pr- 2007 pr- 22- 07. html ABC