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ABC MARTES 24- -4- -2007 Oncólogos españoles identifican un gen que condiciona la evolución de la leucemia 85 El milagro del doctor Dobelle En junio de 2002, el doctor William H. Dobelle presentaba la segunda generación de su sistema de visión artificial: ocho personas ciegas desde hacía varios años lograban ver mediante un sistema de estimulación eléctrica del córtex cerebral. Una cámara de televisión miniaturizada, sobre una montura de gafas, enviaba imágenes a un microordenador alojado en el cinturón del paciente, que procesaba los datos y los remitía a un estimulador que, por medio de cables percutáneos, los enviaba a los electrodos aplicados en el córtex visual. Mediante la percepción de fosfenos, los pacientes detectaban y seguían el movimiento, visualizaban contornos, evitaban obstáculos... cuatro de ellos incluso distinguían colores... sólo que su percepción era temporal y su campo de visión, de imagen túnel No tenemos poder matemático para descifrar la naturaleza Robet Laughlin s Premio Nobel de Física en 1998 Desde el Departamento de Física de la Universidad de Stanford, explora la realidad hasta sus límites extremos. Invitado por la Fundación BBVA, ha visitado Madrid para impartir una conferencia TEXTO: JOSÉ MANUEL NIEVES FOTO: SIGEFREDO MADRID. Habla despacio Robert Laughlin, aunque se nota que piensa deprisa. De sus tiempos de chicarrón de campo de California, ajeno a las tecnologías, le queda su humanidad, grande, y sus manos, más grandes aún. Además de la fobia por algo hoy tan cotidiano como es un simple teléfono móvil. Al Nobel de Física de 1998 no le gusta que le puedan localizar en cualquier parte. Ni en cualquier momento. Cada cosa, como en Física, en su sitio. rimentos, no con creencias. ¿No sirve la mecánica cuántica para obtener respuestas? yor o menor intensidad... La información fue recogida en una base de datos o mapa visual El siguiente paso en el experimento fue examinar los movimientos de los ojos de los macacos en respuesta a la estimulación eléctrica del tálamo. Los investigadores comprobaron que los monos, durante la estimulación eléctrica, dirigían su mirada hacia los puntos de la pantalla correspondientes a la localización del electrodo en la región del cerebro estimulada, de acuerdo con el mapa visual elaborado anteriormente, con más de un 80 por ciento de aciertos. La exactitud del método fue comprobada en centenares de localizaciones, con diferentes intensidades y voltajes, con resultados muy satisfactorios Este hecho prueba que el sistema visual del primate, similar al del ser humano, recibió, procesó y reaccionó al estímulo eléctrico como si de una señal visual se tratase. Los investigadores concluyen en su trabajo que el núcleo geniculado lateral dorsal del tálamo (NGL) es el lugar más apropiado para conectar al cerebro un sistema protésico de visión artificial. ¿Cuándo piensa que llegaremos a entender estos procesos? -No tenemos instrumentos para entender este mecanismo. Ninguno. Ignoramos casi por completo las leyes que gobiernan las cosas más pequeñas, como átomos o partículas. La naturaleza hace las leyes, pero éstas no dependen de los pequeños detalles. Puedes usarlas, porque funcionan, aunque no sepas cómo. -Es fácil de entender. Los humanos somos todos iguales, pero las sociedades no. Las sociedades son distintas y dependen de cómo la gente las construye. La Naturaleza hace lo mismo. -Todo lo que nos rodea está hecho de partículas. ¿Cómo es posible que las leyes que rigen la realidad que observamos no funcionen en el mundo subatómico? -Va con el ser humano intentar entenderlo todo. Especialmente los más jóvenes quieren encontrar hasta el último de los porqués. Por suerte, no tenemos por qué entenderlo todo para vivir. ¿Para qué sirven entonces disciplinas como la Física cuántica? -Dos y dos, entonces, no son necesariamente cuatro... -Sí. Piense, por ejemplo, en el concepto de rigidez. Un bolígrafo es rígido, pero a nivel fundamental no lo es. Los átomos no son ni sólidos ni líquidos. La rigidez es algo que emerge con el tamaño. Las partículas se organizan solas y al hacerlo surge algo que no te esperabas. Y esa es la regla, no la excepción. -La suma de los factores no es matemática. Las matemáticas no son lo suficientemente buenas para demostrar estas leyes generales. Se tiende a pensar que la naturaleza es como una máquina, y que lo único que hay que hacer es averiguar cómo funciona. Pero no es así. La naturaleza no es una máquina, tiene su propia personalidad. Hablar de seres humanos desde el punto de vista atómico quizá sea cierto, pero no es útil. La ciencia trata con expe- -Usted explica estos hechos como realidades emergentes -Sin embargo, hay serios intentos de unir ambos mundos, el micro y el macroscópico, en un solo cuerpo teórico... -Con la Física cuántica hacemos muy buena electrónica. Para hacer un GPS hace falta la mecánica cuántica. Pero no es necesario entender esto para educar a tus hijos. -Los principios fundamentales son importantes, pero los científicos quieren que predigan el futuro y eso no se puede. Y como no se pueden hacer predicciones, muchos vuelven al concepto de creencias. La ciencia es comprender lo que es cierto y lo que no. La autoridad moral de la ciencia, la que vale, es la comprobada por experimentos, no la que se basa en creencias: la teoría de las cuerdas no me gusta porque no hay pruebas que la demuestren. Es como una creencia religiosa. Robert Laughlin, en un momento de la entrevista ni siquiera si es o no correcta. La teoría de las cuerdas es así. do el Estado tiene la propiedad no está claro quién es el propietario. Es el motivo por el que la ciencia universitaria es tan poco práctica; en cuanto se vuelve práctica deja de ser universitaria y pasa al sector privado. -Pero, en ciencia, la teoría precede a la práctica... Más información sobre la investigación: http: www. pnas. org cgi doi 10.10 73 pnas. 0608563104 -En Física tememos un concepto aún peor que el de incorrecto. Es el de ni siquiera incorrecto Una idea imprecisa de la que nada se puede decir, -Otros opinan que la teoría de las cuerdas podría encerrar la solución que andamos buscando... -En principio sí. Aunque la ciencia tiene un límite. Al final, lo único que vale son los experimentos. Si no hay experimentos precisos y con resultados precisos, no hay ciencia. Queremos comprender la naturaleza. Pero eso no se consigue pensando, sino investigando. No tenemos el poder matemático de descifrar la naturaleza. -Mi trabajo cambia. Especialmente desde que tuve que hacer política. Ya no quiero más de eso. Me ocupan la energía y la forma de hacer una memoria electrónica más avanzada. -Necesitamos una enorme cantidad de memoria que no olvide. Lo más difícil es reutilizar la memoria una y otra vez, conseguir una memoria permanente y a costes asequibles. ¿Cuál es su campo de trabajo? ¿Cree que la ciencia aplicada es mejor que la ciencia pura? -Las cosas que son muy técnicas son propiedad de alguien, es decir, que no se pueden hacer con dinero público. Cuan- ¿Y cómo piensa hacer eso?