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84 CIENCIAyFUTURO MARTES 6 s 3 s 2007 ABC Un estudio sitúa el origen de la gripe aviar en la provincia china de Guangdong Se descubren cinco rutas de propagación tras analizar la evolución genética del virus PABLO M. DÍEZ. CORRESPONSAL PEKÍN. ¿Dónde se originó la gripe aviar? Aunque los estudios científicos han situado sus inicios en la denominada gripe española que se cobró entre 20 y 40 millones de vidas de 1918 a 1919, lo que no está tan claro es cómo y por qué esta mortal enfermedad ha vuelto a propagarse por el mundo tras resurgir a principios de este siglo en Asia. Para arrojar algo de luz sobre este nuevo brote, un grupo de investigadores de la Universidad de California ha realizado un estudio genético de la actual epidemia que ha seguido el rastro del virus H 5 N 1 por 20 localidades afectadas de Asia y Europa. Según publica la revista Proceedings el origen del actual brote, que ha provocado la muerte de 161 personas desde 2003, se sitúa en la provincia china de Guangdong (Cantón) Así lo demuestran los análisis genéticos efectuados a 192 muestras recogidas en los lugares azotados por la epidemia. genéticas y geográficas de las especies, los científicos de la Universidad de California han analizado la evolución experimentada por ambos componentes en sus migraciones. Gracias a dicho método, y comparando las muestras recogidas en 20 localidades de una decena de países, los investigadores han determinado que la provincia china de Guangdong (China) se erige como la fuente común de múltiples variantes del virus H 5 N 1. De hecho, el estudio llega a identificar cinco rutas que enlazan esta populosa región del sur del gigante asiático con la vecina provincia de Fujian; con Indonesia; con Bangkok y Vietnam; con Utai Thani y Phitsanulok en Tailandia; y con Qinghai- Tíbet y las zonas rusas de Novosibirsk y Astrakhan, ésta última ya cerca del Mar Caspio. Un vendedor de pollos en Shenzhen, en la provincia china de Guangdong AP EL EPICENTRO DE LA GRIPE AVIAR RUSIA Astrakhan Novosibirsk N En concreto, lo que los científicos han hecho ha sido establecer la ruta que ha seguido el mal a través de las ligeras modificaciones genéticas que viene experimentando, y que podrían derivar en una mutación capaz de desencadenar una nueva pandemia al contagiarse de una persona a otra. Para evitar ese peligro, los investigadores han estudiado los componentes patógenos del virus H 5 N 1, que son la hemaglutinina y la neuraminidasa. La primera (H 5) es una proteína de la cubierta exterior de origen aviar que, tras la mezcla de un virus de la gripe vulgar con otro de la gripe del pollo en 1918, logró adaptarse al organismo humano y desató una mortífera pandemia tras la Primera Guerra Mundial. Por su parte, la neuraminidasa (N 1) presente también en la gripe convencional, es otra proteína que favorece la liberación del virus una vez que ha contagiado las primeras células para que siga extendiéndose por el organismo. Aplicando los principios básicos de la filogeografía, que versa sobre las distribuciones La ruta de dos proteínas En todos estos lugares se han producido brotes de gripe aviar donde el virus H 5 N 1 presenta una concatenación genética de hemaglutinina que hunde sus raíces en la cepa de Guangdong. Algo que no resulta de extrañar porque en esta provincia, junto al resto del sur de China, existen factores decisivos para la aparición y propagación de la enfermedad. En primer lugar, aquí coinciden numerosas granjas industriales con aves salvajes, que suelen mezclarse en un pujante negocio gastronómico donde las condiciones sanitarias dejan bastante que desear a pesar de ofrecer exóticos platos como serpientes, tortugas, monos, perros y civetas. Además, la devolución en 1997 de la cercana ex colonia británica de Hong Kong ha espoleado el comercio internacional de Guangdong. Según el estudio, desde Guangdong, el virus H 5 N 1 se extiende a una gran variedad de destinos mundiales, incluyendo Japón, Vietnam e Indonesia, así como a otras localidades dentro de China A pesar del avance que supone esta teoría, aún quedan algunos cabos sueltos, como las causas exactas de la aparición de este brote en Asia y algunos saltos geográficos de la enfermedad, que Factores decisivos Quinghai C H I N A Tibet Fujian Nueva víctima humana de la gripe aviar en Laos Laos informó ayer a la comunidad internacional de lo que podría ser su segunda víctima humana a causa de la variante mortal del virus de la gripe aviar. Se trata de una mujer de 42 años de edad que vivía en Vientiane, la capital del país, y que murió el pasado domingo, según ha confirmado un portavoz de la Organización Mundial de la Salud. Las autoridades de la OMS señalaron también que la víctima aún aparecía registrada como caso probable a pesar de que los expertos consideran que existen muchas posibilidades de que haya muerto por síntomas relacionados con el virus H 5 N 1. Los análisis de laboratorio que se realizaron en Laos indicaron que la mujer, que sufría una severa neumonía, era positiva para el virus H 5, aunque no estaba claro aún si se trataba de la cepa N 1. Si este extremo llega a confirmarse, sería el segundo caso de gripe aviar en Laos, un país que está entre los más pobres del mundo y que cuenta con un sistema de salud pública insuficiente. Nuevas pruebas deberán precisar el tipo de cepa que ha infectado a la paciente. Guangdong Phitsanulok Uthai Thani Bangkok VIETNAM TAILANDIA 0 Km 400 INDONESIA Rutas del virus Aunque se creía que había sido transmitido de un lugar a otro por aves migratorias, también se temía que hubiera llegado a través de China, toda vez que el régimen comunista ya había encubierto antes la extensión por su territorio de la neumonía atípica o SARS (Síndrome Respiratorio Agudo y Grave) Para más inri, dicha epidemia también se originó en la provincia sureña de Guangdong, al parecer por la mutación de virus animales procedentes de las civetas para consumo humano que se vendían sin las más mínimas condiciones higiénicas en los mercados locales. Los científicos han establecido la ruta seguida por el mal a través de pequeños cambios genéticos llegó el año pasado a zonas de Europa alejadas de las rutas de las aves migratorias. Las conclusiones del estudio también chocan con la sospecha de que el nuevo brote de gripe aviar se había originado en Corea del Sur, puesto que allí fue detectado por primera vez a finales de 2003. Poco después, en enero de 2004, el mal reaparecía en Vietnam, cobrándose sus primeras muertes. Artículo en: http: www. pnas. org cgi doi 10.1073 pnas. 0700435104