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ABC SÁBADO 3- -3- -2007 CIENCIAyFUTURO www. abc. es cienciayfuturo 79 EE. UU. respalda el cultivo de arroz modificado con genes humanos Producirá proteínas inmunológicas para combatir enfermedades como la diarrea JOSÉ LUIS DE HARO SERVICIO ESPECIAL NUEVA YORK. Imaginen que con la producción masiva de arroz también se pudieran obtener proteínas derivadas del sistema inmunológico humano, que ayudarían a combatir enfermedades como la diarrea de forma más barata y eficaz. Es el objetivo de Ventria Bioscience, una firma estadounidense que ha obtenido el respaldo preliminar del Departamento de Agricultura para modificar genéticamente sus plantaciones de arroz e incluir en ellas genes humanos. Los extensos cultivos que la empresa tiene en Kansas producirán en sus semillas proteínas humanas que podrán incluirse en otros alimentos, como yogures o barritas de arroz, para curar enfermedades como la diarrea. Mediante estas proteínas también se espera fomentar la creación de medicamentos que ayuden a los niños a recuperarse de estas afecciones intestinales. Así lo explicaba al diario Washington Post el consejero delegado de Ventria Bioscience, Scott E. Dietter, quien dejaba claro que su compañía cuenta con un sistema de seguridad que evitará la fuga de las plantas y semillas genéticas a otras plantaciones, algo que preocupa a quienes se oponen a este tipo de proyectos. De todas formas, existe un miedo generalizado a que el descontrol de los cultivos y semillas de las plantas manipuladas genéticamente pueda acabar incluyendo en los alimentos de consumo masivo proteínas farmacológicas, cuyo uso exclusivo debería restringirse a medicamentos o productos con una clara supervisión. Pese a que los consumidores no notarían la diferencia, la ingesta de estas proteínas podría ser perjudicial para el hombre. Jane Rissler, portavoz de la Unión de Científicos Concienciados, una organización que se opone a estos cultivos, explicaba que aunque el consumo de este tipo de proteínas no supone un riesgo aparente, sería imposible controlar las dosis a las que cualquier ciudadano podría quedar expuesto, además, hay que tener en cuenta que muchas personas podrían presentar reacciones alérgicas a estos productos. Con este panorama, los que no apoyan la iniciativa del Departamento de Agricultura exigen que el cultivo de plantas cuyo objetivo final vaya a ser el uso farmacológico se realice en plantaciones cubiertas. Hasta la fecha, Ventria Bioscience ha desarrollado tres tipos de arroz que incluye genes humanos y cuya función principal consiste en producir distintas proteínas humanas, entre las que se incluyen la lactoferrina y la lisozimicina, dos compuestos naturalmente encontrados en la saliva y en la leche materna, que combaten agentes bacteriológicos. Algunos estudios, como el esponsorizado por la propia compañía en Perú, demuestran que los niños con diarrea severa, una enfermedad que ARROZ MODIFICADO, UNA PLANTA FARMACIA Los científicos utilizan avanzadas técnicas de biología molecular para incorporar genes a las plantas, mejorando su rendimiento Células totipotentes con capacidad para originar todos los tejidos de una planta adulta 1 2 Los genes humanos que se van a introducir se depositan en la superficie de micropartículas que se disparan con un cañón de genes sobre las células objeto de manipulación El gen extraño se fusiona al material genético del núcleo de la célula 3 4 Para confirmar el éxito de la transferencia, el gen humano introducido va acompañado de un gen marcador que confiere resistencia a ciertos antibióticos 5 6 Tres tipos de arroz Se obtienen en un medio de cultivo plantas transgénicas que incorporan el nuevo gen. Posteriormente son producidas en serie De esta forma, la mayor parte de las células de estas plantas expresan la proteína del nuevo gen introducido Sistema de seguridad El cultivo de proteínas en plantaciones abarataría los costes de producción, y por consiguiente el precio de los medicamentos mata alrededor de dos millones de pequeños al año en todo el mundo, se recuperan un día y medio antes de dicha dolencia si los productos y medicamentos que consumen contienen algunas de las proteínas antes mencionadas. El cultivo de proteínas en plantaciones abarata mucho los costes de producción, por lo que los medicamentos tendrían precios más asequibles, lo que beneficiaría a los países del tercer mundo, los más afectados por estas enfermedades. Más datos sobre salud y transgénicos: http: www. who. int Europa estudia autorizar cultivos similares para reducir costes en la producción farmacéutica MADRID. La Unión Europa también estudia el cultivo de plantas que produzcan anticuerpos y proteínas para uso farmacéutico, una alternativa que reduciría los elevados costes del laboratorio. Durante esta semana el grupo de trabajo de la Autoridad Europea de Seguridad Alimentaria ha discutido en Bruselas la seguridad de esta alternativa. Antes del verano este grupo presentará un documento con los requisitos que estos cultivos deberían cumplir para estar tranquilos de que no producirán daño alguno al medioambiente. Y que ni N. R. C. el polen o las semillas de los cultivos transgénicos se mezclarán con vegetales destinados al consumo humano. En España ya hay empresas interesadas en este tipo de producción, pero ni siquiera se han hecho ensayos. Francia sí lo hizo y tuvo que renunciar ante las protestas públicas. Dudo de que en Europa la opinión pública perciba de forma positiva estas nuevas formas de producción. A todos nos preocupa el control, pero las plantas son una vía muy útil, barata y accesible para fabricar proteínas y otras sustancias de uso farmacéutico, siempre que se haga con la debida seguridad explicó ayer a ABC Pere Puidgdomenech, director del laboratorio de genética molecular vegetal del CSIC- IRTA y miembro del grupo de trabajo que elaborará el documento europeo. Se discute si utilizar plantas que no sean alimenticias, como la del tabaco, para que no haya riesgo de transferencia a la alimentación o si, por el contrario, se debería optar por vegetales comestibles como el arroz. Si se opta por una planta como el arroz, estaríamos más tranquilos sobre la seguridad de lo que extraemos, y con el tabaco no pasaría a la alimentación aunque ya sabemos que es dañino En EE. UU. han optado por el arroz y por situar el cultivo transgénico alejado de zonas con arrozales para el consumo. ABC C. G. Simón- P. Sánchez