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ABC MIÉRCOLES 31- -1- -2007 83 CIENCIAyFUTURO www. abc. es cienciayfuturo El Hubble se queda ciego al perder su cámara principal tras un fallo eléctrico Si los intentos por recuperarla fracasan, habrá que esperar a la instalación de una nueva cámara en la misión prevista por la NASA para el año 2008 JOSÉ MANUEL NIEVES MADRID. El Telescopio Espacial Hubble ha perdido, y esta vez de manera definitiva, su cámara principal, la misma a la que debemos la mayor parte de sus imágenes más espectaculares. Un cortocircuito, el pasado día 27, dejó a varios instrumentos sin energía e hizo que todos los sistemas del observatorio orbital entraran en modo seguro medida que desconecta de forma automática el telescopio para prevenir daños irreparables. Durante la jornada del lunes, los ingenieros de la NASA intentaron recuperar la valiosa instrumentación científica del Hubble, pero todos los esfuerzos fueron inútiles a la hora de volver a conectar la ACS (Advanced Camara for Surveys) el más importante de los ojos del telescopio. Fuentes de la agencia espacial norteamericana indicaron que sólo un tercio de las funciones de la cámara pudieron ser restablecidas. No se trata del primer fallo eléctrico sufrido por el Hubble. En junio de 2006, en efecto, el sistema eléctrico principal falló, y a partir de ese momento el telescopio ha estado funcionando gracias al sistema de reserva, que es precisamente el que ha fallado ahora. Los técnicos de la NASA podrían intentar en los próximos días reiniciar el sistema principal de alimentación, en un último esfuerzo por recuperar, aunque de modo parcial, la cámara ACS, vital para la mayor parte de las observaciones. El HST Hubble Puesto en órbita el 24 de abril de 1990 en un proyecto conjunto de la NASA y la ESA. En órbita circular alrededor de la Tierra a 593 kilómetros sobre el nivel del mar. Su periodo orbital oscila entre 96 y 97 minutos. El telescopio puede obtener imágenes con una resolución mayor de 0,1 segundos de arco. Su peso es de 11 toneladas, es cilíndrico, con una longitud de 13,2 metros y un diámetro de 4,6. En 2006, otro fallo inutilizó el sistema eléctrico principal. El Hubble funciona ahora con el de reserva miento, autorizada por la dirección de la NASA para el año 2008. Entre otras reparaciones, esa misión del transbordador espacial (la cuarta destinada a tareas de reparación del Hubble) tenía previsto también sustituir la vieja cámara principal por otra más moderna y de mayor capacidad. Salvar lo que se pueda El Hubble fue recuperado del modo seguro de funcionamiento el pasado domingo, y se espera que sus observaciones científicas se reanuden esta misma semana con los instrumentos restantes, entre ellos la Cámara Planetaria de Espacio Profundo, con la que el telescopio explora las regiones más distantes del universo. En noviembre del año pasado, cuando se produjo la primera avería, los científicos prepararon un programa alternativo de actividades que permitiera, prescindiendo de la cámara principal, mantener activas la mayor cantidad posible de observaciones. Ahora, ese programa de reserva podría ser apli- El Hubble, durante la tercera misión de mantenimiento, en octubre de 2006 cado para seguir aprovechando al máximo la capacidad del telescopio hasta que llegue el momento de su reparación. En todo caso, la NASA ha nombrado una comisión especial para evaluar la situación. El informe con las conclusiones de estos expertos se hará público el próximo 2 de marzo. La ciencia sigue- -afirma un astrónomo del Instituto Hubble- aunque no hay duda de que ha sido una gran pérdida Los expertos, además, consideran ya la posibilidad de un nuevo problema: es demasiado pronto- -asegura Preston Burch, jefe del programa del telescopio espacial- -para saber cómo influirá la anomalía de la ACS en la próxima misión de servicio al telescopioespacial Es muy importante- -asegura- -que la comisión lleve a cabo una investigación exhaustiva que nos permita determinar si es necesario realizar algún cambio en los nuevos instrumentos que serán instalados en el telescopio durante la próxima misión de servicio. NASA Sin remedio hasta 2008 Desde que fuera instalada en 2002, la ACS, que consta de tres subcámaras capaces de filtrar la luz, desde el ultravioleta al infrarrojo, ha sido el instrumento más demandado por astrónomos de todo el mundo para realizar todo tipo de observaciones. Si no lo consiguen, no habrá más remedio que esperar a la próxima misión de manteni- Tenemos que estar seguros de que el rendimiento científico del observatorio sea el máximo posible Si todo marcha según lo previsto, la nueva cámara, junto con a la sustitución de otros instrumentos de navegación, como los giroscopios que permiten orientar al Hubble en el espacio, extenderá su vida hasta 2013. Más información sobre el telescopio: http: hubble. nasa. gov