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ABC LUNES 15- -1- -2007 71 CIENCIAyFUTURO www. abc. es cienciayfuturo Imagen de espacio profundo tomada por el telescopio Hubble, donde cada punto luminoso es una galaxia formada por miles de millones de estrellas NASA El enigma de la materia oscura Solo el 4 del Universo está hecho de la materia que nos es familiar, la que forma planetas, estrellas y galaxias. El 96 restante se reparte entre una cantidad (22 de materia oscura y otra, mucho mayor (74 de una aún misteriosa energía oscura POR JOSÉ MANUEL NIEVES MADRID. El primer mapa tridimensional de la distribución de la materia oscura en una amplia zona del Universo, conseguido por los astrónomos utilizando el telescopio espacial Hubble, ha marcado un auténtico hito en el conocimiento del cosmos. La mayor parte de las personas de hoy en día saben que la Tierra no es el centro de todo lo que existe. Y saben que nuestro mundo es sólo uno más, el tercero (después de Mercurio y Venus) de un pequeño sistema de planetas que giran alrededor del Sol. Muchos, aunque no todos, saben también que ese Sol al que debemos la vida no es más que una estrella corriente, de tamaño medio, una más entre los miles de millones de estrellas similares que forman nuestra galaxia, la Vía Láctea, nuestro auténtico hogar en la inmensidad del espacio. Y que nuestro Sol, a su vez, con toda su corte planetaria, Tierra incluida, ocupa una posición realmente muy alejada del centro de esa galaxia, en el extremo exterior de uno de sus brazos espirales. simos confines. Y saben que el número total de esas galaxias vuelve a llevarnos al incómodo terreno de los cientos de miles de millones. El total de todo eso, solemos pensar, es el Universo en que vivimos. Cierto, pero no basta. Muy pocos, en efecto, son conscientes de que toda esa inmensidad que se muestra ante nuestros ojos cada noche constituye apenas una pequeña parte de lo que en realidad existe. Y es que el Universo es mucho más de lo que se puede percibir a simple vista... Todo lo que vemos, planetas, soles, galaxias... todo, apenas si es suficiente para dar cuenta apenas de un pequeño porcentaje de lo que el Universo es. caben la Tierra, el Sol, el sistema solar, nuestra galaxia con todas sus estrellas, y todas las demás galaxias que alcancemos a ver con nuestros instrumentos de observación más potentes. Sólo un 4 del total... Lo cual nos deja con un enorme 96 de... ¿De qué? desconocidas para nosotros (lo cual es muy probable) sino de saber si allí arriba hay algún otro tipo de materia que funcione de forma completamente distinta a la que nos es habitual. ¿Está constituido todo el Universo por átomos iguales a los que podemos ver hasta donde alcanzan los instrumentos o existe, por el contrario, algún otro tipo de ladrillo fundamental, ajeno a todo lo conocido? Esa es la cuestión. La respuesta, por supuesto, no resulta evidente en absoluto. Toda la materia que conocemos responde al mismo tipo de estructura fundamental. Se trata, en síntesis, de átomos, compuestos por un núcleo pesado de protones y neutrones y por una nube orbital formada por electrones. La diferencia entre los distintos materiales es una pura cuestión de cantidades, y depende del número de protones y neutrones del interior de los núcleos atómicos. Lo que distingue, por ejemplo, al hidrógeno del hierro es Sigue en la página siguiente La respuesta no es evidente A los científicos les gustaría mucho poder decir que esta cuestión está resuelta. Pero no es así. Y no se trata tanto de averiguar si existen en algún lugar materiales o aleaciones La materia normal Miles de millones de soles Algunos conocen también la existencia de otras galaxias, parecidas a la nuestra, cada una con sus miles de millones de soles, que viajan en solitario o formando grupos de todos los tamaños y que salpican el Universo entero, hasta sus mismíO, dicho más exactamente, los átomos ordinarios, los que forman la materia normal de la que nosotros y todo lo que podemos ver estamos hechos, apenas constituyen el 4 del total de la materia que compone el Universo. En ese estrecho porcentaje La materia conocida se compone de átomos: protones, neutrones y electrones ¿Existe algún otro tipo de ladrillo fundamental, ajeno a todo lo conocido?