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80 CIENCIAyFUTURO Medio ambiente JUEVES 4 s 1 s 2007 ABC En busca del unicornio perdido Docenas de rinocerontes indios, el Rhinoceros unicornis desaparecen del parque nacional de Babai Valley, en Nepal, sin dejar rastro... Ni los furtivos, ni las enfermedades son la causa POR P. M. DÍEZ. CORRESPONSAL PEKÍN. Decenas de unicornios están desapareciendo misteriosamente, durante los últimos años, de la reserva natural de Babai Valley, en el sureste de Nepal. No hemos encontrado ni rastro de al menos 49 ejemplares adultos... simplemente no sabemos qué ha pasado con ellos es el sorprendente y enigmático anuncio hecho por Laxmi Prasad Manandhar, oficial jefe del Departamento de Parques Nacionales y Conservación de la Vida Salvaje de Nepal (DNPWC, por sus siglas en inglés) El rinoceronte indio, Rhinoceros unicornis fue el primero de esta familia de animales conocido en Occidente. Avistado y descrito por los hombres de Alejandro Magno en el valle del río Indo, también desapareció de allí en su día de manera misteriosa. Historiadores y zoólogos creen que la forja del mito del unicornio, razón por la cual este animal recibió el apelativo científico de unicornis no es ajena a su desaparición ya que probablemente fue buscado y cazado por el convencimiento de que su único cuerno poseía poderes mágicos. De los 72 animales introducidos en Babai Valley, ninguno ha sido visto con vida en las últimas semanas. Un total de 23 ejemplares han muerto a consecuencia de la caza furtiva, ya que sus restos han sido localizados en el interior del parque, o de causas naturales. De los 49 restantes no hay ni rastro. Los furtivos han perseguido durante siglos a este animal por la creencia en las propiedades afrodisíacas o mágicas de su único cuerno, pero no es obra suya la desaparición masiva del unicornio de Babai Valley. No han sido halladas las carcasas o restos óseos- -sólo un esqueleto ha sido recuperado- -o en descomposición. Es prácticamente imposible que todos ellos, aunque no van provistos de radiotransmisores o chips localizadores, hayan atravesado los límites del parque. Es como si se los hubiera tragado la tierra. ¿Dónde han ido? No hay respuesta. Es un misterio asegura Manandhar. décadas en el pequeño reino del Himalaya, cuando apenas quedaban 108 individuos, están bajo protección también en la vecina India. Su población total es estimada en unos 2.500 ejemplares. El Rhinoceros unicornis es una de las tres únicas especies de rinocerontes asiáticos- -junto con el rinoceronte de Java y el de Sumatra- se trata de un excelente nadador, poco sociable y en general solitario. Son característicos su gruesa piel dividida en placas, a modo de coraza, y su gran tamaño. Rhinoceros unicornis Tamaño: los adultos llegan a los 3,6 metros de longitud y 1,8 de altura. Peso: los machos alcanzan los 2.270 kilos. Alcanzan en carrera los 55 kilómetros por hora. Cuerno: de hasta 61 centímetros de longitud. Reproducción: las hembras paren una sola cría tras 16 meses de gestación. Depredadores: los adultos carecen de depredadores naturales, pero las crías pueden ser víctimas de los tigres. Los maoístas La guerrilla maoísta que combate al régimen monárquico nepalés niega tener responsabilidad alguna en el caso. Protegidos desde hace tres Más información en: http: dnpwc. gov. np http: www. unep- wcmc. org sites wh chitwan. html El rinoceronte indio, avistado por Alejandro Magno en el valle del Indo, dio origen al mito del unicornio La gran incógnita No es este el caso, al parecer, en las misteriosas desapariciones que hoy preocupan a las autoridades medioambientales nepalesas. El departamento de Vida Salvaje introdujo durante los últimos años 72 ejemplares de rinoceronte indio en el parque natural de Babai Valley, 320 kilómetros al suroeste de Katmandú, la capital, como parte de un programa de conservación de la especie puesto en marcha en 1984. Los animales fueron trasladados allí desde el gran Parque Nacional de Chitwan, en una operación apadrinada por WWF Adena. El Tribunal Supremo nepalés había ordenado extremar las medidas de vigilancia después de que fueran hallados en esta gran reserva natural una decena de ejemplares abatidos por cazadores furtivos. Al menos otra docena murieron por causas naturales y las autoridades tomaron cartas en el asunto. Entre 2000 y 2005, la población de este animal en riesgo de extinción cayó de 544 a 372 individuos. Un macho adulto de rinoceronte indio, junto a una charca, en el parque nacional de Chitwan, en Nepal REUTERS La primera vacuna de ADN contra la gripe aviar es ensayada en humanos ABC WASHINGTON. El primer ensayo en humanos de una vacuna de ADN diseñada para prevenir el virus de la gripe aviar (H 5 N 1) comenzó el pasado 21 de diciembre, cuando la vacuna fue administrada al primer voluntario de los Institutos Nacionales de Salud (NIH) de Estados Unidos. Científicos del Centro Internacional de Vacunación han asegurado que la vacuna no contiene material infeccioso del virus. Al contrario que otras vacunas convencionales contra la gripe, que son desarrolladas a partir del cultivo del virus en huevos de gallina que después son administrados como un tipo atenuado del virus, las vacunas basadas en ADN contienen sólo porciones del material genético del virus de la gripe, informa el Departamento de Salud de Estados Unidos. Una vez dentro del cuerpo, el ADN instruye a las células humanas para que fabriquen proteínas que actúan como una vacuna contra el virus. La vacuna de ADN usada en este estudio es similar a otras que están siendo evaluadas en fase de investigación con la intención de frenar otros virus, como el del sida, el ébola, o el virus del Nilo. El virus de la gripe aviar, concretamente su variedad H 5 N 1, surgió en la pasada década, expandiendo la enfermedad y la muerte entre las poblaciones de aves. Hasta el 27 de diciembre pasado, la Organización Mundial de la Salud registró 261 casos de contagio en humanos, de los que han muerto más de la mitad.