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ABC JUEVES 4- -1- -2007 79 CIENCIAyFUTURO www. abc. es cienciayfuturo Una bacteria, origen de la vida en la Tierra El primer poblador de nuestro planeta es un microorganismo que se alimenta de hierro y puede vivir en ácido sulfúrico, lo más parecido a las condiciones de la Tierra hace 4.600 millones de años POR ARACELI ACOSTA MADRID. Lo han encontrado en Rusia, en un reactor alimentado con pirita, y todo parece indicar que es el primer poblador de la Tierra, el ancestro común a partir del cual se originaron el resto de organismos. Se trata de una arqueobacteria, el Ferroplasma acidiphilum que es capaz de vivir en ácido sulfúrico, lo más parecido a las condiciones extremas que existían en la Tierra hace 4.600 millones de años. La investigación, publicada en Nature ha sido realizada por científicos del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) en colaboración con expertos de la Universidad Técnica de Braunschweig y del Helmhotz Centre for Infection Research (Alemania) y de la Universidad de Essex (Reino Unido) Manuel Ferrer, uno de los responsables de la investigación y científico titular del CSIC, explicó a ABC que este organismo es único porque es capaz de vivir en ácido sulfúrico sin poseer pared celular. Es como si el ser humano fuera resistente al ácido en ausencia de piel agregó. Pero es que, además, es capaz de obtener energía y alimentarse de pirita, que es insoluble y no puede ser fuente de alimento para ningún animal Lo que hace este organismo es oxidar el hierro e incorporarlo en sus proteínas a modo de grapa de tal forma que se engancha a la estructura de las proteínas manteniéndolas estables. ¿Un planeta inhóspito? La edad de la Tierra se estima en unos 4.600 millones de años, de los que fueron precisos unos 800 millones para la formación de la primera forma de vida primitiva, un tiempo muy breve en términos del calendario geológico. La Tierra primitiva estaba formada fundamentalmente por gases, minerales inorgánicos, ausencia de oxígeno, grandes cantidades de energía y tormentas, unas condiciones que distan mucho de las actuales en nuestro planeta, necesarias para el desarrollo de la vida. Es como si el ser humano careciese de piel y fuera resistente al ácido asegura Manuel Ferrer El Ferroplasma acidiphilum la arqueobacteria localizada por el CSIC en un reactor en Rusia primitiva y que originaba ambientes muy ácidos. El planeta estaba formado por gases y minerales y ese hierro sirvió como catalizador para formar las primeras macromoléculas, las proteínas originales. res que no estaban basados en el hierro, lo que facilitó el desarrollo de otros organismos que podían crecer en ambientes con poco hierro, como ocurre en la Tierra actual. Una excepción absoluta es el ambiente en el cual el Ferroplasma acidiphilum puede encontrarse, incluso en la actualidad dice Ferrer. Aunque este microorganismo en particular se aisló en un reactor alimentado con pirita, Ferrer explica que también se puede encontrar en zonas volcánicas, a temperaturas altas y donde hay emanaciones de material sulfuroso. Y es que en ambientes ácidos el hierro es muy soluble y abundante, por lo que- -continúa Ferrer- podría ser que el Ferroplasma perteneciera a una rama de la evolución que nunca ha abandonado este ambiente y por tanto nunca ha ne- ABC Procesos biológicos La cuestión clave en la evolución es cómo se formaron esas primeras proteínas capaces de catalizar los procesos biológicos que dieron origen a la vida. Y la explicación la da el hierro: esas proteínas no eran activas porque no tenían la estructura tridimensional adecuada, pero al incorporar ese hierro que se estaba oxidando en el medio se dio forma a dichas proteínas, pasando de una catálisis inorgánica a una biológica explica Ferrer. A medida que el ambiente de la Tierra se volvió menos ácido y menos rico en pirita, la evolución incorporó nuevos materiales (metales) estabilizado- cesitado reemplazar los hierros fijadores Por tanto, este hallazgo sugiere que este microorganismo ha permanecido inalterado desde los primeros días de la evolución, pudiendo ayudar a entender el origen de la vida en la Tierra. Más información sobre la investigación: http: www. nature. com index. html Las primeras proteínas Una de las teorías más admitidas para reconstruir la génesis de la vida, que este estudio apunta, es que esas primeras moléculas biológicas que aparecieron en la Tierra lo hicieron en superficies repletas de hierro y azufre, los dos elementos que componen la pirita, muy abundante en la Tierra El río Tinto, ejemplo de ambiente extremo en España Las rojizas aguas del río Tinto, en la provincia de Huelva, son un ejemplo de ambiente donde se pueden encontrar este tipo de organismos explica Manuel Ferrer, científico titular del CSIC. Sin embargo, en este caso no se ha encontrado. Lo que suponemos es que los microorganismos que viven en el río Tinto son posteriores al que hemos aislado Y es que las aguas de este curso arrastran una elevada concentración de metales pesados y presentan además una extrema acidez, por lo que allí viven formas de vida complejas, no detectadas en otros ambientes extremos. A lo largo de los 90 kilómetros de este río científicos españoles han hallado y analizado en los últimos quince años bacterias que obtienen su energía de sulfuros metálicos desde hace al menos 300.000 años, mucho antes del comienzo de la actividad minera en la zona hace 5.000 años.