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98 VIERNES 22- -12- -2006 ABC CIENCIAyFUTURO www. abc. es cienciayfuturo Los diez hallazgos del año Desde la conjetura de Poincaré a los avances en degeneración macular, el primer traje invisible o el hallazgo del primer animal terrestre. Estos son, según la revista Science los descubrimientos y avances científicos más importantes de 2006 POR JOSÉ MANUEL NIEVES 1 Resuelta la Conjetura de Poincaré Estaba considerado como el problema matemático más complejo de este siglo y una de las diez cuestiones sin resolver del milenio. Se trata de un problema de topología tetradimensional del espacio planteado hace cien años por el matemático Poincaré y que, como mucho, entienden de verdad una docena de personas en todo el planeta. Hasta que, hace tres años, el ruso Grigory Perelman publicó en internet la solución. Considerado como la persona más inteligente del mundo, a Perelman le fue concedido este año el prestigioso premio Fields, consideraco como el Nobel de las matemáticas, pero el ruso, que vive en un pequeño pueblo y que es poco amigo de los actos sociales, ni siquiera fue a recogerlo. Su hallazgo ha sido calificado por la revista Science que lo considera el más importante del año, como la tabla periódica que aportará claridad al estudio de los espacios tridimensionales. Después de numerosas observaciones sobre el terreno, los investigadores han llegado este año a una preocupante conclusión: las dos grandes superficies heladas de la Tierra (Groenlandia y la Antártida) están perdiendo hielo a velocidades cada vez mayores. Enormes placas, del tamaño de países, se desgajan y vagan por los océanos hasta derretirse. Aunque los cálculos no son precisos, el nivel del mar está aumentando y poniendo en serio peligro a cientos de ciudades costeras del mundo y a sus millones de habitantes. 3 El problema de los hielos menguantes 2 Viaje al centro del ADN fósil Una nueva disciplina científica está cobrando fuerza durante estos últimos años, abriéndose camino y abriendo, al mismo tiempo, nuevas fronteras al conocimiento. Se trata de la paleogenética o, en otras palabras, del estudio del ADN fósil. La amplificación, mediante ingeniería genética, de pequeñas secuencias de ADN de especies extintas está aportando a la Ciencia un nuevo y complejo campo de actuación. Este año, 150 aniversario del descubrimiento del hombre de Neanderthal, dos equipos de investigadores han conseguido, por primera vez, secuenciar más de un millón de bases del ADN de esta otra especie humana que compartió con Homo sapiens- -nosotros- -10.000 años de historia. Se llama Tiktaalik roseae y es el eslabón evolutivo, perdido hasta ahora, que une a los peces con los primeros vertebrados que se atrevieron a salir del mar para vivir en tierra firme, hace 375 millones de años. La nueva especie, encontrada en el Ártico canadiense, tiene cráneo (ver gráfico) cuello, costillas y miembros incipientes que recuerdan a las criaturas cuadrúpedas conocidas como terápodos. Pero al mismo tiempo su figura es la de un pez, con una mandíbula primitiva muy similar a la de los cocodrilos, además de aletas y escamas. 4 El eslabón perdido de los vertebrados néticas, obligándolas, de alguna manera, a ignorar un objeto, rodeándolo, y mostrando lo que está inmediatamente detrás de él. La prenda está confeccionada con un material especial que favorece el proceso. El año 2006 ha traído buenas noticias para los millones de personas que sufren problemas de visión a causa de la degeneración macular causada por la edad, esas manchas en la retina de muchas personas mayores qu pueden llevarles hasta la ceguera. En octubre, se publicaron dos estudios científicos que mostraban cómo un tratamiento con el fármaco ranibizumab incrementaba la visión de un tercio de los pacientes al tiempo que estabilizaba a los demás. 6 Victoria contra la degeneración macular La Ciencia ha conseguido este año acercarse un poco más a la ficción gracias al diseño del primer (y aún rudimentario) traje invisible. Lejos aún de ser perfecto (la prenda, parecida a una gabardina, sólo es invisible cuando es observada bajo determinadas condiciones) el sistema se basa en una revolucionaria manera de manipular las ondas electromag- 5 El largo camino hacia la invisibilidad 7 Representación artística de un hombre de Neanderthal, cuyo ADN ha podido ser analizado por primera vez este año El verdadero origen de las especies No es necesario hacer mucho para conseguir que un organismo emprenda el camino de la especiación y empiece a convertirse en una criatura diferente. Diversos estudios de los últimos doce meses han revelado que basta con cambiar el entorno y las condiciones en las que vive un grupo de individuos para que se empiecen a producir los cambios genéticos que terminarán por conver-