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92 CIENCIAyFUTURO VIERNES 10 s 11 s 2006 ABC CIENCIA Humanos y erizos de mar comparten más de 7.000 genes La secuenciación del genoma del erizo púrpura de mar revela que posee genes asociados a muchas enfermedades humanas y que, sin tener ojos, puede ver ARACELI ACOSTA MADRID. Los científicos ya sabían que los humanos y los erizos de mar estaban emparentados. De hecho, estos animales son los únicos invertebrados en la rama humana del árbol evolutivo de la vida. Ahora que un grupo de investigadores de diferentes universidades ha secuenciado y ensamblado el genoma del erizo marino esa conexión genética es aún más clara. Tras identificar 23.300 genes con 814 millones de bases nucléicas del erizo marino púrpura (Strongylocentrotus purpuratus) los científicos han encontrado que compartimos 7.077 genes con los erizos. Según detallan en Science estos equinodermos, algunos de los cuales pueden llegar a vivir más de cien años, están más cercanamente relacionados a los humanos y otros vertebrados que las moscas de la fruta o los gusanos, otros dos organismos modelo cuyos genomas ya han sido secuenciados. Ayudantes de la Ciencia Los erizos de mar tienen un largo historial en ayudar a los biólogos a hacer importantes descubrimientos. Hace un siglo ayudaron a los científicos a entender el proceso de fertilización y a desarrollar una teoría de la heredabilidad basada en cromosomas. Más recientemente, la investigación sobre erizos marinos facilitó el primer mecanismo genético regulador descrito para el desarrollo animal. Tienen un sistema inmune que no se basa en anticuerpos, sino en proteínas que detectan bacterias El erizo púrpura de mar puede vivir más de cien años Además, disponen de genes asociados a muchas enfermedades humanas, como la distrofia muscular y la enfermedad de Huntington, y también los asociados al gusto, olfato, oído y equilibrio. Y estos animales sin ojos pueden ver o, al menos, distinguen la luz. ¿Cómo? A través de sus patas. Los científicos han hallado genes asociados a la visión que se activan en esa parte de su cuerpo, unos insignificantes tubos que les ayudan a moverse y alimentarse. Gary Wessel, de la Universidad de Brown y miembro del Consorcio de Secuenciaciación del Genoma del erizo marino, aseguró que llevo 31 años mirando a estos organismos y ahora sé que me estaban viendo Como parte del proyecto de secuenciación, Wessel encabezó el grupo de científicos que estudiaron centenares de miles de letras del código genético e CHARLES HOLLAHAN Primer equinodermo El erizo marino representa el primer genoma secuenciado de los equinodermos, que hasta donde se tiene conocimiento, son los parientes más cercanos a los cordados, el grupo que incluye a los vertebrados. Comparando los genomas de los erizos marinos y los vertebrados tendríamos un mejor entendimiento de nuestro genoma. Pero el proyecto de secuenciación ha traído otras sorpresas: los erizos tienen el sistema inmune más sofisticado de entre todos los animales estudiados hasta ahora, que no se basa en anticuerpos. La inmunidad innata se refiere a un conjunto de proteínas que detectan aspectos únicos de una bacteria y avisan a las células del organismo de la presencia de un intruso. Ese repertorio de proteínas en los erizos podría proporcionar nuevos instrumentos en la lucha contra muchas enfermedades infecciosas, señalan los científicos. Los erizos también tienen una enorme capacidad para enfrentar amenazas químicas en su ambiente mediante una batería de genes que pueden captar y eliminar esas amenazas. Sin esta reacción, los agentes químicos como los metales pesados, pueden causar un envejecimiento precoz, enfermedades y muerte, por lo cual sería muy valioso aprender cómo los erizos se defienden de ellos. identificaron los genes responsables de la reproducción de este erizo. Para ellos este organismo es ideal para entender el estallido de actividad biológica que ocurre cuando esperma y óvulo se funden. Y es que estas espinosas criaturas marinas podrían encerrar algunas claves de la evolución. Más información sobre la investigación: www. sciencemag. org MEDIO AMBIENTE La Comisión Europea propondrá que la aviación participe en el comercio de emisiones de CO 2 M. NÚÑEZ. CORRESPONSAL BRUSELAS. El comisario europeo de Medio Ambiente, Stravos Dimas, anunció ayer que propondrá en breve incluir a la aviación civil en el sistema de comercio de emisiones de dióxido de carbono (CO 2) de la Unión Europea en 2010. Esta propuesta pretende que este sector, responsable del 3 del total de gases de efecto invernadero que se emiten a la atmósfera, se conciencie del problema al igual que lo están haciendo otros sectores de actividad, como la industria, vista tradicionalmente como más contaminante que los aviones. Las aerolíneas, según el comisario, han recibido de manera positiva su propuesta y, según explicó, prefieren esta opción a la de que se cree una tasa sobre el queroseno o sobre los billetes que pagan los usuarios. Esta medida, la inclusión de la aviación en el sistema de comercio de emisiones, que entraría en vigor en 2010 en el caso de que reciba el visto bueno del Consejo de la Unión Europea y del Parlamento, afectará a todas las empresas que despeguen o aterricen en suelo europeo, sea cual sea su nacionalidad. Las emisiones de CO 2 a la atmósfera de los aviones aumentaron un 73 entre 1993 y 2003 y, si no se toma ninguna medida, se elevarían un 150 en 2012, con lo que anularía un cuarto de la reducción del 8 a la que se comprometió la Unión Europea en el protocolo de Kioto, cuya primera fase termina en 2012. Dimas, que presentó ayer junto a la organización ecologista WWF un manifiesto en defensa del comercio de emisiones europeo como modelo para reducir la contaminación, se mostró muy crítico con los planes de emisión de gases presentados por algunos países para la etapa pos- Kioto (a partir de 2012) ya que en algunos casos se plantean incluso un aumento de las emisiones.