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ABC DOMINGO 29- -10- -2006 CIENCIAyFUTURO 93 La NASA retrasa hasta el martes el anuncio de su decisión sobre el Telescopio Espacial Hubble La seguridad de los astronautas encargados de la reparación es el principal obstáculo para la misión s Se han reunido cientos de miles de firmas para salvar el Hubble JOSÉ MANUEL NIEVES MADRID. Los amantes de la ciencia de todo el mundo están estos días con el corazón en vilo. Impacientes y nerviosos por saber si la todopoderosa NASA decidirá finalmente indultar, o no, al que sin duda ha sido (y sigue siendo aún) el instrumento científico más famoso y productivo de todos los tiempos. La suerte definitiva del Telescopio Espacial Hubble está echada. Su destino, ya decidido, aguarda cerrado en un sobre que será abierto durante un acto solemne, que la agencia espacial norteamericana ha anunciado para el próximo martes. Será entonces, y no antes, cuando se haga pública la decisión de los expertos. Y el mundo sabrá si el Hubble, tras dieciséis años de intensa producción científica, se ha hecho merecedor de un indulto, o si por el contrario será abandonado a su suerte. En el primero de los casos, una misión tripulada del transbordador espacial viajará hasta la órbita en la que está instalado el telescopio y efectuará las imprescindibles reparaciones y sustitución de instrumentos que necesita para prolongar su vida útil. En el segundo, nadie acudirá en su ayuda y las partes que aún funcionan dejarán definitivamente de hacerlo, como máximo, en dos o tres años. los astronautas que deberán, si finalmente se aprueba la misión, realizar las difíciles tareas de reparación. Con dos desastres a sus espaldas y un transbordador que no puede evitar perder piezas durante el despegue, poniendo en serio peligro la vida de los tripulantes, la NASA se ha vuelto extremadamente cautelosa a la hora de permitir nuevos vuelos. El último realizado a la Estación Espacial Internacional (ISS) que también necesitaba piezas y suministros, fue autorizado por los pelos y solo porque la ISS se considera como un proyecto de alta prioridad. Pero la reparación de un instrumento científico, por muy popular que sea, no tiene la misma importancia. Así las cosas, el portavoz oficial de la NASA, Dean Acosta, anunció ayer que el martes, junto al esperado anuncio, habrá también declaraciones de los astronautas encargados de la misión. Eso, por supuesto, si la decisión final es la de salvar al telescopio que más nos ha enseñado sobre cómo es el universo en que vivimos. Miles de firmas Ni siquiera la voluntad del administrador general de la NASA, Michael Griffin, que trabajó en el equipo del Hubble al comienzo de su carrera y que apoya decididamente el rescate, ha sido suficiente para garantizar la supervivencia del Hubble. Ni tampoco las decenas de páginas web que desde hace años han recogido ya centenares de miles de firmas de todo el mundo para salvar al Hubble (por ejemplo, www. savethehubble. org ó www. savehubble. org, dos de las más concurridas) La clave de la cuestión, en un momento en que la actual generación de transbordadores llega al final de su existencia sin que aún se haya probado con éxito el modelo que les sucederá, está en la seguridad de no se limita a resolver enormes problemas, como los planteados por el LHC. También puede proporcionar potencia computacional sobre demanda a proyectos más modestos. De hecho, el término Grid se originó por analogía a la red eléctrica Electrical Grid Cuando nosotros necesitamos electricidad, evidentemente no necesitamos contar con nuestro propio generador eléctrico. Sencillamente nos conectamos a la red eléctrica, que nos proporcionará la potencia que nos hace falta, y que se habrá originado en una central eléctrica que atiende las necesidades de muchos usuarios. La Computación Grid, en esencia, permite que un usuario tenga acceso a toda la potencia computacional que necesita (la electricidad pero sin tener que disponer de un supercomputador propio (la central eléctrica Así pues, hay muchas Grids alrededor del mundo, tales como EGEE (en Europa) y TeraGrid (en EEUU) que proporcionan una valiosa infraestructura a distintos proyectos relacionados con bioinformática, astrofísica, química compu- tacional, finanzas y muchas otra áreas. Las grids como EGEE y TeraGrid afectan al público general indirectamente al mejorar los recursos de los que disponen científicos que trabajan en problemas que, de una manera u otra, acaban afectándonos. Sin embargo, también hay grids centradas en solucionar problemas que afectan más directamente a la sociedad, como caBIG (Cancer Biomedical Informatics Grid) una Grid para aunar recursos en la lucha contra en cancer, y NEES (Network for Earthquake Engineering Simulation) una red de investigación que utiliza una infraestructura grid para la simulación de terremotos. Para ver fotos del Hubble: http: hubblesite. org gallery El futuro: La Grid La Computación Grid, a pesar de ser una tecnología con bastante madurez, sigue estando en constante evolución. Actualmente existen muchas grids computacionales (como EGEE y TeraGrid) construidas para dar salida principalmente a problemas científicos, pero todavía no existe La Grid De la misma manera que internet nació en el ámbito científico para luego llegar al público general, lo mismo puede esperarse, a largo plazo, de la Computación Grid. Cuando la tecnología madure lo suficiente, será posible que cualquier usuario, desde su ordenador personal de casa, pueda enviar complejos trabajos computacionales a La Grid como si tuviésemos un supercomputador en el salón de casa. Objetivos de la misión Si se aprueba, la misión para reparar el telescopio partirá a finales de 2007 o principios de 2008, para instalar dos nuevos instrumentos científicos (un espectrógrafo y una cámara de espacio profundo) que conseguirán aumentar su capacidad de visión entre diez y setenta veces. La reparación de dos giroscopios averiados, permitirá más precisión a la hora de apuntar el telescopio, que no tendría más problemas hasta 2013. Más información: www. eu- egee. org; http: gridcafe. web. cern. ch A pesar de que la decisión ya está tomada, el director de la NASA sigue haciendo consultas El Hubble, en órbita alrededor de la Tierra NASA