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ABC DOMINGO 20 8 2006 49 Un gran vampiro galáctico vigila el planeta rojo Para comprender la proeza que supuso la misión Viking basta echar un vistazo a las estadísticas. Las distintas agencias espaciales intentaron, desde 1960, enviar sus sondas a Marte. En total se lanzaron 37 entre orbitadores y cápsulas de aterrizaje; dos tercios fracasaron. En este apartado es dramático el caso soviético. Echar un vistazo a su historial admira tanto por su porcentaje de error como por la perseverancia demostrada. Hasta 1988 enviaron 19 sondas- -ya con la URSS extinta, Rusia realizó otro intento, también fallido, en 1996- Sólo dos lograron orbitar el planeta y una fue capaz de fotografiar la Luna. En 2003, 27 años de avances tecnológicos después de la llegada de Viking, los británicos perdieron su sonda Beagle 2 aparentemente por una comprobación de sus sistemas poco exhaustiva. El alto porcentaje de fracaso en la exploración marciana puede adscribirse al enorme número de aspectos que pueden fallar, pero muchas sondas han desaparecido sin razón aparente. Este hecho llevó a muchos especialistas en Marte a hablar del Gran Vampiro Galáctico -término acuñado por un periodista de la revista Time -que subsistiría con una dieta a base de sondas espaciales enviadas al planeta rojo. Marte estaban diseñadas para funcionar durante 90 días, pero gracias a unas pequeñas baterías nucleares de reserva- -que no se han vuelto a emplear en misiones a Marte- -continuaron recogiendo información durante más de seis años. En ese tiempo el libro del planeta rojo se escribió de nuevo. Todavía hoy se aprende de las muestras recogidas por las sondas y su tecnología ha sido clave para todas las misiones posteriores. 1 Lanzamientos- Viking 1: 20- 8- 1975- Viking 2: 9- 9- 1975 El proyecto Viking fue muy caro para la época, unos 3.500 millones de dólares e intervinieron unas 10.000 personas La misión Viking se componía de dos naves gemelas lanzadas rumbo a Marte con una diferencia de unos pocos dias Abrieron camino Respecto a la búsqueda de vida, los resultados de Viking no acabaron con la esperanza de encontrarla. Carl Sagan, que colaboró en el diseño de la misión, no se desanimó pese a que su objetivo principal- -aunque no fuese por un fracaso- -no pudo cumplirse. Para él, colocar una estación de investigación estática sobre el planeta era sólo un primer paso. Si la vida se encuentra en pocos lugares de Marte, tenemos que ir a esos lugares. El próximo paso, el más lógico, son los rovers- -sondas capaces de desplazarse- Muchos años después de los Viking, llegaron a Marte sondas como las que predijo Sagan. En 1997 el Mars Pathfinder dejó sobre Marte el Sojourner el primer robot capaz de trasladarse sobre su superficie. En la actualidad, otros dos exploradores Spirit y Oportunity amplían la herencia de los vikingos en el planeta rojo. El gran hito marcado por las Viking fue el amartizaje de dos sondas, pero no hay que olvidar a las otras dos que quedaron orbitando el planeta. Ellas fotografiaron el 97 por ciento de su superficie e hicieron que Marte ya no fuese aquel planeta extraño que excitaba la imaginación de los hombres. Las novelas ya no son una ventana a Marte, para eso está ahora Google Mars. Objetivos de las misiones Viking 1- Medición de la sismología del planeta 2- Detección de rastros de vida 3- Determinar la composición atmosférica y de la superficie 4- Medir propiedades físicas y magnéticas del terreno 5- Analizar las condiciones meteorológicas de sus puntos de aterrizaje 6- Fotografiar en alta resolución la superficie 7- Fotografiar a los satélites marcianos Fobos y Deimos La nave Cada nave Viking estaba formada por un orbitador que se situaría a una altura de unos 300 km sobre la superficie y por una cápsula que se posaría en el planeta Propulsor Orbitador (2.325 kg) Paneles solares (15 m 2) Cámara de alta resolución Sistema principal de comunicación Antena baja ganancia Módulo planetario (576 kg) Llegada a Marte- Viking 1: 19- 6- 1976- Viking 2: 7- 8- 1976 Se separa la cápsula planetaria 2 4 Al final de su vida útil, los orbitadores mandaron a la Tierra unas 52.000 imágenes del planeta y las plataformas, unas 4.500 La viking 1 dio 706 órbitas hasta el 25- 7- 1978 y la Viking 2 dio 1.489 hasta el 7- 8- 1980 Las cámaras de imágenes tenían una resolución de 150 metros 3 Una vez en la superficie, las naves podían tomar muestras de minerales y realizar sus experimentos, así como tomar imágenes en color Amartizaje- Viking 1: 20- 7- 1976- Viking 2: 3- 9- 1976 Fue la primera vez en la historia que se posó una nave espacial en Marte Los dos amartizajes Viking 2 Utopia Planitia Se fotografió el 97 del total de la superficie de Marte INFOGRAFÍA: JAVIER AGUILERA Viking 1 Chryse Planitia