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ABC JUEVES 17 8 2006 45 Los antirretrovirales reducen la mortalidad por sida en África a niveles europeos Sistema Solar. Órbitas CARONTE Neptuno CARONTE Los descubrimientos en el extrarradio del Sistema Solar hacían necesario una nueva definición. La propuesta de la IAU fija nuevos requisitos adecuados a los tiempos 2003 UB Plutón (XENA) 313 ¿Qué será a partir de ahora un planeta? TEXTO: DANIEL MEDIAVILLA CERES Urano Júpiter Comparación con La Tierra m s 2 2003 UB (Xena) -243 oC 313 Periodo de rotación (duración día) 8 horas MADRID. He aquí las respuestas que ofrece la Unión Astronómica Internacional a la pregunta de qué es un planeta y por qué es importante esta definición. ¿Por qué se necesitaba una nueva definición de planeta? -Hasta ahora, un planeta era un objeto que se movía en el cielo respecto a un fondo de estrellas fijas. La ciencia moderna proporciona un conocimiento mucho más complejo de los cuerpos que giran alrededor del Sol, y los nuevos descubrimientos de objetos mayores que Plutón (considerado el noveno planeta) en las regiones exteriores del Sistema Solar hacen que, al menos, sea necesario plantearse por qué no deberíamos considerarlos también planetas. ¿Con la nueva definición habrá más de 12 planetas en el Sistema Solar? -Casi con seguridad. De hecho, existen ya varias decenas de cuerpos celestes en la zona del Cinturón de Kuiper que cumplen la definición de la IAU. ¿Por qué Caronte, que hasta ahora era considerado un satélite de Plutón, pasa a ser un planeta? -Los satélites tienen su centro de gravedad en el interior del planeta que orbitan. Caronte, por el contrario, tiene un centro de gravedad común con Plutón pero fuera de él. En realidad, ambos cuerpos forman un planeta doble. -Hay un límite mínimo para que un planeta lo sea. ¿Hay algún máximo? -Las nuevas definiciones de la IAU sólo fijan una barrera que debe ser superada para pasar a ser un planeta. De momento no hay un límite superior que diferencie los planetas de otros cuerpos como las enanas marrones aunque generalmente se considera que un planeta no debe ser 13 veces mayor que Júpiter para seguir siéndolo. ¿Es válida la definición para otros planetas que orbitan alrededor de estrellas distintas del Sol? -Sí. ¿Qué características tiene un planeta para ser denominado un plutón -Tardan más de 200 años en completar un giro en torno al Sol y su órbita es más excéntrica. 2.400 Km 0,278 m s 2 CARONTE 1.205 Km 153 horas UNA NUEVA DEFINICIÓN MARÍA ROSA ZAPATERO OSORIO Instituto Astrofísico de Canarias -220 oC 0,27 m s 2- 106 oC 952 Km 9 horas 9,8 m s 2 Fuerza de gravedad CERES 12.746 Km de diámetro 14 oC Temperatura media en la superficie 24 horas Tierra E. REVALDERÍA l descubrimiento del sistema Plutón y Caronte en los años 1970 y el estudio de sus propiedades fueron, en mi opinión, uno de los primeros indicios de que la población del Sistema Solar es más rica y variada de lo que pensábamos hace unas pocas décadas. Los nuevos descubrimientos de la última década de objetos con órbitas más allá de la de Neptuno y con cierta semejanza a Plutón en nuestro sistema, y de los exoplanetas (planetas gigantes que orbitan alrededor de otras estrellas) tienen una importante repercusión en el entendimiento actual del Sistema Solar y de otros sistemas planetarios que bien podrían ser muy diferentes al nuestro. También hay que destacar otros hallazgos recientes de cuerpos muy fríos y pequeños, que no brillan co- E mo las estrellas, cuyas masas son algo mayores que la de Júpiter (el mayor planeta del Sistema Solar) y que se pueden encontrar bien en sistemas múltiples de objetos parecidos, bien girando alrededor de estrellas, o bien aislados en la Galaxia. Son las llamadas enanas marrones y los objetos de masa planetaria Tal cantidad de descubrimientos que no sólo atañen al Sistema Solar en apenas un breve lapso de tiempo ha hecho tambalear la definición planetaria: cuáles son las propiedades físicoquímicas y orbitales, el origen, la masa más pequeña y la más alta posibles de un planeta. La investigación científica es dinámica y viva; a medida que nuestro conocimiento sobre el Sistema Solar y la población de la Galaxia avanza, es natural revisar, adaptar y extender los antiguos conceptos, y ahora es el turno de planeta No obstante, no olvidemos que si bien la terminología nos permite nombrar y referirnos a los cuerpos, lo que realmente perseguimos y nos preocupa es la ciencia que está detrás de ellos (por ejemplo, propiedades físicas y químicas, génesis)