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54 Sociedad LUNES 24 7 2006 ABC Un ambicioso proyecto científico aspira a descifrar el genoma del hombre de Neanderthal El objetivo final es arrojar luz sobre la superior evolución cognitiva de los seres humanos b El Instituto Max Planck de Antro- Una especie razonablemente sofisticada El consenso de la mayoría de científicos apunta a que los modernos seres humanos y los neandertaales provienen, hace medio millón de años, de un ancestro común. Con base en el norte del Mediterráneo, el homo heidelbergensis habría evolucionado hasta producir el llamado hombre del Neanderthal. Una especie razonablemente sofisticada, capaz de construirse rudimentarias herramientas y armas, utilizar el fuego y dar sepultura a sus muertos. En África, ese mismo tronco común se habría embarcado en otra singladura evolutiva diferente, que al final terminaría por producir al dominante homo sapiens pología Evolutiva y la compañia estadounidense 454 Life Sciences unen sus fuerzas para un multimillonario esfuerzo de dos años PEDRO RODRÍGUEZ. CORRESPONSAL WASHINGTON. Por primera vez desde que sus restos fueran descubiertos hace justo siglo y medio, el hombre de Neanderthal- -parecido a nosotros pero diferente, que vivió en Europa y el occidente de Asia hasta hace unos 30.000 años- -se encuentra camino de perder su intimidad genética. El alemán Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva y 454 Life Sciences, compañía estadounidense de biotecnología, han anunciado esta semana su intención de unir esfuerzos para descifrar y codificar los 3.000 millones de bloques que forman el mapa genético de este hombre de las cavernas. Comparaciones Este laborioso y multimillonario trabajo de análisis aspira a arrojar luz sobre el proceso evolutivo en virtud del cual los modernos seres humanos lograron desarrollar el poder cognitivo que les permitió a la postre imponerse sobre otras especies rivales. Como parte de este proyecto de dos años, y en el que se emplearán masivos recursos informáticos, también se van a realizar comparaciones con las secuencias genéticas ya elaboradas de humanos y chimpancés. Aunque humanos y chimpancés vie- nen a compartir aproximadamente entre el 96 y el 99 por ciento de su código genético, un mínimo porcentaje de particularidades separan a ambas especies. En este sentido, los responsables del proyecto neanderthal anticipan diferencias mucho más pequeñas. Estrecho margen de divergencia que teóricamente debería facilitar el trabajo de identificar los genes que han permitido desarrollar cerebros más grandes y complejos y hecho posible la formulación de complejos lenguajes. El equipo del Instituto Max Planck, dirigido por el doctor Svante Pääbo, piensa concentrarse en los restos de ADN que ellos mismos han logrado extraer de huesos procedentes de una cueva en la localidad croata de Vindica, y de otros restos óseos encontrados en el famoso valle alemán de Neander. El gran problema de estas fosilizadas muestras es que están contaminadas con microbios, lo que implica que solamente un 5 por ciento del material genético recolectado pertenece realmente a neandertales. Esta complicación obliga a un exhaustivo trabajo de discriminación y selección. Para lo cual, los investigadores germanos se han aliado con la compañía 454 Life Sciences, que ha desarrollado una rápida técnica para secuenciar los miles de millones de bloques de este puzzle genético. Según ha recalcado el doctor Pääbo, si realmen- te estamos interesados en conocer lo que nos convierte en seres humanos modernos, tenemos que mirar a los cambios genéticos que han ocurrido en los últimos 200.000 a 300.000 años. Y para identificar esos cambios necesitamos estudiar a nuestros parientes más cercanos, los neandertales Un entusiasmo compartido por Michael Egholm, vicepresidente de 454 Life Sciences, que insiste en que el objetivo final de este proyecto no es otro que entender a los humanos, con el premio gordo de identificar los genes asociados con los procesos cognitivos De hecho, tanto la compañía estadounidense como el Instituto Max Planck se han comprometido a hacer públicos y compartir los resultados finales de esta aventura comparativa con el hombre del Neanderthal. RELIGIÓN El Papa convoca una jornada de oración y penitencia para pedir la paz en Oriente Próximo ABC ROMA. Benedicto XVI renovó ayer su llamada a un inmediato alto el fuego en los enfrentamientos entre el ejército israelí y la milicia chií libanesa Hezbolá e instó a ambas partes a iniciar el diálogo. El Papa convocó por esta causa unas jornadas de oración a los pastores y fieles de todas las iglesias a implorar a Dios el don precioso de la paz Ante las palabras del Santo Padre, el cardenal arzobispo de Madrid, José María Rouco Varela, pidió a las parroquias y templos de la archidiócesis de la capital que se unan a la Jornada de Oración y Penitencia por la paz en Oriente Próximo. El Sumo Pontífice elevó esta petición a la vez que dio la bienvenida a los fieles congregados en su lugar de vacaciones, en la región de Les Combes, en los Alpes italianos. Benedicto XVI pidió ayuda a las organizaciones caritativas para que ayuden a las poblaciones de este despiadado conflicto y expresó su cercanía con la indefensa población civil, injustamente afectada por un conflicto del que son sólo víctimas Benedicto XVI, ayer, durante el rezo del Ángelus en Les Combes (Alpes italianos) AP