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54 Sociedad VIERNES 28 4 2006 ABC Ciencia La galaxia M 82 es la imagen del telescopio espacial Hubble elegida para conmemorar su decimosexto cumpleaños NASA ESA El Hubble alcanza su decimosexto aniversario sin que se despejen las dudas sobre su continuidad El telescopio espacial envía a la Tierra la mejor imagen jamás obtenida de dos galaxias en colisión o no una misión de mantenimiento hasta que no se reanude con éxito el programa de vuelos espaciales de la agencia, el próximo julio JOSÉ MANUEL NIEVES MADRID. Hace ya 16 años que el telescopio Hubble fue puesto en órbita por el transbordador Discovery y, para celebrarlo, las agencias espaciales norteamericana y europea, NASA y ESA, respectivamente, han hecho pública la espectacular imagen que aparece sobre estas líneas, en la que puede verse la galaxia M- 82 (conocida como El cigarro rodeada de brillantes nubes de gas incandescente. Hubble sigue haciendo un gran trabajo ha declarado el director del programa que gestiona el telescopio en el Centro Espacial Goddard. Considerado como uno de los instrumentos científicos más rentables de todos los tiempos, el primer telescopio espacial de la historia sigue recopilando nuevos datos científicos cada día, aunque no está libre de sufrir lo que podríamos llamar achaques de la edad Para conseguir que sobreviva y siga enviando imágenes y datos se hace imprescindib La NASA no decidirá si envía ble enviar un transbordador con piezas de recambio y personal de mantenimiento. Pero los vuelos de los transbordadores espaciales están suspendidos desde el desastre del Columbia el 1 de febrero de 2003. El futuro del telescopio, además, se vio seriamente comprometido cuando la NASA decidió dejarle a su suerte y no destinar más dinero al viejo instrumento. Un semillero de estrellas La nueva imagen del Hubble es un mosaico de seis fotografías de la galaxia M- 82 tomadas tanto en el espectro visible como en el infrarrojo y combina, según los investigadores, la mejor calidad con la belleza más salvaje En esta galaxia, que se encuentra a doce millones de años luz de distancia, las estrellas nacen a un ritmo diez veces superior que en la Vía Láctea. Ese frenético proceso es visible en los densos cúmulos que pueden apreciarse en el centro. Las enormes nubes de gas podrían ser el resultado de la colisión, hace 500 millones de años, de esta galaxia con otra, M- 81. Una oportunidad para el Hubble La visión que el presidente norteamericano, George Bush, hizo pública en enero de 2004 y según la cual Estados Unidos enviaría hombres a la Luna y a Marte, exigía, para poder cumplirse, drásticos sacrificios presupuestarios en otros proyectos y que estuvieron a punto de llevarse, también, el dinero previsto para el mantenimiento del Hubble. Las protestas de los científicos no se hicieron esperar, acompañadas esta vez también por las de muchos ciudadanos, que llegaron a organizar campañas de recogida de firmas a través de internet. Al final, estas presiones consiguieron que la administración norteamericana diera marcha atrás e indultara al telescopio. El pasado día 25, el administrador de la NASA, durante su comparecencia ante el Comité de Ciencia y Espacio del Senado, citó al Hubble en dos ocasiones: la primera, para incluirle en la lista de logros y descubrimientos de la NASA durante 2005. Y la segunda para decir que tomará la decisión definitiva de enviar (o no) una misión para reparar el Hubble cuando se hayan realizado por lo menos dos vuelos exito- sos del recobrado programa de vuelos espaciales de la NASA, que volverá a comenzar el próximo mes de julio. Uno de los principales problemas a los que se enfrenta hoy el telescopio espacial es la limitada esperanza de vida de sus giroscopios, gracias a los que es posible apuntar el telescopio a la región deseada. Dos de los seis con los que estaba equipado ya han fallado. Desde agosto del año pasado, los técnicos se las ingenian para maniobrar el telescopio usando el menor número posible de los cuatro restantes, para prolongar al máximo su funcionalidad. En el mejor de los casos, la operatividad no irá más allá de 2008. Ahora, esos mismos técnicos están trabajando en un procedimiento que les permita apuntar el Hubble con un solo giroscopio. Un alarde que permitiría prolongar su vida un año más. Además, está también la cuestión de sus baterías de níquel hidrógeno, que nunca han sido cambiadas y que sólo garantizan energía hasta principios de 2010. Después de eso, la órbita del Hubble empezará a degenerar gradualmente, pero eso no debería ser un problema hasta bien entrado 2020. El equipo de rescate deberá, además, sustituir varios sensores y un espectrógrafo que se averió en 2004.