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42 Sociedad LUNES 16 1 2006 ABC La sonda Stardust con su tesoro de polvo cósmico, aterriza en el desierto de Utah La NASA conjura su fracaso de hace dos años con la similar cápsula Genesis PEDRO RODRÍGUEZ. CORRESPONSAL WASHINGTON. Tras un viaje espacial de siete años verdaderamente fantástico- -una singladura de 4.700 millones de kilómetros equivalente a 12.000 veces la distancia que separa la Luna de la Tierra- -la cápsula de la robotizada misión Stardust diseñada para recoger muestras de polvo cósmico cayó ayer por la mañana de forma controlada en el desierto de Utah donde era esperada con ansiedad por la NASA ante el enorme valor científico de su prístina carga para determinar los orígenes del Sistema Solar. La maniobra de reentrada en la Tierra de este recipiente a bordo de la sonda espacial Stardust de unos 45 kilos de peso y dotado de una especie de sofisticada raqueta atrapa- polvo se produjo tras un ballet coreografiado a partir de noviembre desde el Laboratorio de Propulsión Jet en Pasadena, California, con el fin de asegurar el retorno de un Regreso de la misión Stardust La sonda Stardust de la NASA retornó ayer a la Tierra tras recorrer más de 4.500 millones de kilómetros. En su regreso, liberó una cápsula repleta de partículas de polvo interestelar y de la estela del cometa Wild 2 Así recogió las muestras 1- Apertura del cono protector miligramo de partículas de estrellas y cometas recogidas durante este ambicioso proyecto no tripulado de exploración espacial. Tras separarse durante la madrugada del domingo de la sonda que viene surcando el espacio desde el 7 de febrero de 1999, antes incluso de que la propia NASA dispusiera de alguna de las tecnologías necesarias para analizar con exactitud estas muestras únicas, la deseada cápsula entró en la atmósfera terrestre a unos 125 kilómetros sobre las aguas del Océano Pacífico. Alcanzando velocidades de 46.660 kilómetros por hora- -una plusmarca en la reentrada de este tipo de artilugios de fabricación humana- -y temperaturas infernales por encima de los 2.400 grados centígrados. A unos 32 kilómetros de altura sobre una desértica base y campo de pruebas culiar estela de luz en el firmamento. Una hora después de su llegada, aún sin haber amanecido, la cápsula fue localizada y recuperada con ayuda de varios helicópteros y una baliza electrónica. Mientras que el Laboratorio de Propulsión Jet al escuchar la palabra touchdown se embarcaba en una festiva celebración largamente esperada. Inmediatamente, los técnicos de la NASA colocaron la cápsula en una especie de palier para facilitar su transporte, además de envolverla con dos bolsas de aislamiento. El recipiente, que no representa un peligro especial de contaminación para la Tierra, fue transportado hasta unas instalaciones militares, para ser depositada en una sala estéril construida espe- Noviembre de 2000 Una tormenta solar casi destruye la nave 26 minutos: separación de la nave Stardust Despliegue dispositivo de toma de muestras 2- Despliegue de la célula de aerogeles (material parecido a la gelatina) SOL 3 Las partículas de la cola del cometa se insertan en el panel de aerogeles 24 minutos: ignición tercera fase cialmente dentro de un hangar. Siendo sometida a análisis preliminares para determinar la integridad de su estructura. 21 minutos: ignición segunda fase 10 minutos: 160 kilómetros de altitud del Pentágono en Utah, al oeste de Salt Lake City, la cápsula desplegó un pequeño paracaídas para empezar a frenar. Pero sin emitir la correspondiente señal a Pasadena, creando momentos de enorme tensión. A tres kilómetros, entró en funcionamiento el paracaídas principal. Acción confirmada entre vítores y que permitió sobre bancos de sal un final no catastrófico dos minutos antes de lo previsto, a las 11.10 de ayer en España. Durante esta maniobra, la cápsula pudo ser contemplada a simple vista en algunas partes del noroeste de Estados Unidos como una pe- Cruce con el Wild 2 Este esperado retorno fue particularmente tenso para la NASA ante el fiasco sufrido en 2004 con la sonda Genesis que se estrelló en la misma zona desértica de Utah después de que su sistema de paracaídas fallase. Tanto Genesis como la cápsula de Stardust fueron fabricadas por Lockheed Martin con similares diseños. En el caso de Genesis dedicada a atrapar particular solares durante dos años, los científicos fueron capaces de salvar algunas muestras del malogrado recipiente. Además del alivio de una perfecta vuelta a casa, el otro gran momento emocionante de esta aventura espacial tuvo lugar hace justo dos años, cuando la sonda Stardust se cruzó con el cometa Wild 2 llegando a situarse a una distancia de 240 kilómetros. Encuentro en el vecindario de Júpiter aprovechado para recoger partículas de la estela de este peripatético conglomerado de hielo, roca y polvo. Con un diámetro en su núcleo de 5,4 kilómetros, se supone que el cometa Wild 2 procede del llamado cinturón de Kuiper, una remota banda de desechos estelares en órbita más allá de Neptuno. Para facilitar esta complicada maniobra en continuo movimiento, que permitió a la NASA obtener mediciones valiosas y una serie de 72 fotografías en blanco y negro, la sonda Stardust tuvo que desplegar tan- La sonda Stardust Panel de aerogeles, Lanzamiento Paneles solares Antena de alta ganancia 7 de Febrero 1999 Vehículo de reentrada Tierra Analizador de partículas interestelares C. AGUILERA J. AGUILERA