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ABC VIERNES 13 1 2006 Sociedad 49 Ciencia La sonda Stardust regresa a la Tierra con polvo de cometa, que arrojará luz sobre el origen de la vida El próximo domingo liberará una cápsula sobre el desierto de Utah con ese material extraterrestre b En 2004, esta nave de la NASA capturó partículas interestelares del cometa Wild 2 en una misión sin precedentes en la historia de la exploración espacial JORGE SÁINZ MADRID. Se llama Stardust y está a punto de hacer historia. El próximo domingo, 15 de enero, esta sonda pondrá punto final a un periplo espacial sin precedentes de 4.500 millones de kilómetros que ha durado casi siete años. Como regalo, la nave lanzará a la Tierra una ligera cápsula repleta de unas muestras de partículas interestelares, robadas a un cometa durante su aventura, con las que los científicos esperan aportar más claves sobre el origen de la vida y el Sistema Solar. Después, concluido este cometido, el ingenio de la NASA pondrá rumbo a su última escala, el Sol, para convertirse, precisamente, en lo que su propio nombre indica, en polvo de estrellas. La apasionante historia del Stardust escribió su primer capítulo el 7 de febrero de 1999. Ese día, tras una larga puesta a punto, la NASA ponía en órbita su primera misión destinada a recuperar materia extraterrestre de un objeto cósmico situado más allá de la Luna. La NASA perseguía la recolección del fino polvo que rodea al núcleo de un cometa, para estudiar sus moléculas e identificar los ingredientes originales que formaron la Tierra, Marte y los demás planetas de nuestro Sistema Solar. La nave que regresó de las estrellas La sonda Stardust de la NASA retornará a la Tierra el 15 de enero tras recorrer más de 4.500 millones de kilómetros para cumplir su misión de traer muestras de partículas de polvo interestelar y del cometa Wild 2 Los científicos creen que estas muestras ayudarán a hallar respuestas sobre el origen de los cometas y del Sistema Solar Salt Lake City Lugar del impacto UTAH CA NEVADA LIF OR 300 km NIA Trayectoria de vuelo de la cápsula de retorno SECUENCIA DE ATERRIZAJE 1 Entrada en la atmósfera Altitud 125 km La cápsula de retorno es liberada y llega a la atmósfera a una velocidad de 12,8 km por segundo (diez veces más veloz que una bala) Sonda Stardust 2 Calentamiento máximo Altitud 61 km La cápsula de retorno alcanzará un pico de brillo máximo casi igual al de Venus durante unos 90 segundos parte de la maniobra de forma automática y el éxito o el fracaso depende en gran medida de su programación original. Hoy mismo, la NASA procederá a PERFIL DE LA MISION situar a Stardust en su órbita definitiva de reentrada a la Tierra. A partir de ahí, la Vuelta 1 suerte estará echada. Vueltas 3 Despliegue del primer paracaídas Altitud 32 km 2 y 3 Alta velocidad Orbita de La nave se irá acercando a nuestro plala Tierra 4 Despliegue del Altitud 3 km segundo paracaídas (principal) Separación del paracaídas principal de la cápsula de retorno 5 6 Aterrizaje Más antiguos que el Sol Ha sido una oportunidad fantástica. Confiamos en que estas partículas sean efectivamente más antiguas que el propio astro rey. Podríamos considerar estos objetos como la biblioteca de nuestra historia dijo esta semana Donald Brownlee, director científico de la misión. Muchos investigadores creen que fueron estos cometas, que giran periódicamente alrededor del Sol, los que trajeron a nuestro planeta el agua y las primeras moléculas orgánicas, y eso es lo que Brownlee y su equipo quiere corroborar ahora. Pero, antes de que llegue ese momento, las muestras deben aterrizar sanas y salvas. La NASA guarda demasiado fresco en la memoria el recuerdo de la misión Génesis cuyo sistema de aterrizaje, muy similar al de Stardust falló en el último momento, agrietando el cilindro que contenía las partículas solares recogidas por la sonda y quemando en el desierto norteamericano de Mojave la inversión de dos años de proyecto. En principio, todo está preparado para que la historia no se repita, aunque lo cierto es que el ingenio realiza gran Aproximadamente 11.30 h (hora española) 7 Cápsula de muestras Fuente: NASA Tres helicópteros comenzarán la recuperación Una raqueta para atrapar las muestras interestelares La nave Stardust fue diseñada y construida por el Jet Propulsion Laboratory, el mismo centro responsable, entre otros, de los todoterrenos Spirit y Opportunity que ofrecieron datos espectaculares sobre Marte. El 2 de enero de 2004, tras cinco años de vuelo, la sonda espacial alcanzó su objetivo, el cometa Wild 2 una inmensa bola de hielo y roca de más de cinco kilómetros de longitud. Stardust se acercó a 240 kilómetros de distancia y a una pausada velocidad de 6 kilómetros por segundo se convirtió en el primer ingenio en tomar muestras de la estela de un cometa. Lo hizo a través de un dispositivo similar a una raqueta de tenis, impregnada de un aerogel, que le sirvió para atrapar esas decenas de miles de partículas de polvo cometario. La nave también demostró, gracias a sus cámaras y para asombro de la comunidad científica, que la superficie del Wild 2 estaba completamente horadada por el impacto de miles de meteoritos. neta, hasta que, al llegar a unas coordenadas preestablecidas, soltará la cápsula, de poco más de 45 kilos de peso. A partir de ahí, cada uno seguirá su proSol pio camino. Stardust caminará hacia su ocaso en dirección al Sol, mientras que la muestras en cuestión se precipitarán hacia la atmósfera a más de B 45.500 kilómetros por hora, la velociA dad más alta, según prevé la NASA, jamás alcanzada por un objeto creado por el hombre para atravesar esta capa de la Tierra. Una enorme bola de fuego, tan brillante como Venus, será vista en varios estados norteamericanos. Cuando ésta se encuentre a 30.500 metros llegará el momento decisivo, en el que deberán desplegarse los paracaídas necesarios para frenar el desplome. Éste fue, concretamente, el mecanismo que falló en el caso de Génesis y el que más sueño está quitando a medida que se acerca el momento a los responsables de la NASA. Los equipos han sido revisados minuciosamente explicó Edward Hirst, director de sistemas de la misión. Entonces, se supone, si el parapente ha hecho su trabajo, la cápsula se posará plácidamente, a menos de 20 kilómetros por hora en algún punto del desierto de Utah. Varios helicópteros del Ejército y personal especializado de la base espacial de Houston aguardarán el aterrizaje para poner rápidamente a buen recaudo los valiosos tesoros cósmicos. A partir de entonces, la comunidad científica tendrá la última palabra. ¿Sabremos algo más de cómo se formo nuestro Sistema Solar? ¿Y la vida? La verdad se llama Stardust