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ABC SÁBADO 15 10 2005 Sociedad 47 LA AMENAZA DE LA GRIPE AVIAR El síndrome de la crisis de 1918 ¿Podría repetirse ahora una pandemia de gripe como la de 1918, en la que murieron decenas de millones de personas? -Las condiciones de ahora no son las de antes. Hay antigripales cada vez mejores. Hay vacunas, hay antibióticos... Los hospitales, además, tienen más conocimientos. A la humanidad, en 1918 aquello le pilló desprevenida. Se moría gente y ni se sabía por qué. Ahora no sería así. Por supuesto, hablo de la parte rica del mundo. Por desgracia, hoy sigue habiendo continentes enteros que están como entonces. Y no se lo que podría pasar en esos lugares. No sólo hay que tranquilizar a la población aquí, sino pensar en los países pobres. ¿Está justificada la alarma en Europa? -La alarma que estamos viviendo ahora estaría justificada si supiéramos, que no sabemos, que esa pandemia se producirá en un plazo corto, digamos un año. Pero la situación científica no permite hacer tal suposición. Hay mucho peligro para las aves, no para los hombres. Y en Europa no se manejan las aves como en Asia, ni a la hora de limpiarlas ni a la de consumirlas. Dicho esto, considero lógico que haya preocupación y que se tenga todo preparado para una posible pandemia. Hay muchas probabilidades de que haya una pandemia en un tiempo más o menos largo. Pero de ahí a ir corriendo a vacunarse o a encargar antivirales urgentes a un amigo en el extranjero, va un abismo... mente peligrosa. Supongamos que un cierto número de virus haya conseguido, que no es el caso, pasar de la persona A a la persona B Esto querría decir que la persona A tenía un gran número de virus de la variante capaz de infectar. Luego la persona B de alguna manera, ya estaría seleccionando a los individuos más capaces, toda una población que pasaría después con más facilidad aún a una hipotética persona C y así sucesivamente. Por suerte, no hay aún casos de transmisión de humano a humano. Aunque el virus acabará consiguiéndolo. ¿Qué se puede hacer para evitarlo? -A lo mejor ni siquiera es necesario hacer nada porque, sencillamente, esta situación no llega nunca a producirse. O, por cualquier otra razón, el fenómeno empieza a remitir en las aves de forma natural... y si esto sucede, también remitirá en las personas. Es decir, no necesariamente la cosa tiene que ir a peor. Puede haber situaciones naturales que contengan el virus. ¿Por qué se recomienda vacunarse contra la gripe normal, si eso no previene contra la aviar? -Para que no se produzca una infección doble, que es una de las condiciones que, como hemos visto, se consideran necesarias para la propagación. La viróloga, ayer en su laboratorio del Instituto Carlos III de Majadahonda (Madrid) PILAR PÉREZ BREÑA Jefe del Servicio de Virología del Centro Nacional de Microbiología (Instituto Carlos III) Puede haber pandemia si se mezclan el virus aviar y el de la gripe común Entre las mil voces de alarma y las visiones catastróficas de estos días, su voz, entre las más autorizadas, hace un llamamiento a la calma y a la reflexión. Es muy probable que en el futuro se produzca una pandemia, sí. Pero estaremos preparados. TEXTO: JOSÉ MANUEL NIEVES FOTO: JULIÁN DE DOMINGO MADRID. En buena parte, de ella y de su equipo de virólogos depende la detección de nuevos agentes virales en España. Y también la elaboración de estrategias y planes de alerta para reaccionar sin pérdida de tiempo ante la aparición de casos potencialmente sospechosos. Hoy, Pilar Pérez Breña puede decir, y dice, que actualmente en nuestro país no pasarían más de tres días entre el ingreso de un posible caso de gripe aviar en cualquier hospital de la red nacional y el diagnóstico final de la enfermedad ¿Cree que se está haciendo lo correcto en España? -Se está haciendo todo lo que se debe hacer. Creo que se está trabajando bien en vigilancia y detección. Tanto la OMS como las redes de detección trabajan muy unidas. Todos los laboratorios colaboran. ¿Cuál es su diagnóstico de la situación actual? -Estamos ante un virus que está cambiando, mejorando, y al que, poco a poco, podría resultarle más fácil pasar de las aves al hombre. Resulta, además, que una variedad concreta de ese virus es mortal para los humanos. ¿Cómo se llega a este extremo? -Lo que ha ocurrido, lo que está ocurriendo, es que el virus de la gripe, cu- yo reservorio son las aves, ha empezado a infectar aves domésticas y a comportarse con una gran virulencia, matando a muchas de ellas desde Asia hasta las fronteras mismas de Europa. Como consecuencia, se han producido casos del paso de este virus de aves a personas. Y esto es algo difícil, porque los virus que infectan a las aves no suelen ser capaces de infectar al hombre. La probabilidad es muy baja. ¿Cómo se produce entonces ese contagio? -Es difícil, pero no imposible. Puede ocurrir porque haya un alto grado de exposición, o porque exista una mutación que lo permita. En un solo estornudo hay miles de virus. Y entre ellos hay gran variedad de individuos, como en una población humana. Hay altos, bajos, rubios, morenos, etc. Y, claro, entre una multitud, puede haber individuos capaces de infectar personas, aunque la mayoría no pueda. -Entonces, sólo un puñado de virus entre millones consiguen dar el salto de las aves al ser humano... -Sí, pero esto, en principio, no entraña peligro. Lo realmente peligroso es que el H 5 N 1, que así se llama la variedad mortal del virus de la gripe, consiga mezclarse, dentro de un huésped, con la gripe común. Si un ser humano o un cerdo (los virus de ambos se pueden difundir al hombre) tuviera la mala suerte de infectarse doblemente (con el H 5 N 1 y con el normal) y si además estos dos virus se mezclaran de forma viable, es decir, si combinaran la peligrosidad de uno con la capacidad de infectar del otro, entonces tendríamos un nuevo tipo de virus, posiblemente capaz de dar lugar a una pandemia. Esta es la posibilidad más rápida y peligrosa. ¿Hay más posibilidades? -Sí, una más lenta, que el virus adquiera sus capacidades solo, por selección natural. Sería una forma más lenta de llegar a la pandemia, pero igual- El virus puede pasar a humanos por una alta exposición o porque haya una mutación que lo permita No necesariamente la cosa tiene que ir a peor. Puede haber situaciones naturales que contengan el virus