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46 Sociedad SÁBADO 27 8 2005 ABC Salud Nunca como ahora se había sentido tan próxima la amenaza de la gripe aviar. He aquí diez preguntas clave para seguir la pista a una enfermedad infecciosa que podría poner en jaque la salud de la población mundial Diez claves para conocer la gripe aviar TEXTO: N. RAMÍREZ DE CASTRO Granja de gallinas en Holanda EPA Un vendedor, junto a sus pollos REUTERS 1. ¿Es una enfermedad nueva? No. La gripe de las aves o gripe aviar es una enfermedad conocida desde hace años. Fue identificada por primera vez en Italia hace 100 años. La infección puede afectar a cualquier ave, aunque se cree que algunas especies son más vulnerables. En estos animales la enfermedad puede desarrollarse de varias formas, algunas con muy alta mortalidad. Hay diferentes subtipos (al menos 15) del virus de la gripe que pueden afectar a las aves, aunque los más dañinos son los subtipos H 5 y H 7 de los virus A. Estos virus son altamente contagiosos entre animales. El virus H 5 N 1, la variante que acabó con millones de aves el año pasado en el sudeste de Asia, es además peligroso para el ser humano. Es también el que circula en estos momentos por Rusia, Mongolia y se acerca peligrosamente al continente europeo. 2. ¿Por qué es tan peligrosa para el ser humano? El virus de la gripe aviar afecta fundamentalmente a las aves. Sólo excepcionalmente puede transmitirse al hombre, tras un contacto reiterado y próximo con animales vivos enfermos, como ha sucedido en algunos países del sureste asiático (Vietnam, Indonesia, Tailandia, Filipinas... con 112 personas afectadas, de las cuales 57 han fallecido. Hoy se sabe que la enfermedad se transmite entre aves y también de aves a humanos. Lo que aún no se ha demostrado es su capacidad para transmitirse persona a persona. Y eso es lo que más preocupa a los expertos. Si un virus potencialmente mortal se convierte en una infección fácilmente transmisible entre los humanos, estaríamos ante un grave problema. La OMS ya ha advertido de que el virus sólo debe sufrir una última mutación para propagarse fácilmente. MADRID. La amenaza no es nueva. La Organización Mundial de la Salud (OMS) lleva dos años advirtiendo que la gripe aviar podría provocar la aparición de una pandemia, una epidemia de grandes proporciones que ocasionaría miles de muertos en todo el mundo. Ahora el peligro parece inminente, con la infección acechando Europa y a punto de producirse los grandes movimientos migratorios de las aves que podrían extender la enfermedad. La OMS ha impelido a todos los países a tomar medidas y prepararse porque tarde o temprano se producirá la pandemia. La pregunta no es si se producirá, sino cuándo asegura. La preocupación es mayor desde que la infección está en Rusia. Los científicos no confían en que las autoridades rusas sean capaces de contener el brote, como se cuenta en un editorial que publica la revista médica The Lancet Europa hace bien en tener miedo si el débil sistema sanitario ruso es la primera línea de defensa contra la epidemia escribe el editorialista. Rusia está mal preparada para hacer frente a las amenazas sanitarias, como sucede con el sida y la tuberculosis Se recuerda que otros países europeos con situaciones políticas parecidas han podido controlar mejor la expansión del VIH que Rusia. Según este artículo, la solución estaría en adoptar medidas de control más modernas que pasarían por contratar menos personal sanitario, pero mejor formado y emplear métodos más eficaces para detectar enfermedades. Frente a la denuncia de la situación rusa, The Lancet contrapone la reacción europea. Aplaude las medidas que permitirán plantar cara a la enfermedad. Finlandia detecta el primer posible caso europeo C. V. M. ESTOCOLMO. Las autoridades finlandesas informaron ayer de que han detectado un posible caso de gripe aviar en una gaviota encontrada cerca de la ciudad de Oulu, a unos 600 kilómetros al norte de Helsinki. Si las pruebas determinan que el virus detectado en Finlandia es la cepa H 5 N 1, sería el primer caso de la epidemia asiática que se detecta en el continente europeo. La infección se ha extendido por Rusia y Kazajstán desde el sureste de Asia, pero la enfermedad no había conseguido saltar los Montes Urales, la división natural entre Asia y Europa. El Gobierno de Finlandia se mostró cauto y aseguró que hasta dentro de tres semanas no se podrá confirmar si se trata del virus que puede contagiar al hombre. Podría tratarse de una variante de la gripe aviar poco peligrosa. Variantes poco patogénicas están presentes en las aves silvestres y en especial en las aves acuáticas, pero no son contagiosas. Controlar las aves Europa se ha preparado a fondo, aunque algunos miebros de la UE, como Alemania y Holanda han optado por aumentar aún más los controles sobre las aves migratorias y de corral. España aún no ha tomado ninguna decisión al respecto, sin embargo la Sociedad Española de Ornitología (SEO) advirtió ayer de la importancia de incrementar los controles sobre las aves silvestres y domésticas, como han hecho sus socios alemanes y holandeses. Una medida de cautela importante sería evitar en lo posible que las aves acuáticas de corral se mezclen con acuáticas migradoras advirtió esta organización. Se trata de obrar con cautela, bajo el principio de precaución porque el riesgo de que las aves migratorias transporten el virus es bajo, según la SEO. Pocas aves procedentes de Siberia alcanzan nuestro país y además sólo las que presentan un buen estado de salud pueden abordar migraciones que en muchos casos entrañan desplazamientos de miles de kilómetros insistieron. Un paciente británico durante la temporada de gripe de hace siete años REUTERS 6. ¿Cuándo se puede producir una pandemia de gripe? Cada 40 años aproximadamente se produce una pandemia de gripe. Es un proceso cíclico que sucede cuando aparece en la población humana un virus de un subtipo diferente al que circula habitualmente. La última ocurrió en 1968, se llamó gripe de Hong Kong y la anterior en 1957 gripe asiática Pero la más importante tuvo lugar en 1918, se la conoce como gripe española y produjo entre 20 y 40 millones de muertes. El virus H 5 N 1 de la gripe aviar podría ser la causa más probable del próximo big bang de la gripe. El estallido se producirá si se combina el virus de la gripe común con el aviar o si el propio virus de la gripe aviar se transforma, al pasar más tiempo en humanos o en otros huéspedes diferentes a las aves como son los cerdos. La señal de que ha comenzado será la transmisión del virus de persona a persona. Riesgo o exceso de celo Todas estas medidas podrían deberse a un exceso de celo, pero también a un riesgo real. ABC ha recurrido a expertos en enfermedades infecciosas para aclarar las dudas que rodean a esta temida infección. Juan Ramón de Juanes, experto en Medicina Preventiva del Hospital Doce de Octubre, y Juan Ortín, del Centro Nacional de Biotecnología, dan las claves en estas páginas para conocer la gripe aviar.