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ABC VIERNES 1 7 2005 Sociedad 59 Ciencia ¿Cómo almacena y recupera información la memoria? Empaquetado en un kg. de materia gris, entre oreja y oreja, está todo lo que sabemos del mundo y de nosotros mismos. Experiencias personales, amistades, historia, habilidades... desde cómo montar en bici al lenguaje, millones de informaciones están ahí, a nuestra disposición, y acuden de forma instantánea justo en el momento en que las necesitamos. La memoria hace que cada uno de nosotros sea único, porque nadie tiene los mismos recuerdos. Sabemos dónde reside esta mágica función, incluso sabemos que hay diferentes tipos de memoria. Pero poco más. Cómo funciona sigue siendo un enigma. El fin de los dinosaurios Dominaron la Tierra durante 80 millones de años, 40 veces más de lo que lo ha hecho el hombre. Ocuparon el mar y el cielo, y los hubo de todos los tamaños. No sabemoc cómo pudieron hacerse tan grandes, ni por qué. Ni tampoco qué fue lo que acabó con todos ellos de una sola vez. Planetas Cómo pudieron nubes de partículas de polvo y gas llegar a convertirse en planetas es algo que la Ciencia no ha explicado aún. ¿Cuáles son los límites de la computación? A primera vista, el límite último de la computación parece ser una simple cuestión de ingeniaría. Dicho de otra manera: ¿Cuánta energía puedes meter dentro de un microchip sin fundirlo? Pero computación es algo mucho más complicado y abstracto que la simple manera de construir un ordenador. Es una forma de manejar información. Y la unidad mínima de información, el bit, está gobernada por leyes muy estrictas, las de la física, que limitan su capacidad de moverse de un lado a otro. Ese sería, pues, el límite. Pero ¿Y si se pudiera prescindir de esas leyes? La computación cuántica, por ejemplo, no estaría sujeta a ellas. Podría ser el siguiente paso... ¿Puede la Mecánica Cuántica explicar la realidad? A escala humana, el mundo no parece tan complicado. Las cosas caen de arriba abajo, el tiempo transcurre, lo sólido es sólido y lo inmaterial, inmaterial. Pero todo lo que nos rodea está hecho de átomos, y éstos constan de partículas, con un núcleo hecho de protones y neutrones, que a su vez están formados por piezas aún más pequeñas, los quarks... Y a este nivel subatómico, todo parece estar patas arriba. Las particulas son, a la vez, materia y energía; algunas viajan en el tiempo, o van más rápido que la luz: otras aparecen y desaparecen en billonésimas de segundo... ¿Cómo puede este mundo sin leyes estar en la base de nuestra realidad? La memoria, su forma de funcionar, es otro de los grandes misterios científicos ¿Qué determina la diversidad de especies? Desde las cimas más altas a las cavernas más profundas; en los volcanes o entre los hielos; bajo kilómetros de roca o en la estratosfera; en el mar o en el desierto... La vida inunda cada rincón del planeta, pero no por igual. ¿Por qué hay climas que favorecen la diversidad mientras que otros la limitan? ¿Qué hace falta exactamente para provocar un episodio de especiación, esto es, el nacimiento de una nueva especie viva? ¿Por qué hubo en el pasado épocas de explosión de especies y otras sin apenas novedad? Son sólo algunas de las dudas que hoy asaltan a los biólogos ¿Cuáles son los cambios genéticos que nos convierten en humanos? Desde hace más de un siglo, varias generaciones de antropólogos han intentado, por ahora sin éxito, determinar cuáles son las características que nos convierten en humanos. Famosos paleoantropólogos, estudiando nuestro pasado, han dudado y dúdan aún sobre dónde colocar la frontera que separa a los primeros humanos de sus antecesores que aún no lo eran. Ahora, por primera vez, la Ciencia puede estudiar la cuestión desde otra perspectiva. ¿Cuáles son los cambios genéticos que nos convierten en humanos? Conocido ya el nuestro genoma, responder esta pregunta podría ser posible en un plazo de tiempo no demasiado largo. Por ahora, es otra cuestión sin resolver ¿Qué son las razas? Los antropólogos siempre han dicho que tras las diferencias raciales no hay una diferencia biológica. Pero nuestro maquillaje genético es diferente según cuál sea nuestra procedencia geográfica, lo cual suscita nuevas cuestiones tanto éticas como políticas y científicas. Quasares Son las mayores fuentes energéticas del Universo, millones de veces más potentes que el Sol. Podrían obtener su energía de enormes agujeros negros.