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56 Sociedad VIERNES 10 6 2005 ABC Ciencia Espacio La sonda Cassini halla un volcán de hielo en Titán La sonda espacial Cassini ha detectado un volcán de hielo en Titán, la luna más grande del planeta Saturno, que podría ser la fuente del metano de su atmósfera, según informó ayer la revista Nature Las imágenes infrarrojas tomadas revelan un objeto circular de unos treinta kilómetros de ancho diferente a cualquiera de los encontrados en otro satélite del planeta. Titán es la única luna del Sistema Solar formada por nitrógeno y metano. Hasta ahora, los geólogos planetarios pensaban que la presencia de metano en ese satélite podía deberse a la existencia de océanos de hidrocarburos, pero el nuevo descubrimiento ha hecho que los científicos valoren un volcán formado con erupciones de hielo como la verdadera causa. Europa busca explotar el revolucionario potencial médico de la nanotecnología Se diseñarán microscópicos vehículos para fármacos contra el cáncer b España dedica doce millones de euros en este campo, una cifra considerada rídicula por los expertos si se tienen en cuenta sus futuras aplicaciones ÉRIKA MONTAÑÉS SANTIAGO. La próxima revolución industrial se manifestará a vista sólo de los más potentes microscopios, a escala nanométrica (o lo que es lo mismo, la millonésima parte de un milímetro) Ha tardado, pero por fin la Comisión Europea ha caído en la cuenta de lo que significa este contundente pronóstico. Se ha servido para ello del informe que acaba de elaborar la ESF European Science Foundation y que Bruselas ha asumido como propio para el desarrollo de su política científica futura. Algo fallaba en el diseño de sus directrices, según los cinco grupos especializados que han trabajado en el documento, cuando en la actualidad se están invirtiendo 400 millones de euros en nanotecnología y los resultados apenas son visibles Para los dos investigadores españoles que han participado en el informe, José Rivas y María José Alonso, de la Universidad de Santiago de Compostela, el primer efecto va a ser la constitución de una Plataforma Tecnológica Europea de Nanomedicina, el área en que el diseño de nanopartículas para transportar los fármacos ha dado un giro radical al tratamiento de enfermedades como el cáncer de mama o la diabetes. Las conclusiones de los expertos- -que han contado con el apoyo de 70 reputados profesionales del mundo académico, industrial, fundaciones privadas y agencias gubernamentales- -son demoledoras al advertir las posibilidades que aguardan al desarrollo de nanopartículas en cinco campos: el diseño de herramientas de diagnosis y dispositivos para comprender la base molecular de las dolencias; las aplicaciones clínicas, como la gammagrafía; nuevas terapias y sistemas de liberación de fármacos; y la toxicología. I Desastres naturales El tsunami sumergió 25 metros de costa El pasado mes de diciembre en el sureste asiático sumergió más de doce metros en vertical la línea de costa en Sri Lanka y hasta 25 metros en Banda Aceh, según un estudio de la Universidad de Carolina del Sur (EE. UU. que publica hoy la revista Science Los investigadores afirman que algunas zonas costeras fueron bañadas tres veces por las olas, que alcanzaron una altura de 31 metros frente a Lhoknga- -en la isla indonesia de Sumatra- -y se internaron hasta cuatro kilómetros tierra adentro en numerosas zonas. El balance de los científicos estadounidenses, poco antes de que se cumplan seis meses del desastre, es que en los once países afectados murieron entre 156.000 y 178.000 personas, mientras que entre 26.500 y 142.000 continúan desaparecidas. El fármaco viaja hasta las células transportado y protegido por una nanoestructura ABC ten, incluso, como rúbrica terminar con el apartheid científico que sufre el Tercer Mundo. No en vano, los proyectos que verán la luz de manera inminente- -y que cuentan con el apoyo financiero de la Fundación Bill Gates- -permitirán la administración ingerida de la insulina o la aplicación de vacunas por vía nasal con el ahorro de costes que ello supondría. De momento, en la cuestión del dinero, Europa- -a la zaga de Estados Unidos o Japón, que han sabido dotarse de una red de investigación nanotecnológica- -suspende de forma tajante, quizás por los recelos y el desconocimiento que esta área de conocimiento interdisciplinar (participan químicos, farmacéuticos, físicos, médicos... ha suscitado en nuestro continente, salvo honrosas excepciones como Irlanda, que con apenas 3 millones de habitantes destina 30 millones de euros a la materia. En el extremo opuesto, España- -donde el primer grupo de trabajo se configuró en el Ministerio de Industria hace poco más de un año y medio- -apenas inyecta 12 millones. Una cifra ridícula si se quieren explotar las verdaderas opciones que presenta el mundo nanométrico afirma Rivas, aunque el informe de la ESF ha valido ya para que el próximo julio vea la luz la primera Plataforma de Nanomedicina española con unas metas fijadas para dentro de una o dos décadas. Pasos cortos, pero seguros Nada que ver con la ciencia ficción. Según el profesor Rivas, del departamento de Física Aplicada de la USC, poco o nada han contribuido a la comunidad científica las publicaciones poco serias o las películas donde la nanotecnología se refleja a través de diminutos robots que simulan, casi, un encuentro en la tercera fase y que han avivado la escasa fe en esta rama multidisciplinar de la Ciencia. En especial, hacia su contribución terapéutica, pues no se escuchan voces discordantes acerca de su empleo en cremas solares, que logran que el índice electromagnético de los rayos ultravioleta no penetre en la dermis, la pintura metalizada de coches o aviones... A decir del profesor, ligado a este campo desde 1986, hay que tender los brazos hacia una nueva dimensión científica que, queramos o no, ya se va introduciendo poco a poco en nuestra vida diaria y no debe suscitar desconfianza puesto que ya se ha trabajado con cosas mucho más pequeñas, como el mismo átomo Biología Un mecanismo genético podría anticipar tumores Investigadores de la Universidad John Hopkins y del Instituto del Cáncer Dana Farber han descubierto que pequeñas secuencias de ARN (ácido ribonucleico) no sólo dirigen el crecimiento y desarrollo humano, sino que también juegan un importante papel en los tumores, según informa la revista Nature Los científicos han demostrado que el llamado microARN puede causar leucemia en ratones y que algunos tipos cooperan con un gen que causa tumores en humanos. En la investigación también se muestra que diferentes tipos de cáncer humano tienen distintas huellas de microARN, lo que abre la posibilidad a que los biólogos puedan utilizar los perfiles de estos reguladores genéticos para diagnosticar tumores humanos. Un radar selectivo La profesora Alonso, especialista en Farmacia y Tecnología Farmacéutica, sintetiza las ventajas del mundo nanométrico con un claro ejemplo: el grupo que lidera en la Universidad compostelana ha demostrado cómo, a diferencia de los fármacos antitumorales tradicionales que se reparten indiscriminadamente por el cuerpo afectando no sólo a las células malignas, cuando el medicamento viaja a través de una nanoestructura o un nanovehículo éste le dirige, protege y consigue orientar su impacto selectivamente sólo a las células tumorales De este modo, se rescata al fármaco de lo que se llama el efecto diana de las células. Como éste, el grupo abandera otros trabajos de investigación que prome-