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46 Sociedad SÁBADO 30 4 2005 ABC Otro retrato planetario en camino El equipo de astronómos liderado por Zuckerman presentará pronto una imagen de otro planeta, que gira alrededor de la estrella AB Pictoris, un joven astro que se encuentra a 150 años luz de la Tierra. Los primeros análisis indican que ese planeta es muy grande, ya que su masa estimada está entre 13 y 14 veces la masa de Júpiter. Para acometer sus observaciones desde el mejor enclave astronómico en el Hemisferio Sur, Cerro Paranal (Chile) este grupo utiliza el cuarto telescopio gigante VLT, al que se ha acoplado un sensor llamado NACO, dotado de un sistema de óptica adaptativa para corregir posibles distorsiones de las imágenes producidas por las turbulencias atmosféricas. Los cuatro VLT, cada uno dotado de un espejo de 8 metros, son propiedad del Observatorio Europeo del Sur (ESO) un consorcio integrado por once países europeos y del que España no es miembro. Aunque nuestro país dispone en Canarias del mejor enclave astronómico del Hemisferio Norte, es una vieja aspiración de la comunidad científica la incorporación al ESO de España como socio de pleno derecho. Ilustración del planeta (en primer plano) y su astro. Están 55 veces más lejos entre sí que la Tierra y el Sol El mayor telescopio del mundo capta la primera imagen de un planeta situado fuera del Sistema Solar Está a 200 años luz y tiene una masa cinco veces superior a la de Júpiter b La investigación supone un paso de gigante en la búsqueda de planetas de tamaño y naturaleza similares a los de la Tierra alrededor de estrellas como el Sol A. AGUIRRE DE CÁRCER MADRID. No se equivocó el teólogo y naturalista Giordano Bruno cuando, en 1584, aventuró la posible existencia de planetas alrededor de estrellas como el Sol. Con diversos métodos indirectos, más de 200 han sido localizados en la órbita de varias clases de astros, aunque de ninguno hay imágenes. Por los sutiles efectos gravitatorios y luminosos que causan, se sabe dónde están, e incluso cómo son y qué tamaño tienen, aunque la luminosidad de sus estrellas hace que observarlos sea muy difícil, tanto como ver una luciérnaga volando alrededor de una farola desde 4.000 kilómetros. Ahora, un equipo internacional de astrónomos ha logrado, con el mayor telescopio del mundo, la primera imagen de un planeta situado fuera de nuestro Sistema Solar. En un estudio que publicará la revista Astronomy and Astrophysics el equipo liderado por Benjamin Zuckerman, de la Universidad de California, describe las imágenes de este planeta gigante (cinco veces más que Júpiter) alrededor de una estrella localizada a 200 años luz de la Tierra, cerca de la Constelación de la Hidra. El estudio pone fin al debate científico suscitado sobre la naturaleza de este objeto cuando La detección de este planeta gigante, al que por el momento se ha llamado 2 M 1207 b se produjo cuando estos astrofísicos observaron un débil punto de luz rojiza cerca de una estrella, cuyo brillo luminoso era cien veces más intenso. Los primeros análisis sugirieron la posibilidad de que fuera un planeta, pero resultaba imposible descartar otras hipótesis (una estrella con muy baja temperatura) Con un nuevo instrumento acoplado al VLT, un grupo de cuatro telescopios que pertenecen al Observatorio Europeo del Sur (ESO) se ha despejado toda incertidumbre y ya no hay duda de que el objeto fotografiado es un planeta que gira alrededor de una estrella a una distancia 55 veces superior a la existente entre la Tierra y el Sol. Enana marrón Este planeta es gaseoso como Júpiter, lo que impide que pueda albergar vida. De su estrella asociada se sabe que no es de tipo solar, sino que pertenece a la categoría de estrellas que se conoce con el nombre de enanas marrones Son un categoría de astros de tamaño intermedio entre los planetas que conocemos y las estrellas como el Sol. Los científicos creen que el planeta y la estrella se desplazan conjuntamente porque están atados gravitatoriamente Forman una extraña asociación que plantea nuevos y fascinantes interrogantes de un área de la astrofísica que, algún día, nos puede sorprender con el hallazgo más esperado: un planeta habitable como el nuestro. Fotografía del planeta y su estrella, obtenida desde el norte de Chile fue detectado y fotografiado por primera vez en abril del año 2004. Nuevas imágenes conseguidas en febrero y marzo pasado desde el norte de Chile por el telescopio Very Large Telescope (VLT) demuestran, sin lugar a dudas, que ese masivo objeto es un planeta, el primero situado fuera de las fronteras del Sistema Solar que ha sido foto- ESO grafiado afirma Zuckerman. Nuestro descubrimiento representa el primer paso hacia uno de los más importantes retos de la astrofísica moderna: determinar la estructura física y la composición química de planetas similares a la Tierra subraya Anne- Marie Lagrange, integrante de este equipo científico internacional.