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ABC VIERNES 1 4 2005 Sociedad 47 Ciencia Los dos vehículos de la NASA que circulan por Marte siguen activos después de 15 meses Los científicos solicitan fondos para seguir un año y medio más con esta exploración b La pericia de los técnicos, junto a una notable dosis de buena suerte, ha permitido alargar de forma espectacular esta misión, originalmente planeada para 90 días A. AGUIRRE DE CÁRCER MADRID. Ni en el mejor de los sueños de Steven Squyres, responsable científico de los rover Opportunity y Spirit podía perfilarse un escenario mejor del existente hoy: los dos todoterrenos tenían una misión geológica de tres meses y ya llevan quince rodando por la superficie del Planeta Rojo. A la vista del éxito cosechado por ambos vehículos científicos y su buen estado general, Squyres y sus colaboradores han solicitado a la NASA que en los próximos días autorice una nueva partida financiera para que la exploración de Spirit y Opportunity continúe durante otro año y medio más. Por el momento, el único revés importante se ha registrado en un instrumento del robot Opportunity diseñado para identificar distintos tipos de minerales, que ha debido desactivarse por su mal funcionamiento. Por lo demás, el estado general de los vehículos es satisfactorio, especialmente por la la pericia demostrada por los técnicos que controlan los desplazamientos de ambos desde el Jet Propulsion Laboratory de California. En junio pasado, por ejemplo, el motor de la rueda derecha delantera de Spirit empezó a sufrir problemas eléctricos que directamente amenazaban con quemarlo. Los ingenieros decidieron entonces limitar su uso, lo que propició su recuperación en cuestión de unos meses. El mayor peligro es la acumulación de polvo sobre los paneles solares que dotan de energía a los equipos. Cuando se posó en suelo marciano, las baterías fotovoltaicas de Spirit y Opportunity proporcionaban el doble de energía que ahora, pero aún están lejos del límite mínimo. Spirit se dirige actualmente hacia la cumbre de una pequeña loma yres explicó que el ascenso de Spirit por una loma cercana al cráter Gusev se vio repentinamente detenido por un obstáculo. Paradójicamente, ese suceso facilitó el hallazgo en ese punto de numerosos tipos de sales, probablemente producto de la evaporación de agua en un pasado relativamente remoto. El otro vehículo, que circula por un punto opuesto de Marte, ya había detectado sales a lo largo de 2004. Sin embargo, el que encontró fortuitamente Spirit resultó ser el terreno más salado conocido en Marte. En el interior de una de las rocas analizadas por los científicos, a la que se ha llamado Peace (paz) se detectaron, junto a concentraciones muy elevadas de sales sulfatadas, cantidades NASA Sorpresas científicas Además de la destreza técnica, la suerte parece haberse aliado con estos dos exploradores del tamaño de carricoches de golf. El pasado día 9 de marzo, cuando Spirit acometía el ascenso de una pequeña colina, un tornado limpió de polvo los paneles del rover. Un fenómeno similar ocurrió el pasado año con Opportunity La rueda de la fortuna también gira en la dirección deseada por los científicos. En una reciente reunión científica, Steven Squ- significativas de olivina, piroxeno y magnetita, minerales que son muy comunes en algunos tipos de rocas de origen volcánico. Desde que se posó en el cráter Gusev, hace ya 453 días, el robot Spirit ha recorrido más de cuatro kilómetros en dirección a Columbia Hills el promontorio donde actualmente se encuentra. Su gemelo Opportunity se posó en una planicie llamada Meridiani Planum y enseguida comenzó a recorrer el lugar analizando rocas y suelo. Los resultados de ese trabajo geológico de campo revelaron que esa llanura estuvo anegada por un mar de aguas saladas y ácidas que se desecó e inundó periódicamente a lo largo de millones de años.