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46 SÁBADO 22 1 2005 ABC Sociedad Lluvias, ríos y manantiales de metano líquido moldean el gélido paisaje de Titán En esa luna de Saturno no hay rocas, sino sólidos bloques de agua helada b La meteorología y la geología de Crónicas titánicas La luna más grande de Saturno tiene muchos procesos geofísicos que son similares a los existentes en la Tierra: erosión del suelo, lluvias y actividad fluvial. Sin embargo, la química subyacente y la materia implicada es muy diferente en ambos mundos. En lugar de agua, en Titán abunda el metano, un simple compuesto orgánico que fluye como un líquido a temperaturas de- 170 grados centígrados. En la Tierra, el metano es altamente inflamable y carece de olor. En Titán no podría arder ni olerse porque el único oxígeno existente es el que está atrapado en el agua helada de la superficie. En esa luna no existen rocas con silicatos, como en la Tierra, sino sólidos bloques de agua helada. Hay partículas en la atmósfera de Titán, pero en ese satélite son partículas de hidrocarburos. También hay actividad volcánica, pero los volcanes no lanzan lava, sino agua helada a bajísimas temperaturas y amoniaco. Las reacciones químicas existentes en la atmósfera de ese satélite podrían ser similares a las que se producían en la Tierra poco antes de la aparición de la vida, hace 4.000 millones de años. Titán no es muy diferente a la existente en la Tierra, aunque la materia implicada en esos procesos es de naturaleza química exótica A. AGUIRRE DE CÁRCER MADRID. Titán, la extraña luna gigante de Saturno donde hace ocho días se posó el módulo europeo Huygens es un auténtico mundo inflamable donde llueve metano líquido, brota de manantiales subterráneos y fluye por cauces fluviales, desempeñando las mismas funciones geológicas que el agua en la Tierra. En una rueda de prensa retransmitida por internet desde París, científicos de la Agencia Espacial Europea (ESA) detallaron ayer que disponen ya de claves fundamentales para entender ese extraño paisaje- -gélido y de tono anaranjado como una mandarina- -que mostraron por primera vez las imágenes captadas por el módulo científico en su descenso por la atmósfera hasta la superficie. Jean- Pierre Lebreton, responsable científico de la misión Huygens explicó que Titán es un mundo extraordinario situado a 1.200 millones de kilómetros de la Tierra, donde se producen procesos geofísicos muy similares a los de nuestro planeta, sólo que con materia de naturaleza exótica y en condiciones ambientales extremas (la temperatura desciende hasta- 170 grados centígrados) Lebreton precisó que los seis instrumentos de Huygens descubrieron huellas geológicas de que en Titán llueve con frecuencia y de que la superficie sufre erosión y abrasión mecánica por el viento y de la actividad fluvial de numerosos ríos que desembocan en lagos con pequeñas islas. los investigadores de esta misión, las reservas subterráneas de ese compuesto están próximas al suelo, quizá a sólo unos pocos centímetros. Una fuente de calor interna, detectada por un instrumento del módulo, provocaría la lenta evaporación de ese hidrocarburo. En las capas más altas de la atmósfera, el compuesto dominante es el nitrógeno. Pero en las más próximas a la superficie se produce una brusca alteración y el metano aparece como elemento más abundante. Su presencia es tan generalizada en la atmósfera, la superficie y el subsuelo que si se pudiera olfatear Titán- -la ausencia de oxígeno lo impediría- -comprobaríamos que esa luna no tiene ningún olor, como el metano líquido. Pequeños guijarros de hielo Jean Pierre Lebreton y sus colaboradores precisaron que en las imágenes obtenidas por el módulo se aprecian rocas y pequeños guijarros de 15 centímetros de ancho, que en lugar de estar formados por minerales silicatados, como en la Tierra, son sólidos bloques de agua helada, lo que los científicos denominan hielo sucio En las imágenes tomadas por la cámara de Huygens durante el descenso se aprecia la extraordinaria similitud geológica y me- La Agencia Espacial Europea presentó ayer la primera información científica analizada en profundidad, tras el histórico descenso del módulo Huygens Metano evaporado La diferencia con la Tierra es que en lugar de agua allí circula metano en estado líquido. Ese compuesto orgánico brota del subsuelo por infiltración o de manantiales y luego corre por la superficie. Una parte se evapora a las capas bajas de la atmósfera, donde reacciona con nitrógeno, argón y otros hidrocarburos, produciendo una neblina fotoquímica, Parte del metano cae como una lluvia junto a otros compuestos orgánicos. Debe existir una fuente interna de metano en Titán porque de lo contrario habría acabado por desaparecer de su atmósfera dijo Toby Owen, de la Universidad de Hawai y responsable del espectrómetro de gases embarcado en el módulo Huygens Según ESA Una red de cauces fluviales aparece en la imagen de la izquierda. Según los científicos, se aprecia un delta que desemboca en un lago. Arriba, una hilera de elevaciones en una planicie