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52 Sociedad VIERNES 24 12 2004 ABC Ciencia El módulo europeo Huygens afronta su descenso suicida por la atmósfera de Titán El día de Navidad se separará de su nave nodriza para encaminarse hacia ese satélite de Saturno paracaidas para caer por la atmósfera de esa misteriosa Luna, cuya composición es similar a la que tenía la Tierra antes de aparecer la vida A. AGUIRRE DE CÁRCER MADRID. Después de siete años de viaje espacial, un módulo científico europeo pondrá mañana rumbo directo hacia el satélite Titán, la gran luna de Saturno, para sumergirse en su atmósfera y averiguar si, como sospechan los científicos, su química es muy similar a la existente en la Tierra antes de la aparición de la vida, hace 4.000 millones de años. Este módulo que lleva el nombre del astrónomo Cristiaan Huygens ha viajado hasta ahora en un costado de la nave Cassini en órbita alrededor de Saturno desde el verano pasado. A primera hora del día de Navidad, el módulo Huygens se liberará para adquirir una trayectoria balística en dirección a Titán, donde llegará el 14 de enero para convertirse en el primer artefacto de fabricación humana que explora el enigmático manto gaseoso de ese satélite. Durante años, la segunda mayor luna del Sistema Solar suscitó mucho interés entre los astrofísicos por la composición de su densa atmósfera. Está formada en su gran mayoría por nitrógeno, aunque también se detecta una cantidad apreciable de metano y otros compuestos orgánicos. Los astrofísicos creen que hay un gran número de gases en concentraciones mínimas, cuyo análisis puede proporcionar detalles sustanciales sobre el origen y evolución atmosféricas. Debido a las bajas concentraciones de esos gases, resulta casi imposible identificarlos y estudiarlos a gran distancia, lo que obliga a realizar una exploración in situ b El 14 de enero abrirá su CassiniHuygens Cámara fotográfica Radar -Peso 5.574 kg- Combustible: 3.135 kg- Altura: 6,8 metros- Diámetro: 4 metros- Fuente de energía: 3 generadores Antena de alta ganancia Detector de partículas Motores Sonda Huygens Motores de posición Retrato de Titán Titán es la mayor luna de Saturno y la segunda de todo el Sistema Solar, tras la luna Ganimedes de Júpiter. Descubrimiento: En el 1655 por el astrónomo Christiaan Huygens. Diámetro: 5.500 kilómetros. Distancia a Saturno: 1.221.870 km. Distancia al Sol: 1.427.000.000 km. Masa: 1 45 la masa de la Tierra. Temperatura media: -180 grados c. Presión atmosférica: 1.500 mbares. Composición atmosférica: Nitrógeno, metano, amoniaco, argón y etano. Es la única nube con una atmósfera densa. Periodo orbital: 15,95 días terrestres. Periodo de rotación. Completa un giro alredor de planeta Saturno cada dieciséis días. No se descarta que, en el pasado, el impacto de un gran asteroide pudiese haber aportado el calor preciso para cobijar agua en estado líquido. Esa hipótesis, sin embargo, no esclarece por qué se aprecia tanta cantidad de metano. Dice la Agencia Espacial Europea que en ese extraño mundo puede haber océanos de metano o incluso reservas subterráneas de ese elemento. Ninguna agencia espacial u observatorio terrestre, ni siquiera el telescopio Hubble ha podido confirmarlo porque la bruma que recubre Titán es densa y opaca. Se trata de una persistente neblina fotoquímica, semejante a las sucias nubes de partículas contaminantes que cuelgan de las grandes urbes. Satélites de Saturno Atlas Janus Telesto Encelado Pan Prometheo -Medirá las propiedades físicas y químicas de Saturno, sus anillos, sus lunas y su atmósfera- Calculará la masa y estructura interna de Saturno y sus lunas. -Elaborará mapas de Titán- Fotografiará con un altísimo detalle a Saturno y sus lunas Calypso Helene Mimas Pandora Epimetheo Tethys Dione Saturno Las primeras imágenes con cierto detalle de Titán fueron obtenidas en 1980 por la sonda Voyager 1, pero su anaranjada atmósfera, descubierta por el español José Comas en el año 1908, impedía apreciar detalles de la superficie. Imágenes tomadas más tarde con los telescopios terrestres más grandes detectaron nubes con metano en el polo sur, Eso ha hecho pensar en la posibilidad de que ese satélite tenga ciclos estacionales como la Tierra. Con el telescopio espacial Hubble se logró atisbar un área más brillante que el resto, aunque no se sabe a ciencia cierta si es un continente rocoso o un océano líquido. Los científicos priman la primera hipótesis y han bautizado esa región con el nombre de Xanadú. Ahora hay indicios de que no es del todo homogénea. Algunos científicos especulan con la existencia de montañas, planicies y lagos de hidrocarburos líquidos. El enigma de la luna Titán podría estar tocando a su fin si se cumplen las expectativas científicas suscitadas por el módulo Huygens que ha viajado Seis instrumentos, uno con participación española, para estudiar su atmósfera Los seis instrumentos del módulo Huygens aportarán las primeras imágenes de su desconocida superficie y las primeras muestras directas de su química atmosférica, una información que puede contribuir a conocer cómo surgió la vida en nuestro planeta hace 4.000 millones de años. El gran interés de esta luna de Saturno reside en la supuesta similitud de su atmósfera con la que había en la Tierra poco antes de aparecer las primeras moléculas que condujeron al desarrollo de la vida. Uno de los seis instrumentos se llama HASI y en su diseño han participado científicos del Instituto Astrofísico de Andalucía. Su función será medir las propiedades físicas y eléctricas de la atmósfera de Titán durante la entrada, el descenso y después del aterrizaje. Otro equipo importante es una cámara llamada DISR, que tomará imágenes y hará análisis espectrales. Los cuatro instrumentos restantes analizarán la composición de los gases en la atmósfera, recogerán datos sobre sus aerosoles, analizarán con ondas de radio las propiedades del manto gaseoso y determinarán las características físicas del lugar de aterrizaje. Demasiado frío para cobijar vida El gas que más intriga a los científicos es el metano. En la Tierra se acumula en la atmósfera tras ser producido como un subproducto metabólico por seres vivos microscópicos. También es liberado por los rumiantes en sus procesos digestivos y por las grandes extensiones de arrozales. Se sabe, en todo caso, que no puede existir vida en Titán porque hace demasiado frío. La temperatura media es de- 180 grados centígrados y eso impide la presencia de agua en estado líquido, el principal ingrediente para la aparición de la vida. de la Tierra hasta Saturno adosado a la nave Cassini a la espera de esta pionera oportunidad para quitarle el velo a Titán. Cassini Huygens es una misión conjunta de la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA) que comenzó el 15 de octubre de 1997 con el objetivo de explorar en detalle Saturno y su sistema de lunas y anillos. La NASA diseñó y construyó la nave Cassini mientras que la ESA se responsabilizó del módulo Huygens Después de siete años de singldura, la nave nodriza se colocó el pasado 1 de julio en órbita alrededor de Saturno. Desde entonces, la sonda Cassini se ha acercado dos veces a Titán para escrutarlo con su batería de instrumentos, incluido un radar de apertura sintética con el que se pretende cartografiar la superficie completa del satélite. En su primera aproximación, Cassini aportó datos sobre la posibilidad de que esa región brillante llamada Xanadú esté cubierta por el hielo expulsado por un volcán activo. Todos los indicios apuntan a que es un lugar geológicamente activo, cuyos dinámicos procesos habrían enterrado las huellas de cráteres, producidos por el impacto de asteroides. Entre esos procesos geológicos destacaría un volcanismo similar al de Islandia, donde hay erupciones de agua helada. En las imágenes de la sonda Cassini también se apreciaron estructuras en la superficie que podrían haber sido originado por el bombardeo de meteoritos, aunque no es posible estar seguro. Son anillos y otras formas circulares muy brillantes. Sin contacto hasta el 14 de enero El pasado martes, Cassini se colocó en trayectoria de colisión con Titán para proceder este sábado a la liberación del módulo europeo Huygens Los ingenieros europeos y estadounidenses de la misión deberán aguardar unas pocas horas para confirmar el éxito de la operación. El tiempo de espera es inevitable hasta que la nave nodriza apunte