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52 Sociedad JUEVES 23 12 2004 ABC La sonda Mars Express detecta en Marte indicios de actividad volcánica reciente Algunas imágenes sugieren la existencia de volcanes que todavía hoy estarían activos b También detectó episodios de actividad glacial en el Monte Olimpo, de más de 24.000 metros de altura, lo que indica que Marte no está geológicamente muerto A, AGUIRRE DE CÁRCER MADRID. En las laderas del gigantesco Monte Olimpo, la montaña más alta del Sistema Solar, hay hielo y nieve ocultos bajo una capa de polvo. Y en la base de ese volcán colosal, que supera los 500 km de diámetro, existen depósitos glaciales formados hace sólo cuatro millones de años. Ambos hallazgos son indicios de actividad geológica reciente y fueron captados por la sonda europea Mars Express Se destierra así la idea de que Marte es un planeta geológicamente muerto. Con una cámara que captura imágenes en 3 D con una resolución de 10- 20 metros por pixel, Mar Express detectó también huellas de erupciones en otros cuatro volcanes. Esta actividad se habría registrado hasta hace dos millones de años, lo que puede calificarse de volcanismo reciente porque se produjo en el último 1 de la historia de Marte. Las pruebas gráficas de esta actividad volcánica y glacial son publicadas hoy en la revista Nature por el equipo de cuarenta investigadores alemanes, rusos y estadounidenses que trabajan con la cámara del primer explorador orbital europeo del Planeta Rojo. En las fotografías se aprecia cómo la superficie de Marte ha sido remodelada hasta hace muy poco tiempo por la lava expulsada por esos volcanes, que teóricamente podrían ser hoy todavía potencialmente activos. El estudio de esas espectaculares fotografías desvela que los depósitos de lava que flanquean el Monte Olimpo tienen un rango de antigüedad que NASA El Universo todavía acoge el nacimiento de galaxias Un observatorio espacial de la NASA ha descubierto tres docenas de galaxias masivas de muy poca antigüedad, un hallazgo que contradice las teorías vigentes. Los científicos pensaban que la tasa de nacimiento de estrellas se había reducido notablemente de forma que en nuestros días sólo se estarían formando pequeñas galaxias. Estas jovencísimas galaxias detectadas con el observatorio Galaxy Evolution Explorer están muy cerca de la Vía Láctea, el hogar del Sol y sus planetas. La Vía Láctea se formó hace diez mil millones de años, mientras que las ahora detectadas no tendrían más de de cien millones. Este descubrimiento indica que nuestro viejo Universo todavía se mantiene muy vivo. Monte Olimpo, el techo del Sistema Solar ESA arranca hace 3.800 millones y llega hasta hace sólo 100 millones de años, lo que viene a confirmar que los volcanes de Marte duplican en vida media a los mayores volcanes de la Tierra. Vida en fuentes hidrotermales Otro dato interesante procede de las observaciones del volcán Hecates Tholus, de 5.300 metros de altura y con una caldera de 10 kilómetros de diámetro. En sus flancos se aprecian canales que delatan erupciones volcánicas y el flujo de agua líquida. Con esa serie de imágenes transmitidas se pudo determinar ahora que la actividad glacial y fluvial registrada junto al volcán Hecates Tholus continuó hasta hace cinco millones de años. Estos cinco volcanes constituyen un buen lugar para la búsqueda de vida, ya que en la Tierra se ha detectado la existencia de microorganismos capaces de sobrevivir a temperaturas extremas, en las aguas que rodean a volcanes de los fondos oceánicos, llamados fuentes hidrotermales.