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56 Sociedad VIERNES 17 12 2004 ABC Ciencia 6. Pareja de pulsar Descubierto el primer sistema estelar binario formado por dos pulsar, estrellas de neutrones que rotan a una descomunal velocidad 7. Pérdida de biodiversidad Varios estudios pronostican un fuerte declive de las especies de anfibios, aves y plantas en el planeta 8. La molécula del agua Nuevos estudios sobre la estructura y comportamiento del agua están impulsando la química y las ciencias atmosféricas 9. Fármacos para el Tercer Mundo Acuerdos entre Gobiernos y el sector privado impulsaron el ensayo de una vacuna contra la malaria y la disponibilidad de fármacos contra el sida 10. Vidas microscópicas Con técnicas de investigación genómica, los científicos han hallado formas de vida en muestras de agua de extraños hábitat (Viene de la página anterior) nos, que aplicó las técnicas de clonación en células de voluntarias adultas. Así crearon embriones de los que extrajeron, a los pocos días de desarrollo, células madre con capacidad para diferenciarse en las propias de casi todos los tejidos adultos. Fue la demostración científica de que la clonación terapéutica es posible. Sin embargo, la futura viabilidad clínica de esta estrategia es más que incierta. Se necesitaron 242 óvulos para obtener una línea de células embrionarias. Y siempre que se utilizaron células de varones, la estrategia fracasó. El experimento no logró acabar tampoco con la profunda división social y política que suscita la clonación terapéutica. La Asamblea General de la ONU fue incapaz de ponerse de acuerdo para aprobar una convención vinculante que prohiba la clonación reproductiva. Un bloque de países quiere dejar un resquicio para la potencial aplicación de estas técnicas con fines médicos, mientras otro grupo aboga por la prohibición total. Durante los últimos doce meses, varios equipos de físicos lograron inducir extraños estados de la materia al enfriar gases hasta temperaturas ultrabajas. Científicos austríacos y estadounidenses consiguieron que un conjunto de partículas denominadas fermiones adoptaran un estado cuántico único, actuando como una especie de superátomo. Según precisan los editores de Science ese trabajo ayudará a entender cómo se comportan los electrones en los materiales complejos, un paso necesario para poder explotar fenómenos relevantes, como la superconductividad. Este mismo año, también a muy bajas temperaturas, otro equipo de investigadores creó el primer condensado trabajando con materiales sólidos. La exploración de Marte y el hallazgo del Hombre de Flores fueron protagonistas del año 2004 El ensayo de una vacuna contra la malaria, dirigido por Pedro Alonso en Mozambique, fue otra iniciativa muy relevante El experimento de clonación terapéutica realizado en Corea del Sur tuvo gran impacto científico y social geno hacen que cada molécula de agua esté ligada a otras cuatro. Sin embargo, este patrón estructural fue puesto en duda por investigadores de Alemania, Suecia, Estados Unidos y Holanda, mediante análisis con rayos X. Los resultados indican que cada molécula de agua se asocia sólo a las dos más próximas. La controversia creció al aparecer un segundo estudio con rayos X que apoya el modelo original. Otras investigaciones desvelaron también cómo los electrones y protones se disuelven en el agua y cómo ésta se adhiere a las superficies sólidas. Los acuerdos de cooperación entre entidades públicas y privadas resultaron cruciales para la puesta en marcha de iniciativas científicas y médicas en el Tercer Mundo. Sin ninguna duda, la más importante fue el prometedor ensayo de una vacuna contra la malaria dirigido en Mozambique por Pedro Alonso, del Hospital Clínico de Barcelona. Los resultados observados en niños fueron los más positivos alcanzados hasta ahora con una vacuna para prevenir esta enfermedad que mata un millón de personas cada año. El estudio fue posible por un acuerdo entre el laboratorio que desarrolla la vacuna, la Fundación Bill y Melinda Gates y la Iniciativa para la Vacuna de la Malaria. Más de 90 acuerdos públicas y privadas similares están en marcha en el campo de la salud pública. 9 4 Reproducción del cráneo de Homo floresiensis hallado en una cueva de la isla de Flores, en Indonesia De hecho, frecuentemente llamaban ADN basura a ese 90 por ciento del genoma, en el caso de los seres humanos, que aparentemente no tiene ninguna biológica relevante. Pero este año han empezado a comprobar que estaban muy equivocados. Algunos grupos de investigación han demostrado que ciertos fragmentos pequeños de ADN sin misión aparente juegan un papel fundamental para controlar la activación de genes, en el lugar y el momento correcto. Varios estudios publicados en 2004 asociaron esa clase de secuencias cortas de ADN con la aparición de cambios genéticos que desembocan en la aparición de nuevas especies. co se amplió en 2004 con el descubrimiento del primer sistema binario formado por dos pulsar, estrellas de neutrones que giran como faros a una velocidad vertiginosa, lanzando chorros de radiación en lugar de haces de luz. Ese hallazgo se produjo con un radiotelescopio australiano mientras se escrutaba un pulsar que rota 44 veces por segundo, alrededor de un objeto de identidad enigmática. Ese último giraba más despacio sobre su eje: sólo una vez cada 2,8 segundos. Lo más curioso es que orbitaba alrededor del primero, produciendo minieclipses de 30 segundos en cada órbita. Los investigadores creen que el movimiento de ambas estrellas acabará desencadenando una fatal colisión dentro de 85 millones de años. Malas noticias para la biodiversidad. En 2004 se conocieron estudios que documentan la grave pérdida de especies de plantas, anfibios, mariposas y aves. Quinientos herpetólogos completaron el primer análisis global del estado de los anfibios y llegaron a la conclusión de que el 30 por ciento de las 5.700 especies conocidas está en riesgo de extinción. En Inglaterra, los datos recogidos por naturalistas de la diversidad de mariposas y plantas resultaron alarmantes. Y esta misma semana, científicos de la Universidad de Stanford estimaron que el 10 por ciento de las especies de aves podría desaparecer en los próximos cien años. 7 10 Durante muchas décadas, los biólogos despreciaron aquel material genético de los seres vivos que no contiene instrucciones codificadas para la producción de proteínas. 5 6 La diversidad de objetos estelares en el océano cósmi- Un chaparrón de nuevos conocimientos sobre la estructura y el comportamiento del agua trajo sorpresas y polémicas. Desde hace un siglo se pensaba que sutiles diferencias de carga eléctrica entre los átomos de oxígeno e hidró- 8 La investigación de la biodiversidad comenzó a explotar las modernas técnicas de las investigación genómica. En lugar de analizar genomas de organismos individuales, varios grupos optaron por tomar muestras de agua y analizar los genes presentes. Un grupo lo hizo con 1.500 litros de agua del mar de los Sargazo. Así descubrió un millón de genes. Otro equipo utilizó agua extraída a un kilómetro de profundidad en una mina abandonada. Esta investigación reveló la presencia de organismos que se alimentan de compuestos de hierro.