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ABC VIERNES 17 12 2004 Sociedad 55 Ciencia 1. Agua en Marte Los rover Spirit y Opportunitty aportaron pruebas geológicas de que Marte fue un lugar húmedo y cálido, apto para la aparición de la vida 2. El diminuto Hombre de Flores Fósiles hallados en una isla de Asia revelaron que una especie de humanos diminutos convivió con el Homo sapiens hasta hace 18.000 años 3. Clonación terapéutica Científicos coreanos demostraron que es posible obtener células madre de embriones obtenidos con la clonación de células adultas 4. Nuevo estado de la materia Enfriando dos tipos de atómos, varios equipos de físicos lograron crear y controlar extraños estados de la materia 5. El misterio del ADN basura Los biólogos han descubierto que el material genético que no produce proteínas realiza en realidad importantes funciones Spirit y Opportunity, los sabuesos robóticos que husmean el rastro del agua desaparecida de Marte, han desenterrado evidencias geológicas de que el Planeta Rojo fue húmedo, cálido y apto para la vida. La exploración iniciada en enero por los dos rover de la NASA es considerada el hito más importante de 2004 por la revista Science que hoy divulga su lista de los diez avances del año Los diez hitos científicos de 2004 TEXTO: A. AGUIRRE DE CÁRCER MADRID. Como es tradicional en estas fechas desde hace más de una década, la prestigiosa revista que edita la Asociación Americana para el Avance de la Ciencia (AAAS) organización que agrupa a unos 140.000 investigadores, selecciona diez hitos cosechados durante los últimos doce meses. A excepción del primero, los restantes elegidos por los editores de Science no siguen un orden por relevancia. Una a una, esas diez áreas calientes de la investigación fueron las siguientes: Desfiladeros, valles y otras fracturas geológicas que en nuestro planeta siempre están asociadas a flujos de agua han sido retratados desde la órbita de Marte durante las últimas décadas. Otros indicios indirectos más recientes afianzaron las sospechas de que hace, miles de millones de años, el agua corrió por la superficie del Planeta Rojo. Pero ha sido a lo largo de este año, con los rover enviados por la NASA para hacer geología sobre el terreno, cuando las evidencias de que el paisaje marciano fue moldeado por ríos y mares poco profundos resultaron definitivas. En enero, Opportunity se posó en una planicie llamada Meridiani Planum y comenzó a recorrer el lugar analizando rocas y suelo. Los resultados de ese trabajo geológico de campo revelaron que esa llanura estuvo anegada por un mar de aguas saladas y ácidas que se desecó e inundó periódicamente a lo largo de millones de años. Los instrumentos del rover detectaron minerales de hierro de minúsculo tamaño formados 1 en presencia de sal y en condiciones de humedad. En otro lugar distante del Planeta Rojo, Spirit encontró rastros de la presencia de agua en el subsuelo. Y desde el espacio, la sonda europea Mars Express detectó extraños depósitos de sal en cráteres y misteriosas trazas de metano en la atmósfera, un gas que en la Tierra es originado en algunos procesos volcánicos o por seres vivos. Ha sido un año de éxitos en la exploración de Marte, sólo empañado por la pérdida de un módulo de descenso europeo que debía buscar indicios de actividad biológica. En cualquier caso, la posibilidad de que existiera vida, incluso de que aún pueda haberla bajo el rojizo y polvoriento suelo de Marte es ahora mucho más factible que hace doce meses. Los estudiosos de la evolución humana creyeron en un principio que se trataba de una broma cuando trascendió 2 Imagen tomada por el robot Opportunity de un afloramiento de rocas en Marte la noticia: en una cueva de una remota isla de Indonesia, paleontólogos australianos e indonesios habían descubierto fósiles de una especie de humanos diminutos. La aparición en escena del Homo floresiensis resultó espectacular porque esos humanos habrían coexistido con nuestra especie hasta hace sólo 18.000 años. Conocidos todos los detalles, algunos científicos proclamaron que el Hombre de Flores era el hallazgo paleoantropológico más importante del último medio siglo. Otros son más cautos y esperan nuevos análisis de los restos. Los descubridores de esta especie de un metro de altura NASA y cerebro del tamaño de un pomelo creen que evolucionó de una población de Homo erectus que quedó aislada en la isla de Flores y allí evolucionó hacia el enanismo. Y no descartan la existencia de otras especies humanas endémicas de otras pequeñas islas de Indonesia. Si fueran ciertas las leyendas locales, que hablan de avistamientos de pequeños hombres, el Hombre de Flores quizá sobrevivió hasta hace sólo unos siglos. La manzana prohibida de la investigación biomédica resultaba demasiado apetecible para un grupo surcorea- 3 El 30 por ciento de los anfibios sufren riesgo de extinción (Pasa a la página siguiente)